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Martes 23 julio de 2019 | Publicado a las 10:59 · Actualizado a las 11:04
Ingeniero de la U. de Chile trabaja en sistema para liberar dron de la NASA en una luna de Saturno
Por Camilo Suazo
La información es de Comunicado de Prensa
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Titán, la luna más grande de las 31 conocidas de Saturno, es uno de los lugares más fríos del Sistema Solar y uno de los pocos cuerpos celestes que tiene atmósfera. Por ser similar a la Tierra primitiva, podría proporcionar pistas sobre cómo pudo haber surgido la vida en nuestro planeta.

Por ello, la NASA ha escogido el lugar para lanzar Dragonfly, una especie de dron que estudiar√° la superficie, la atm√≥sfera y los dep√≥sitos de l√≠quido de la luna de Saturno, buscando evidencia qu√≠mica de vida pasada o existente. La misi√≥n, que ser√° lanzada en 2026 y tardar√° ocho a√Īos en llegar a Tit√°n, es liderada por la Universidad John Hopkins (Maryland, EE.UU.), mientras diversos laboratorios de la Universidad Estatal de Pensilvania colaboran en su producci√≥n.

En el Laboratorio de inteligencia y autonom√≠a de veh√≠culos a√©reos, Tom√°s Opazo, ingeniero el√©ctrico de la Facultad de Ciencias F√≠sicas y Matem√°ticas (FCFM) de la U. de Chile -actualmente candidato a doctor en ingenier√≠a aeroespacial de la U. Estatal de Pensilvania-, trabaja en el an√°lisis de las trayectorias del dron y en el control √≥ptimo para que su descenso hacia Tit√°n sea seguro y controlado. ‚ÄúDragonfly va a venir en un paraca√≠das y en alg√ļn momento se va a liberar de √©ste, mi trabajo es asegurar que la transici√≥n entre el paraca√≠das y el vuelo normal sea segura‚ÄĚ, cuenta.

JHU-APL / NASA
JHU-APL / NASA

‚ÄúTit√°n es un lugar muy interesante, porque tiene una atm√≥sfera muy densa, tiene una gravedad seis veces menor a la Tierra, una densidad cuatro veces mayor y el aire tiene una viscosidad que es de un orden de magnitud menor que en nuestro planeta. Es un lugar muy favorable desde el punto de vista energ√©tico para el vuelo de veh√≠culos‚ÄĚ, explica.

Todo lo que se sabe hoy sobre la mayor luna de Saturno es por los experimentos que realiz√≥ la misi√≥n Cassini-Huygens, que despleg√≥ una sonda hacia la superficie y midi√≥ la temperatura, la presi√≥n atmosf√©rica, entre otras variables. Por ello se sabe que uno de los principales desaf√≠os de una misi√≥n en el lugar es la temperatura: -179 ¬ļC. ‚ÄúLos desaf√≠os t√©cnicos vienen por el lado de dise√Īar equipos que puedan soportar esas temperaturas, y despu√©s todo lo que tenga que ver con la aerodin√°mica en general‚ÄĚ, dice Opazo.

El trabajo en el Laboratorio de inteligencia y autonomía de vehículos aéreos de la U. Estatal de Pensilvania hoy se realiza mediante simulaciones computacionales con las que pueden predecir la ubicación del vehículo, su velocidad, inclinación y velocidad angular, para determinar qué ángulo debe tener respecto del aire, cuánto tiene que moverse, inclinarse, cuánto tiene que viajar, etc. También variables como la energía que consumirán los motores, a qué velocidad girarán las hélices tomando en cuenta el ambiente de Titán.

Luego de las pruebas simuladas, el dron podr√° probarse en el mundo real. Zonas √°ridas como las del norte de Chile, sur de EE.UU. o √Āfrica, podr√≠an ser compatibles para acercarse en algo a la topograf√≠a de Tit√°n.

Experiencia en SUCHAI

Tom√°s Opazo fue parte del equipo que ide√≥ y comenz√≥ a desarrollar el proyecto SUCHAI, mientras a√ļn era estudiante de Ingenier√≠a El√©ctrica en la FCFM. Tras el √©xito del proyecto -que logr√≥ lanzar el primer nanosat√©lite construido en Chile al espacio-, el equipo se plante√≥ la meta de expandir el √°rea en el pa√≠s, y para ello era necesario partir a especializarse al extranjero.

Tras un mag√≠ster en la U. Estatal de Pensilvania y en su segundo a√Īo de doctorado -el trabajo para Dragonfly es parte de su tesis-, Opazo dice tener esperanza en que el √°rea aeroespacial se abrir√° m√°s en Chile. ‚ÄúEn general es un √°rea peque√Īa que se est√° tratando de abrir un poco, la velocidad tiende a ser un poco menor a la que uno quisiera, pero hay indicios de que las cosas estar√≠an cambiando‚ÄĚ, dice, tomando en cuenta la propuesta de programa espacial que ha liderado la U. de Chile.

Le gustaría retornar al país sobre todo para cumplir con el objetivo que se propusieron con el equipo de SUCHAI: que Chile puede desarrollar el área espacial.

‚ÄúEn general, lo que he podido ver es que a pesar de que haya pa√≠ses que tengan programas espaciales establecidos, esos programas tienen los enfoques que esos pa√≠ses necesitan, por lo tanto, resuelven sus problemas espec√≠ficos. Los problemas de Chile no se pueden resolver a trav√©s de soluciones dise√Īadas para otros‚ÄĚ, enfatiza. ‚ÄúUno no tiene que reinventar la rueda, sino que crear cosas que puedan competir a la par y a la vez crear capacidades que puedan ser un aporte para el pa√≠s‚ÄĚ, agrega.

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