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Nuevos indicios de vida en Marte: robot Curiosity encuentra nitrógeno en la superficie
Publicado por: Agencia SINC
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En la atmósfera marciana se había detectado nitrógeno, pero por primera vez el rover Curiosity ha encontrado nitratos en la superficie del planeta rojo. Lo ha hecho tanto en muestras de polvo superficial como en materiales excavados en los sedimentos del antiguo lago del cráter Gale, por donde circula hoy el vehículo.

“Nunca antes se hab√≠an identificado compuestos de nitr√≥geno en la superficie de Marte, ni in situ a trav√©s de rovers o landers, ni con orbitadores; tan s√≥lo hab√≠a aparecido en algunos meteoritos marcianos‚ÄĚ, destaca a Sinc el investigador Alberto G. Fairen del Centro de Astrobiolog√≠a (INTA-CSIC) y coautor del trabajo.

El investigador subraya que el equipo del instrumento SAM de rover, con el que se han efectuado los análisis, ha sido muy riguroso a la hora de cuantificar y descartar las posibles contaminaciones con nitrógeno terrestre.

En el estudio, publicado en PNAS, se detalla que los niveles de concentración de nitrógeno marciano están entre 20-250 nanomoles (nmol) tomados de muestras recogidas en tres puntos del recorrido del rover. Se han encontrado en forma de óxido nítrico o monóxido de nitrógeno (NO).

Los investigadores, que piensan que el √≥xido n√≠trico tambi√©n podr√≠a hallarse en el subsuelo, sugieren que estos compuestos pudieron quedar fijados debido al choque t√©rmico provocado por un rel√°mpago o un impacto volc√°nico en el antiguo Marte. Esto supondr√≠a que, en el pasado, existi√≥ alg√ļn tipo de ciclo de nitr√≥geno en el plaenta rojo.

Seg√ļn explica Fairen, ‚Äúla existencia de una fuente de nitr√≥geno bioqu√≠micamente accesible en Marte parece un requisito fundamental para la posible habitabilidad del planeta‚ÄĚ. De hecho, ‚Äúen la Tierra, el nitr√≥geno es uno de los elementos qu√≠micos esenciales para la vida y el nitrato es una fuente bioqu√≠micamente accesible de N para los seres vivos en nuestro planeta‚ÄĚ, concluye.

Monóxido de carbono como fuente de energía

Otra investigación, también publicada en PNAS, indica que el monóxido de carbono (CO) presente en la atmosfera marciana podría ser una fuente de energía para hipotéticas comunidades microbianas. El trabajo, liderado por el biólogo de la Universidad de Louisiana (EE UU) Gary M. King sugiere que este gas podría servir para procesos metabólicos en condiciones similares a las de ciertas zonas de la Tierra, como las del salar de Bonneville, en Utah (EE UU).

En concreto, King cita a dos tipos de microbios terrestres (una protobacteria y un extremófilo de la sal recientemente descubierto) como representantes de un modelo microbiano de oxidación del CO en determindas concidiones actuales o pasadas de la atmósfera del planeta rojo.

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