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Reivindicando al Ají: 6 saludables beneficios de este alimento con “mala fama”

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Existen decenas de tipos de ají, entre los que destacan algunos como el rojo, el amarillo o el verde, los cuales con una pizca permiten agregar un delicioso sabor a nuestros platos.

De acuerdo a la recomendación de los chefs, el ají usado con mesura es un completo aporte para las preparaciones, ya que no sólo le da un agradable picor a las comidas sino que, además, permite que nuestras papilas gustativas estén más atentas para degustar los sabores.

Pese a ello, muchas personas son reticentes a la hora de incorporarlo en su dieta diaria, precisamente, debido a que lo consideran “muy fuerte” o que “echa a perder” las comidas, lo que a la larga le ha dado una especie de mala fama.

De modo de reivindicar el consumo de ají, desde BioBioChile te dejamos con el listado de los 6 beneficios de este alimento, los cuales de seguro te harán replantearte su consumo.

Los beneficios del Ají

1. Disminuye la presión arterial

De acuerdo al médico venezolano Aguiar Rodríguez, cardiólogo a cargo del centro médico CardioAguiar, las vitaminas A y C de los ajíes fortalecen las paredes musculares del corazón, mientras que su calor aumenta el flujo sanguíneo en todo el cuerpo. Ambos puntos, son equivalentes a tener un sistema cardiovascular fuerte.

“Al ser el ají picante un fuerte saborizante, ayuda a utilizar menos sal, algo fundamental para quienes sufren de hipertensión; una de las principales causas del envejecimiento de las arterias”, indicó en su página web.

2. Cumple una función afrodisíaca

Estudios en base a la hormona VIP (Vasoactive Intestinal Polypeptide) sugieren que el ají picante tiene un efecto afrodisíaco.

“Esta hormona está implicada en el cierre de la comunicación arteriovenosa que origina la erección en el hombre y el orgasmo en la mujer. Cuando el organismo aumenta la producción de VIP, se dilatan los vasos periféricos y la circulación de la sangre aumenta junto a los latidos cardíacos y a la respiración. Las comidas picantes, al entrar en contacto con la mucosa intestinal liberan hormonas VIP”, señaló el centro CardioAguiar.

3. Ayuda a perder peso

En palabras del centro médico venezolano, el consumo de ajíes en nuestras comidas diarias puede ayudarnos a elevar el metabolismo.

“Los estudios muestran que el compuesto principal en los ajíes, la capsaicina, tiene un efecto termogénico que puede causar que el cuerpo queme calorías extra durante 20 minutos después de comerlos”, indicó.

A ello, agregó que “El ají picante favorece la secreción de jugos gástricos, por lo tanto, a la digestión. La capsaicina actúa sobre las prostaglandinas buenas y protege el estómago a través de la formación de mucus. También está demostrado que favorece la movilidad intestinal y combate el Helicobacter pylori“, una bacteria que infecta el epitelio gástrico humano y que es la causante de muchas úlceras y algunos tipos de gastritis.

Javier Kohen (CC) Flickr
Javier Kohen (CC) Flickr

4. Es saludable para el corazón

De acuerdo a CardioAguiar, algunos estudios sugieren que las culturas que ingieren comidas más picantes tienen una incidencia menor de ataques cardíacos y accidentes cerebrovasculares. Lo anterior, afirman, se debería a que los ajíes pueden reducir los efectos perjudiciales del colesterol LDL (conocido comúnmente como “colesterol malo”) y a que uno de sus componentes, la señalada capsaicina, puede combatir la inflamación, la que ha sido indicada como un factor de riesgo para personas con problemas al corazón.

“El ají picante se aconseja como prevención del infarto y enfermedades cardiocirculatorias. Se ha demostrado que el consumo comedido y constante del ají desciende el nivel de colesterol en la sangre y ayuda al corazón, actuando como vasodilatador con grandes beneficios para los capilares y las arterias coronarias”, indicaron.

Finalmente, el Centro Médico añadió que “El ají picante tiene propiedades vasodilatadoras debido a la capsaicina que se comporta como un antiagregante, mejorando la circulación periférica de la sangre. La vitamina PP da elasticidad a los capilares y la vitamina E aumenta la oxigenación de la sangre”.

5. Alivia el estrés

Según el centro médico, los alimentos picantes estimulan la producción de las hormonas del bienestar, como la serotonina, de modo que pueden ayudar a aliviar el estrés e incluso combatir la depresión.

Sin ir más lejos, en China los ajíes son utilizados contra este padecimiento, mientras que en India la medicina ayurvédica sugiere que este alimento estimula el espíritu y la sangre.

“En realidad la acción antidepresiva se debe al principio activo (de los ajíes) sobre los substratos metabólicos”, señaló la página del Dr. Aguiar Rodríguez.

6. Ayuda a prevenir el cáncer.

De acuerdo a la Asociación Americana para la Investigación del Cáncer, la capsaicina tiene la capacidad de atacar el cáncer, principalmente de próstata. “Tiene los mismos efectos en el cuerpo que ciertos medicamentos contra el cáncer”, afirmó por su parte Gregory A. Plotnikoff, MD, consultor senior de innovación de la atención de la salud en los Hospitales y Clínicas Allina de Minnesota (EEUU).

Paralelamente, investigadores de la Universidad de California (EEUU) señalaron en un estudio que la capsaicina activa un receptor en las células que recubren el intestino, disminuyendo el riesgo de desarrollar tumores colorrectales.

Luego de administrar este elemento a un grupo de ratones genéticamente alterados, los científicos del estudio notaron una disminución en el desarrollo de tumores en el tracto gastrointestinal y un incremento de más del 30% en su esperanza de vida.

Merkén | Florencia Cárcamo | Flickr (CC)
Merkén | Florencia Cárcamo (CC) Flickr

El Ají Merkén, delicia mapuche

El Ají Merkén, de la expresión mapudungún “medkeñ chadi” (sal molida), es un aliño que alcanzó popularidad en nuestro país de la mano de la comida mapuche, cuyos representantes la utilizaban con frecuencia en sus platos. Su preparación se basa en el ají cacho de cabra, seco y ahumado, el cual se muele junto a semillas de cilantro tostadas y sal.

Dicho aliño tiene aspecto de polvo rojo y pequeñas escamas de colores en el tono, y si bien es tradicional en la cocina chilena, existen otros países que poseen preparaciones similares. Uno de ellos es el Chile de Árbol, oriundo de México, y la preparación llamada “Pimienta Roja”.

De acuerdo al sitio especializado en temas femeninos, iMujer, esta delicia mapuche no sólo sirve para darle sabor a nuestras preparaciones, sino que además tendría propiedades medicinales.

“El merkén se utiliza a menudo como antirreumático tópico por sus propiedades irrigadoras: al aplicarse en la piel ésta se inflama, los vasos sanguíneos aumentan el flujo de sangre y se disminuye el dolor”, indicaron.

A ello, el sitio web agregó que en ocasiones el Merkén y otros ajíes se utilizan “como expectorante y descongestionante, dilatando los conductos respiratorios”.

¿Cómo podemos incorporar el ají a nuestra alimentación diaria?

De acuerdo a la nutricionista Camila Rojas Castillo, especialista de la Universidad Del Desarrollo y creadora de la página de datos alimenticios Keep on Healthy, “El ají es una especie que le da un sabor delicioso a la comida, y si lo consumes con moderación puedes sacarle muchísimo provecho”.

A ello agregó que es un alimento que incluso nos sirve para bajar de peso, debido a la citada capsaicina. Este componente bioactivo “aumenta la temperatura corporal generando un gasto de energía extra, aumenta la producción de saliva facilitando la digestión y también ayuda a controlar los niveles de triglicéridos y colesterol”.

Sin embargo, la experta advierte que “debes consumirlo con moderación ya que si te excedes puede causarte irritación. Si sufres de gastritis, evítalo”.

Respecto a las formas en que podemos incorporar el ají a nuestra dieta diaria, Rojas Castillo indicó que podemos agregarlo “como condimento a todas tus comidas, sin embargo, para conservar sus nutrientes, se debe añadir a los platos hacia el final del tiempo de cocción. De lo contrario, si queremos aumentar el gusto en las comidas es mejor añadirlo antes para dejar que su sabor se propague plenamente”.

Manuel Gundillas | Flickr (CC)
Manuel Gundillas (CC) Flickr

Para ejemplificar de qué maneras podemos utilizar el ají en nuestras comidas, la nutricionista compartió a BioBioChile 4 deliciosas recetas.

1) Aliño “Picor chileno”

Ingredientes | 1 cucharada de polvo de ají con un toque de merkén + jugo de un limón + cebolla picada + cilantro + sal a gusto.

Preparación | Revuelve los ingredientes en un bol y… ¡Ya está! Puedes agregarlo a tus comidas calientes, acompañarlo de sopaipillas o picarlo con snacks como papas fritas y nachos.

2) Ají de Gallina
(*por Perú Segundo en Cookpad)

Ingredientes | 1/2 pechuga de pollo + 1 cebolla + 1 ají amarillo + 1 diente de ajo + 4 rebanadas de pan de molde sin corteza + sal y pimienta + Caldo de pollo + 1 sobre de Queso parmesano (35 grs.) + 2 papas blancas cocidas y peladas + 1 ó 2 huevos duros+ Aceitunas + 2 cucharadas de aceite + 1 chorrito de leche evaporada

Preparación | Cocinar el pollo en agua con sal, dejar enfriar y deshilachar. Reservar el caldo. Picar la cebolla, el ají y el ajo, no importa el tamaño porque después se va a licuar. Partir el pan en trozos, ponerlo en un tazón y cubrirlo con el caldo de pollo, dejar remojar. En una olla poner el aceite y freír la cebolla y el ají, sazonar con pimienta. Cuando la cebolla está transparente agregar el ajo, que fría un ratito y reservar.

En la licuadora colocar el pan remojado y el sofrito, licuar y regresar a la olla. Poner al fuego y mover hasta que espese y agregar el pollo, revolver. Si se espesa mucho se puede soltar con caldo. Al final agregar el queso parmesano y el chorrito de leche evaporada. Verificar la sal que se pone al final porque el caldo tiene sal y el queso parmesano también. Servir el ají de gallina sobre 2 ó 3 rodajas de papa y acompañado de arroz blanco, adornando con el huevo duro y las aceitunas.

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3) Paté de Palta al Ají.

Ingredientes | 2 paltas + jugo de 2 limones + 2 dientes de ajo triturados + 1 cucharadita de ají en polvo y una pizca de merkén + sal + pimienta.

Preparación | Corta las paltas por la mitad, retira la piel y los huesos. Luego, echa la pulpa de la palta a una procesadora de alimentos con el jugo de limón, ajo, ají en polvo, sal y pimienta. Tritúralo todo hasta obtener una mezcla homogénea, traspásalo a un bol ¡y disfruta!

4) Sopa de Ají Dulce Amarillo
(*Por Cristiane Thonon en la web Estampas)

Ingredientes | 150 g de ají dulce amarillo + 500 g de camarones con concha y cabeza + 1 cebollín grande + 1 litro de caldo de vegetales + 1 Cda. grande de aceite de oliva + 2 dientes de ajo + 3 Cdas. grandes de leche en polvo de coco + 1 cebollín + Una rama y hojas de cilantro + 100 g de papas

Preparación | Sofreír con poco aceite el ají dulce sin semilla con un cebollín grande, verter el caldo base y cocinar. Después del hervor dejar 15 minutos a fuego medio bajo y licuar. Colocar en una olla, llevar a hervor y, luego, añadir los camarones y la leche de coco al gusto. Apagar para que la cocción de los camarones se realice con el calor.
* Caldo base:
Sofreír en una cuhararada de aceite de oliva las cabezas y caparazones de los camarones con dos dientes de ajo. Verter en un litro de caldo de vegetales. Licuar y colar. Presentar con un decorado de cebollín fileteado y cilantro en hojas, con un nido arriba de papas en bastones o lonjas delgadas.

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