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Domingo 29 diciembre de 2019 | Publicado a las 11:40
Explorador Mars 2020 buscar√° rastros de vida y abrir√° camino a misiones tripuladas a Marte
Por Bernardita Villa
La información es de Agence France-Presse
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El explorador Mars 2020, que despegar√° hacia el planeta rojo el a√Īo pr√≥ximo, buscar√° rastros de vida pero tambi√©n preparar√° el camino para futuras misiones tripuladas, dijeron el viernes cient√≠ficos de la NASA durante la presentaci√≥n del veh√≠culo.

Del tama√Īo aproximado de un autom√≥vil, el rover se construy√≥ en una gran habitaci√≥n esterilizada en el Jet Propulsion Laboratory de Pasadena, cerca de Los Angeles, en California, donde la semana pasada probaron con √©xito su sistema de conducci√≥n.

Este viernes, la agencia espacial mostró el Mars 2020 a un grupo de periodistas invitados.

Seg√ļn el cronograma, el veh√≠culo dejar√° la Tierra en julio de 2020 desde Cabo Ca√Īaveral, en la pen√≠nsula de la Florida, y llegar√° a Marte siete meses despu√©s, en febrero de 2021, donde se convertir√° en el quinto rover en posarse sobre la superficie marciana.

“Est√° dise√Īado para buscar se√Īales de vida, por lo que estamos llevando una serie de diferentes instrumentos que nos ayudar√°n a entender el contexto geol√≥gico y qu√≠mico en la superficie”, dijo a la agencia de noticias AFP Matt Wallace, subdirector de la misi√≥n.

El explorador lleva a bordo 23 c√°maras, dos “o√≠dos” que permitir√°n escuchar el viento marciano, y l√°sers que se utilizar√°n para an√°lisis qu√≠micos.

El Mars 2020 posee además brazos articulados de casi dos metros y un taladro capaz de perforar y abrir piedras en lugares que los científicos identifican como potencialmente aptos para la vida.

Sus sistemas obtienen energía de un reactor nuclear en miniatura.

Como su antecesor, el Curiosity, el rover tiene seis ruedas, tres de cada lado, lo que le permite moverse sobre terreno rocoso.

La velocidad no es una prioridad para este veh√≠culo, que deber√° cubrir apenas unos 180 metros por “sol”, o d√≠a marciano, que tiene una duraci√≥n de casi 40 minutos m√°s que un d√≠a terrestre.

NASA
NASA

Vida pasada

“Lo que estamos buscando es antigua vida microbiana. Estamos hablando de hace miles de millones de a√Īos en Marte, cuando el planeta era mucho m√°s parecido a la Tierra”, dijo Wallace.

En aquel entonces, por la superficie del planeta rojo corría agua cálida, su atmósfera era más gruesa y tenía un campo magnético a su alrededor, explica, por lo que era más propenso a albergar el tipo de vida unicelular que evolucionó en la Tierra en el mismo período.

Las muestras que recoja el Mars 202 serán conservadas en tubos que el propio vehículo sellará herméticamente que permanecerán sobre la superficie del planeta hasta que una futura misión los pueda transportar a la Tierra.

“Esperamos movernos bastante r√°pido”, dijo Wallace.

Si los planes se concretan, una siguiente misión se lanzaría en 2026 y se encargaría de recoger los tubos con las muestras y colocarlas en un cohete que quedaría orbitando alrededor de Marte, hasta encontrarse con otra sonda que finalmente haría llegar el material hasta la Tierra.

Todo deber√≠a ocurrir en el correr de “una d√©cada o parecido”, agreg√≥.

Misión tripulada

Para maximizar las posibilidades de encontrar rastros de vida pasada, el rover realizar√° su amartizaje en un delta que lleva mucho tiempo desecado llamado Jezero.

El sitio, elegido tras a√Īos de debate cient√≠fico, es un cr√°ter que tiene algo menos de 50 km de di√°metro y que alguna vez fue un lago de unos 450 m de profundidad, que se conectaba con una red de r√≠os que flu√≠an entre 3.500 y 3.900 millones de a√Īos atr√°s.

Los expertos tienen la esperanza de que haya preservado antiguas moléculas orgánicas.

La misi√≥n, adem√°s, alimenta la esperanza de un objetivo a√ļn m√°s ambicioso: una misi√≥n tripulada a Marte.

“Pienso sobre ella, en realidad, como la primera precursora de una misi√≥n con humanos hacia Marte”, dijo Wallace.

El equipo del Mars 2020 “nos permitir√° crear ox√≠geno” que alg√ļn d√≠a podr√≠a usarse para que respiren los humanos y para darle combustible a la salida de Marte en el “viaje de retorno”.

Estas ambiciones aparecen en un contexto en el que una nueva carrera espacial está cobrando temperatura, con Pekín como una creciente amenaza a la dominación estadounidense.

Este viernes, China lanz√≥ uno de los cohetes m√°s poderosos del mundo, un gran paso adelante para su propia misi√≥n de exploraci√≥n a Marte planeada para el a√Īo pr√≥ximo.

El rover de la NASA permanecer√° activo por al menos un a√Īo marciano, que dura aproximadamente dos a√Īos terrestres.

En el pasado, este tipo de veh√≠culos han logrado extender su vida √ļtil m√°s all√° de lo previsto originalmente. El Curiosity, el m√°s reciente de los exploradores enviados al planeta rojo, lleg√≥ a Marte en 2012 y todav√≠a rueda en la regi√≥n del Monte Sharp.

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