Sociedad
Gran población de cocodrilos atrae turistas a Pacífico costarricense
Publicado por: Bernardita Villa
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En un codo del río Tárcoles, Lady Gaga, una cocodrilo hembra, asoma su cabeza por las aguas turbias, permanece un instante como quien acecha una presa, y en movimiento rápido se vuelve a sumergir y desaparece de la vista.

Unos kilómetros río arriba es el territorio de otro cocodrilo popular para los turistas que acuden a ver la vida silvestre en el Pacífico central de Costa Rica: Hugo Chávez, identificado por una lesión en la mandíbula superior, producto de una pelea con su némesis George Bush. Lady Gaga también presenta una herida en su ojo derecho.

“Las hembras muchas veces sufren lesiones porque tienen que proteger a sus cr√≠as de los machos“, explica Jason Vega, un nativo de T√°rcoles y gu√≠a de la empresa Crocodile Man Tour, que diariamente lleva turistas del mundo entero a ver cocodrilos y otras especies que abundan en el entorno de la desembocadura del r√≠o.

Vega es tambi√©n el que bautiza a los cocodrilos m√°s reconocidos e identificables. Por ejemplo, en los √ļltimos kil√≥metros del r√≠o hay dos machos alfa de cinco metros de largo: Tornado, radicado en la playa de T√°rcoles, y Osama bin Laden, unos seis kil√≥metros r√≠o arriba.

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En la carretera principal a las concurridas playas del Pacífico central y sur, el puente sobre el río Tárcoles es parada obligatoria para turistas que miran y toman fotos a una multitud de cocodrilos que se asolean en los bancos del afluente.

“Nunca hab√≠a visto tantos cocodrilos en mi vida, es impresionante”, coment√≥ sorprendida Aviva, una israel√≠ de 37 a√Īos que tomaba fotos desde el puente junto a su esposo.

La abundancia de estos reptiles en el r√≠o refleja una situaci√≥n at√≠pica de Costa Rica, que tiene una poblaci√≥n creciente y f√°cilmente visible de cocodrilos, algo que solo se encuentra en Australia, seg√ļn el investigador Iv√°n Sandoval, profesor de la escuela de ciencias biol√≥gicas de la Universidad Nacional (UNA).

“Fuera de estos dos pa√≠ses, las poblaciones de cocodrilos tienen una densidad muy baja, es muy raro verlos. Por eso Costa Rica es un para√≠so para el estudio de cocodrilos”, coment√≥ Sandoval a la AFP.

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– Animales enfermos –

Sin embargo, esa misma facilidad se convirti√≥ en una arma de doble filo para el bienestar de los cocodrilos. Durante a√Īos, gu√≠as tur√≠sticos situados cerca del puente sobre el T√°rcoles daban alimentos a los reptiles como un espect√°culo para los visitantes extranjeros.

Hasta poco tiempo atrás, los guías daban pollo, huesos, vísceras de vaca o animales muertos a los cocodrilos a cambio de dinero de los turistas, una costumbre que ha sido prohibida.

Esa pr√°ctica modific√≥ el comportamiento de los cocodrilos. Normalmente son esquivos, huidizos, evitan el contacto humano, pero ahora hay unos que buscan ese contacto porque asocian a los humanos con comida“, expliv√≥ Sandoval.

El resultado es que, entre los cocodrilos que permanecen bajo el puente sobre el río Tárcoles, varios se notan enfermos, su desarrollo es inferior a lo normal y perdieron la capacidad de cazar porque se acostumbraron a recibir alimentos.

“Ese es uno de los m√°s duros ejemplos de la mala pr√°ctica de darle alimento a los cocodrilos. Los convirtieron en espectadores m√°s que depredadores”, coment√≥ el especialista de la UNA.

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Estos cocodrilos perdieron la capacidad de cazar y pasaron a depender de las sobras de lo que comen animales m√°s grandes.

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Un caso reciente de muerte de uno de estos cocodrilos despertó alarmas sobre el riesgo que enfrentan los animales que han tenido más contacto con los humanos.

Hasta la década de 1950, la población de cocodrilos era mínima en Costa Rica y estaba en declive, hasta que pasó a ser protegida al declararse internacionalmente especie en peligro de extinción.

Su proliferaci√≥n en las √ļltimas d√©cadas los convirti√≥ en un polo de atracci√≥n tur√≠stica, y actualmente cuatro empresas en la peque√Īa localidad de T√°rcoles ofrecen paseos en barco para observar cocodrilos y otras especies que viven en los manglares del r√≠o.

Un cocodrilo del afluente fue bautizado recientemente como Donald Trump. “Le pusimos as√≠ porque es muy cabez√≥n y muy boc√≥n”, comenta Jason Vega.

 

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