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Futuro de las “tierras raras” podr√≠a estar en el fondo del oc√©ano
Publicado por: Agencia AFP
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Algunas zonas del oc√©ano Pac√≠fico son muy ricas en “tierras raras” y podr√≠an constituir un yacimiento inesperado de estos metales necesarios para la fabricaci√≥n de productos de alta tecnolog√≠a, revela un estudio publicado este domingo.

Coches el√©ctricos, e√≥licas, pantallas planas, discos duros de ordenador o lectores MP3: todos estos objetos, convertidos en indispensables, requieren de esas “tierras raras” y de los 17 metales que contienen, en particular el itrio.

Actualmente, el 97% de la producci√≥n de “tierras raras” procede de China, un pa√≠s que solamente posee un tercio de los recursos mundiales y donde la extracci√≥n de estos minerales provoca grandes da√Īos en el medio ambiente y en las poblaciones.

Parad√≥jicamente, el suelo no es la √ļnica fuente de “tierras raras”, ni mucho menos. Los sedimentos de los fondos marinos albergan tambi√©n minerales de este tipo pero, al desconocer con precisi√≥n su localizaci√≥n, no son de momento considerados como una fuente potencial de “tierras raras”.

Un equipo de geólogos japoneses extrajo y analizó más de 2.000 muestras de sedimentos marinos en gran parte del océano Pacífico.

Los resultados de sus investigaciones, publicados el domingo en la revista brit√°nica Nature Geoscience, muestran que los fondos submarinos constituyen un considerable yacimiento de “tierras raras” y de itrio, presentes de forma concentrada en algunos lugares (este del Pac√≠fico norte y centro del Pac√≠fico sur).

“Consideramos que una zona de un kil√≥metro cuadrado que rodea a uno de los lugares donde se produjeron las extracciones podr√≠a satisfacer por s√≠ sola una quinta parte del consumo anual mundial de estos elementos”, escriben.

M√°s a√ļn, las experiencias llevadas a cabo por los investigadores japoneses muestran que estas “tierras raras” contenidas en el fango submarino pueden ser f√°cilmente extra√≠bles con la ayuda de un ba√Īo √°cido.

“El fango es simplemente enjuagado con √°cidos diluidos (√°cido sulf√ļrico o √°cido clorh√≠drico) durante una a tres horas a temperatura ambiente”, explica a la AFP Yasuhiro Kato, de la Universidad de Tokio.

Seg√ļn √©l, esa t√©cnica no presentar√≠a ning√ļn riesgo para el medio ambiente, “ya que los √°cidos diluidos utilizados no son vertidos al oc√©ano”.

Queda por saber si la explotación de yacimientos ubicados a gran profundidad, entre 4.000 y 5.000 metros, será posible tecnológicamente y rentable económicamente.

“Es una pregunta dif√≠cil para m√≠, ya que no soy ingeniero, solamente ge√≥logo. Pero hace unos 30 a√Īos una compa√Ī√≠a minera alemana consigui√≥ recuperar sedimentos marinos del fondo del Mar Rojo. Entonces, creo que nuestro fango de los grandes fondos puede ser utilizado como fuente de minerales raros”, responde Kato.

“No creo que una compa√Ī√≠a minera se haya interesado en nuestras investigaciones hasta ahora. Es cierto que nadie conoc√≠a la presencia de este fango rico en tierras raras que hemos descubierto”, a√Īade.

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