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Miércoles 11 septiembre de 2019 | Publicado a las 18:08
Descubren vapor de agua en atmósfera de exoplaneta ubicado en la "zona habitable" de su estrella
Por Camilo Suazo
La información es de Agence France-Presse
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Los astr√≥nomos detectaron por primera vez vapor de agua en la atm√≥sfera de un planeta situado en la “zona habitable” de su estrella, lo que constituye una nueva etapa en la b√ļsqueda de se√Īales de vida fuera del sistema solar.

No obstante, por el momento se conoce muy poco de las caracter√≠sticas de este exoplaneta ubicado a m√°s de 100 a√Īos luz de la Tierra.

“Hallar agua en un mundo potencialmente habitable (…) nos acerca a la respuesta a la pregunta fundamental: ¬Ņla Tierra es √ļnica?”, indic√≥ Angelos Tsiaras, experto del University College de Londres y coautor del estudio, cuyos resultados fueron publicados en la revista Nature Astronomy.

Las observaciones del telescopio espacial Hubble efectuadas entre 2016 y 2017 “nos permitieron descubrir que el planeta posee una atm√≥sfera y que √©sta contiene vapor de agua: dos buenas noticias en cuanto a la habitabilidad del planeta”, explic√≥ a la agencia de noticias AFP Giovanna Tinetti, coautora del estudio.

“No se puede deducir que haya agua l√≠quida en la superficie del exoplaneta pero creo que es muy posible”, asegur√≥ la astrof√≠sica, tambi√©n del University College de Londres.

El planeta, llamado K2-18b, est√° adem√°s situado en la “zona habitable” de su estrella, es decir, ni demasiado lejos ni demasiado cerca de su fuente de calor. Se halla all√≠ donde la temperatura permite que el agua exista en estado l√≠quido, lo que podr√≠a permitir el desarrollo de la vida tal y como la conocemos. Tiene, por lo tanto, una temperatura similar a la de la Tierra.

Cabe precisar que el hecho de que el exoplaneta se ubique en “zona habitable”, no es lo mismo que se trate de un “planeta habitable”.

¬ŅEl primero de una larga serie?

Hallado en 2015 por el telescopio espacial estadounidense Kepler, el exoplaneta orbita alrededor de la estrella K2-18, una enana roja situada en la constelaci√≥n de Leo, a 110 a√Īos luz del sistema solar (un a√Īo luz equivale a 9,46 billones de km).

Es ocho veces m√°s grande que la Tierra, es decir, es una “Supertierra” como todos los exoplanetas con una masa comprendida entre 1 y 10 veces la de nuestro planeta. Se cree que est√° compuesto por silicatos, como la Tierra, Marte y Venus, y de hielo.

Hace apenas unas décadas, la idea de hallar agua en la atmósfera de planetas potencialmente habitables pertenecía a la ciencia ficción. Pero el camino sigue siendo muy largo antes de saber si estamos solos en el Universo.

Muchas expectativas están puestas en los telescopios de nueva generación, como el satélite TESS de la NASA, la misión ARIEL de la Agencia Europea Espacial (ESA) y el Telescopio Espacial James Webb.

“Con todas las nuevas Supertierras que esperamos descubrir en las pr√≥ximas dos d√©cadas, se trata seguramente del primero de una larga serie de planetas potencialmente habitables”, seg√ļn Ingo Waldmann, tambi√©n coautor del estudio.

Y la aventura con el K2-18b todavía no terminó: queda por determinar la cantidad de vapor de agua presente en la atmósfera, la presencia o no de indicios de química orgánica, de oxígeno y de ozono, entre otras conclusiones.

“Por ahora, el √ļnico planeta que conocemos que alberga vida es la Tierra. Pero esto no quiere decir que para ser habitable, un planeta deba ser a la fuerza exactamente como √©sta”, seg√ļn Tinetti.

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