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Martes 31 diciembre de 2019 | Publicado a las 03:33
El ambicioso rover con que la NASA explorará Marte: cuáles son sus características y complejidades
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El viernes pasado un equipo de cient√≠ficos de la NASA realiz√≥ una presentaci√≥n para mostrar su explorador Mars 2020. Se trata de un rover que en julio del pr√≥ximo a√Īo despegar√° hacia Marte. El viaje no tripulado tendr√° una duraci√≥n de siete meses, por lo que se estima que llegar√° a su destino en febrero de 2021.

Del tama√Īo aproximado de un autom√≥vil, el veh√≠culo se construy√≥ en una gran habitaci√≥n esterilizada en el Jet Propulsion Laboratory de Pasadena, cerca de Los Angeles (California), en donde hace algunos d√≠as probaron con √©xito su sistema de conducci√≥n.

Matt Wallace, subdirector de la misi√≥n, explic√≥ a la agencia de noticias AFP que Mars 2020 est√° dise√Īado para “para buscar se√Īales de vida, por lo que estamos llevando una serie de diferentes instrumentos que nos ayudar√°n a entender el contexto geol√≥gico y qu√≠mico en la superficie‚ÄĚ.

‚ÄúLo que estamos buscando es antigua vida microbiana. Estamos hablando de hace miles de millones de a√Īos en Marte, cuando el planeta era mucho m√°s parecido a la Tierra‚ÄĚ, agreg√≥ Wallace.

En aquel entonces, por la superficie del planeta rojo corría agua cálida, su atmósfera era más gruesa y tenía un campo magnético a su alrededor, explica, por lo que era más propenso a albergar el tipo de vida unicelular que evolucionó en la Tierra en el mismo período.

Las muestras que recoja el Mars 202 serán conservadas en tubos que el propio vehículo sellará herméticamente que permanecerán sobre la superficie del planeta hasta que una futura misión los pueda transportar a la Tierra.

Diferencias con misiones anteriores

Mars 2020 es considerada como la sucesora de Curiosity, sonda espacial que despegó de la Tierra el 26 de noviembre de 2011 y que aterrizó en Marte exitosamente en el cráter Gale el 6 de agosto de 2012.

Si bien ambas poseen un dise√Īo relativamente similar, sus misiones son diferentes. En el caso de Curiosity, fue enviada con el objetivo de obtener m√°s informaci√≥n que la registrada por Spirit y Opportunity, sondas que detectaron evidencia que confirm√≥ que alguna vez el planeta alberg√≥ agua corriente antes de convertirse en un desierto helado.

Una vez en el planeta, Mars 2020 se posará a 6.050 kilómetros de distancia, en el cráter Jezero, en dónde buscará signos reales de vidas pasadas o firmas biológicas. Para esto, tomará muestras de rocas y tierra.

NASA
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El Mars 2020 posee además brazos articulados de casi dos metros y un taladro capaz de perforar y abrir piedras en lugares que los científicos identifican como potencialmente aptos para la vida. Sus sistemas obtienen energía de un reactor nuclear en miniatura.

Debido a los instrumentos que lleva para su misión, Mars 2020 tiene un peso de 1.025 kilogramos. Su antecesora era algo más liviana, con 899 kilogramos.

Ambas misiones se diferencian adem√°s en el n√ļmero de c√°maras que poseen: mientras Curiosity inclu√≠a 17, de las cuales cuatro son a color, Mars 2020 posee 23, de las cuales la mayor√≠a es a color. En este apartado destaca la Mastcam-Z, una versi√≥n m√°s sofisticada de la c√°mara Mast de Curiosity que podr√° grabar videos y panor√°micas en alta definici√≥n.

A su vez, el nuevo rover incorporará dos micrófonos que permitirán escuchar el viento marciano, y lásers que se utilizarán para análisis químicos.

Cabe se√Īalar que desde 2012 hasta ahora se han logrado importantes avances en cuanto a la autonom√≠a de este tipo de veh√≠culos. En el caso de Curiosity, demoraba casi 20 horas en analizar la informaci√≥n de un d√≠a, crear y probar un comando, para luego enviar los datos al rover.

Sin embargo, Mars 2020 tendr√° la capacidad de calcular un camino cinco veces m√°s r√°pido que Curiosity, lo que ayudar√° a disminuir los tiempos que requerir√° para planificar sus operaciones diarias. De esta manera, podr√° abarcar m√°s terreno y recolectar una mayor cantidad de muestras.

Complejidades a lo largo del camino

Tal como todas las misiones espaciales, el camino que ha debido recorrer Mars 2020 no ha sido precisamente f√°cil.

Como muchos se estarán imaginando, llevar una nave de este tipo a un planeta que está a aproximadamente a 228 millones de kilómetros de distancia de la Tierra no es para nada barato, incluso para una agencia tan grande como la NASA.

Luego de una auditoría realizada en 2017 se criticó fuertemente los recursos que se habían inyectado al proyecto, aumentando considerablemente su presupuesto inicial.

En ese sentido, Mars 2020 se ide√≥ como un proyecto “hermano” de Opportunity, precisamente para ahorrar gastos. A√ļn as√≠, la misi√≥n, que originalmente deb√≠a costar entre 1.300 y 1.700 millones de d√≥lares, sobrepas√≥ r√°pidamente los 2.440 millones.

Una de las operaciones que deber√° llevar a cabo en Marte ser√° recolectar muestras del suelo y guardarlas en al menos 20 peque√Īos contenedores que posteriormente ser√°n depositadas por el rover en diferentes lugares para que las pr√≥ximas misiones puedan traerlas de regreso a la Tierra.

NASA
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El problema es que nunca antes se había realizado un proceso de instalación de este tipo, por lo que las posibilidades de que algo falle son altas.

A su vez, Mars 2020 llevar√° un instrumento conocido como MOXIE, el cual “probar√° una tecnolog√≠a para extraer ox√≠geno del di√≥xido de carbono de la atm√≥sfera marciana”, precis√≥ Fernando Abilleira, director de dise√Īo y navegaci√≥n de la misi√≥n.

“Este ox√≠geno no s√≥lo servir√° para que los astronautas puedan respirar en Marte sino tambi√©n como combustible para los veh√≠culos espaciales de retorno a la Tierra”, agreg√≥ hace unas semanas. Precisamente este sistema ha sufrido retrasos en los √ļltimos meses.

Es importante precisar que se escogi√≥ julio de 2020 como fecha de lanzamiento, justo “cuando la Tierra y Marte est√°n en buenas posiciones relativas entre s√≠ para aterrizar en Marte”, seg√ļn precis√≥ la NASA. Esto significa que si ocurre alg√ļn retraso, la agencia espacial deber√° aguardar por otra fecha similar.

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