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Descubren en Australia esperma de crust√°ceos m√°s antigua del mundo
Publicado por: Agencia AFP
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Un equipo de investigadores descubri√≥ unos espermatozoides fosilizados de crust√°ceos que vivieron hace unos 17 millones de a√Īos en un asentamiento del norte de Australia, donde ya se hicieron otros importantes hallazgos prehist√≥ricos.

“Se trata de los espermatozoides fosilizados m√°s antiguos que se conocen, seg√ļn los datos geol√≥gicos”, anunci√≥ el mi√©rcoles el paleont√≥logo Mike Archer, de la Universidad de Nueva Gales del Sur.

Los espermatozoides, que tienen un tama√Īo gigante respecto al animal que los produjo, se encontraron en el asentamiento de Riversleigh, en el norte del estado australiano de Queensland. Estaban enrollados en los √≥rganos reproductores de unos ostr√°codos, unos crust√°ceos microsc√≥picos de agua dulce o salada.

Riversleigh es un asentamiento prehistórico con una superficie de 100 km cuadrados, inscrito en la lista de Patrimonio Mundial de la Humanidad, en el que se han encontrado numerosos fósiles, como una especie de canguro carnívoro o un ornitorrinco con dientes.

Los f√≥siles datan del Oligoceno (-34 a -23 millones de a√Īos) y del Mioceno (-23 a -5 millones de a√Īos).”Estamos acostumbrados a tener sorpresas agradables” en Riversleigh, declar√≥ el cient√≠fico, que trabaja en el asentamiento desde hace 35 a√Īos. “Pero el descubrimiento de espermatozoides f√≥siles, con su n√ļcleo celular, era algo completamente inesperado” y “nos preguntamos qu√© nos queda todav√≠a por descubrir entre estos sedimentos geol√≥gicos”, a√Īadi√≥.

El equipo de Mike Archer había enviado en 1988 unas muestras al especialista en ostrácodos de la Universidad La Trobe de Melbourne, John Neil, que se dio cuenta de que los fósiles contenían tejido blando.

Consultaron a varios expertos como Renate Matzke-Karasz, de la Universidad Ludwig Maximilian de M√ļnich (Alemania) o Paul Tafforeau, del Sincrotr√≥n de Grenoble (Francia). Al estudiar las muestras al microscopio, los investigadores se dieron cuenta de que hab√≠a √≥rganos internos que estaban perfectamente conservados, entre ellos los sexuales.

Los espermatozoides miden alrededor de 1,3 mil√≠metros, un tama√Īo ligeramente superior a la de los mismos crust√°ceos. Dentro se encuentra su n√ļcleo que hab√≠a albergado los cromosomas y el ADN de cada animal.

El lugar en el que se encontraron estos restos fue hace millones de a√Īos un inmenso bosque tropical.
Los peque√Īos ostr√°codos “viv√≠an en una charca dentro de una gruta en la que ca√≠an los excrementos de miles de murci√©lagos”, explic√≥ el cient√≠fico.

Los excrementos hicieron que aumentara considerablemente el nivel de fósforo en el agua, precisó otra científica de la Universidad de Nueva Gales del Sur, Suzanne Hand, especialista en murciélagos extinguidos y su papel en la conservación de los fósiles de Riversleigh.

El elevado nivel de f√≥sforo pudo contribuir a la fosilizaci√≥n de los tejidos blandos de los crust√°ceos, “como se ha demostrado en algunos excepcionales ejemplos de conservaci√≥n de tejidos blandos en lugares con abundancia de [excrementos de] murci√©lagos en Francia”, a√Īadi√≥.

No es la primera vez que se encuentran muestras de tejido blando en un estado de conservaci√≥n pr√°cticamente perfecto en Riversleigh. Los cient√≠ficos tambi√©n hab√≠an encontrado insectos prehist√≥ricos que todav√≠a conservaban los m√ļsculos, gracias a la fosilizaci√≥n de las bacterias que se alimentaban de los tejidos blandos de estas criaturas.

Los resultados de la investigaci√≥n se acaban de publicar en “Proceedings of Royal Society B”, una revista de referencia en la biolog√≠a.

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