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Chile será sede del concurso más importante del mundo sobre Biología Sintética
Publicado por: Benjamín Ahumada
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El iGEM, fundado en 2004 en Boston al alero del MIT, reunir√° a 12 equipos latinoamericanos que buscan crear la mejor ‚Äúm√°quina gen√©ticamente dise√Īada‚ÄĚ. De estos concursos han emanado innovaciones en v√≠a de desarrollo, como una crema para detectar el c√°ncer a la piel, un sistema que reconoce los aceites de oliva verdaderamente v√≠rgenes y un bioinsecticida degradable para combatir al gusano blanco que ataca las plantaciones de papas en M√©xico.

Randy Rettberg es ingeniero y trabaj√≥ por muchos a√Īos en BBN, unas de las empresas pioneras en la creaci√≥n de internet. Su nombre se asocia a innovaci√≥n y emprendimiento. M√°s a√ļn cuando se conoce su trabajo en el Instituto Tecnol√≥gico de Massachusetts (MIT), donde Rettberg acu√Ī√≥ el t√©rmino ‚Äúbiolog√≠a sint√©tica‚ÄĚ, para referirse a una nueva rama de la ciencia, de la cual es considerado el padre.

Su definici√≥n no est√° del todo consensuada, pero -en palabras de Ismael Espinoza, coordinador de negocios de la incubadora Gesta Mayor, perteneciente a la Universidad Mayor-, ‚Äúse trata de la uni√≥n entre biolog√≠a e ingenier√≠a para la creaci√≥n de una m√°quina rob√≥tica, pero viva. La idea base es que se descompone una bacteria, se le realizan cambios gen√©ticos y luego se rearma para que cumpla cierta funci√≥n, diferente para la que est√° concebida naturalmente‚ÄĚ.

Aterrizaje en Chile

Una de las razones del auge de esta pr√°ctica es el concurso o jamboree iGEM (traducido como Competencia Internacional de M√°quinas Gen√©ticamente Dise√Īadas), que parti√≥ t√≠midamente en 2004 al alero del MIT y que con el correr de los a√Īos se transform√≥ en una entidad difusora de esta especialidad.

Los participantes, agrupados en equipos liderados por un profesor instructor, se inscriben y reciben un kit de trabajo llamado biobricks, con el cual comienzan a desarrollar un proyecto. ‚ÄúSe trabaja sobre necesidades que los mismos participantes detectan en su entorno. Son equipos multidisciplinarios que incluso cuentan con soci√≥logos o sic√≥logos‚ÄĚ, describe Espinoza.

As√≠, este jamboree ha extendido sus redes a diversas universidades y colegios de EE.UU., adem√°s de Asia y Europa. Latinoam√©rica tuvo su primera versi√≥n en 2012, en Bogot√° (Colombia), y este a√Īo llega a Chile, organizado por la U. Mayor. ‚ÄúHace tiempo estaban buscando la forma de potenciar Latinoam√©rica y vieron nuestro entusiasmo y compromiso con el concurso‚ÄĚ, dice Ismael Espinoza, quien tambi√©n es el coordinador latinoamericano de iGEM.

Además, se designó al doctor Patricio Manque, director del Centro de Genómica y Bioinformática de la misma universidad, como jurado, siendo el primer chileno en tener este cargo.

La presentaci√≥n de los resultados de los 12 equipos que trabajaron desde mayo a agosto se llevar√° a cabo del 4 al 6 de octubre en el campus Huechuraba de la Universidad Mayor. Los tres primeros lugares ir√°n a competir, en noviembre, al MIT. ‚ÄúEn lenguaje futbol√≠stico, en Chile se jugar√° la eliminatoria latinoamericana, para despu√©s llegar al Mundial en Boston‚ÄĚ, explica el coordinador.
 

Experiencias innovadoras

‚ÄúLos resultados que uno puede obtener en esta disciplina es muy grande y tienen alto impacto‚ÄĚ, comenta Espinoza, quien resalta la relaci√≥n de los equipos con su entorno en el √©xito de los proyectos.

‚ÄúEn el √ļltimo iGEM, un equipo de Turqu√≠a detect√≥ que uno de sus integrantes ten√≠a problemas a la piel, con alto riesgo de contraer c√°ncer. Luego, constaron que ante cualquier situaci√≥n riesgosa en la piel, como un lunar, deb√≠an esperar a que este cambiase de color para ir al m√©dico, hacerse los ex√°menes y ver si hab√≠a un compromiso cancer√≠geno. Eso significaba tiempo y dinero‚ÄĚ, explica Espinoza.

Entonces, el equipo de j√≥venes cient√≠ficos decidi√≥ desarrollar un marcador gen√©tico: tomaron una bacteria la cual fue modificada para que emitiese se√Īales en presencia de un melanoma maligno. ‚ÄúEs como si hubiesen desconfigurado a la bacteria y la hubiesen rearmado para hacer lo que ellos necesitaba‚ÄĚ, detalla Ismael. Esa iniciativa est√° en la actualidad en v√≠as de convertirse en una crema para la detecci√≥n precoz de c√°ncer a la piel.

Otro caso a destacar es el de un grupo espa√Īol que se dio cuenta de que no hab√≠a posibilidad de saber la pureza de los aceites de oliva. ‚ÄúEllos dijeron: ¬Ņpor qu√© no le ense√Īamos a la bacteria a decir que reaccione cuando se est√© en presencia de un aceite virgen?‚ÄĚ, dice Espinoza, quien finalmente destaca a un equipo de escolares mexicanos, quienes el a√Īo 2012 crearon un bioinsecticida degradable que tuvo notables resultados en el combate al gusano blanco que ataca las plantaciones de papas.

Patricio Manque | Director del Centro de Genómica y Bioinformática. U. Mayor

Patricio Manque | Director del Centro de Genómica y Bioinformática. U. Mayor

IGEM Mundial

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