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Viernes 15 febrero de 2019 | Publicado a las 12:38 · Actualizado a las 12:56
El choque es inevitable: revelan cómo será la colisión entre nuestra galaxia y su vecina Andrómeda
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A partir de las mediciones entregadas por la sonda Gaia, se ha logrado ajustar las predicciones de c√≥mo y cuando colisionar√° nuestra galaxia, la V√≠a L√°ctea, con su vecina de mayor tama√Īo, Andr√≥meda.

F√≠sicos de renombre han predicho este cataclismo y los astr√≥nomos saben que, cuando se asiente el polvo espacial, ninguna galaxia ser√° la misma: casi 1.000 millones de a√Īos despu√©s del primer contacto, ambas se unir√°n para formar una galaxia el√≠ptica mucho m√°s grande.

En un primer informe, se estim√≥ que ambas galaxias se unir√≠an en 3.900 millones de a√Īos. Pero, seg√ļn informan los astr√≥nomos en el Astrophysical Journal, tras nuevos datos entregados por el telescopio espacial Gaia de la Agencia Espacial Europea, se clarific√≥ que este suceso no ocurrir√≠a hasta 600 a√Īos despu√©s de lo esperado.

Telescopio estelar Gaia | Agencia Espacial Europea
Telescopio estelar Gaia | Agencia Espacial Europea

Adem√°s, en dicho informe se√Īalan que en lugar de una colisi√≥n frontal, se predice una colisi√≥n inicial m√°s de “forma oblicua, de lado”.

“El panorama general no es muy diferente. Pero las trayectorias orbitales exactas son distintas”, afirm√≥ a National Geographic, Roeland van der Marel, autor del estudio, del Instituto de Ciencia del Telescopio Espacial.

¬ŅEs posible evitar la colisi√≥n?

Seg√ļn Roeland esto es inevitable. Andr√≥meda, que actualmente se encuentra a 2,5 millones de a√Īos luz de distancia, se precipita hacia la V√≠a L√°ctea a casi 402.000 kil√≥metros por hora y est√° destinada a entrar en contacto con la V√≠a L√°ctea.

Los astrónomos tienen conocimiento del evento desde que Vesto Slipher apuntó un telescopio a Andrómeda y midió el movimiento de la galaxia en 1912. En aquel entonces, y con el saber convencional de la época, se sugería que se trataba de una nebulosa dentro de la Vía Láctea.

M√°s adelante, con el uso del telescopio espacial Hubble, se pudo medir el movimiento lateral de Andr√≥meda, el cual determina si las galaxias est√°n destinadas a un choque directo o a un roce c√≥smico. A partir de esas observaciones, en 2012, van der Marel y su equipo predijeron una colisi√≥n directa dentro de casi 3.900 millones de a√Īos, una predicci√≥n que acaban de recalcular.

Telescopio espacial Hubble | Marc Van Norden
Telescopio espacial Hubble | Marc Van Norden

“Es interesante, aunque es en cierto modo una modificaci√≥n bastante peque√Īa de lo que sab√≠amos antes”, afirma Brant Robertson de la Universidad de California, Santa Cruz.

¬ŅDe qu√© forma se producir√° el choque gal√°ctico?

Los cient√≠ficos explican que, en su primera aproximaci√≥n, las galaxias estar√°n a 420.000 a√Īos luz de distancia, lo bastante lejos como para que los brillantes discos de la V√≠a L√°ctea y Andr√≥meda no interact√ļen. Sin embargo, las galaxias est√°n incrustadas en una gran cantidad de materia oscura y, cuando ambas se crucen, esos halos gal√°cticos se quebrar√°n.

¬ęEsto provoca fricci√≥n, lo que hace que se ralenticen y pierdan energ√≠a, y que se junten de nuevo¬Ľ, explica van der Marel.

En palabras m√°s simples, las galaxias cambiar√°n de sentido y colisionar√°n, atraves√°ndose, dando la vuelta y colisionando de nuevo. Esto ocurrir√° una y otra vez hasta que dichas colisiones den lugar a una sola galaxia.

¬ŅQu√© significa esto para la Tierra?

Los expertos se√Īalan que, tal y como dijeron que ocurrir√≠a en la predicci√≥n inicial, esta colisi√≥n no supondr√° un peligro para cualquier forma de vida terrestre presente dentro de 4.500 millones de a√Īos. El espacio es grande y las estrellas est√°n muy separadas entre s√≠ y, aunque las galaxias colisionen, las estrellas rara vez chocan entre s√≠.

“A√ļn podr√≠amos estar orbitando alrededor del sol en una √≥rbita de orientaci√≥n m√°s aleatoria dentro de una gran galaxia el√≠ptica”, afirma van der Marel.

Recreación de una explosión estelar | NASA
Recreación de una explosión estelar | NASA

El espectáculo de luz cósmica que se producirá promete ser bastante espectacular. A medida que las dos galaxias se acerquen, Andrómeda será cada vez más grande en el firmamento hasta distorsionarse finalmente en una espiral deforme a medida que la gravedad de la Vía Láctea tire de ella. Entonces, cuando las galaxias empiecen a experimentar un efecto bumerán y colisionen, los gases comprimidos desencadenarán explosiones de formación estelar.

“En ese momento, tendr√° un aspecto precioso en el cielo”, afirma van der Marel.

La cuestión es si quedará alguna forma de vida inteligente en la faz de la Tierra para presenciarlo. Ya que para entonces, el sol estará convirtiéndose en una gigante roja, una etapa natural en la evolución estelar.

Cuando eso ocurra, su brillo aumentará y se expandirá, tragándose Mercurio y Venus en el proceso y transformando a la Tierra en un fragmento tostado de carbón planetario.

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