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Antonio Valencia, la joya de Ecuador en la Copa América de Argentina

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Recuperado de una grave lesión que lo sacó casi seis meses de las canchas, el volante del Manchester United inglés Antonio Valencia es el pilar de la selección de Ecuador que disputará la Copa América de Argentina-2011.

Valencia, de 25 años y 1,78 metros, sufrió una fractura doble cerrada de tibia y peroné el pasado 14 de septiembre en un partido de la Liga de Campeones de Europa contra el Glasgow Rangers.

Pese a la seriedad del daño, el jugador cumplió una rehabilitación contrarreloj y reapareció el 12 de marzo ante el Arsenal en los cuartos de final de la FA Cup (2-0 a favor de los ‘Diablos Rojos’).

Valencia disputó la fase definitiva de la Premier League, que su equipo ganó el 14 de mayo, reencontrándose con el gol el 9 de abril frente al Fullham (2-0).

También abrió la cuenta en la victoria 4-1 sobre el Schalke 04 de Alemania, el 4 de mayo, que selló el paso del Manchester a la final de la ‘Champions’ contra el Barcelona de España.

‘Toño’ no consiguió levantar la orejona (los catalanes se impusieron 3-1 el 28 de mayo), pero pasó a la historia como el primer ecuatoriano en disputar una final del mayor torneo de clubes de Europa.

Valencia fue fichado por los ‘Red Devils’ en junio de 2009 para llenar el vacío que había dejado en la banda derecha el astro portugués Cristiano Ronaldo, transferido entonces al Real Madrid de España.

El centrocampista fue adquirido al Wigan -donde actuó entre 2006 y 2009- por 26 millones de dólares, convirtiéndose en el jugador ecuatoriano más costoso de la historia.
El técnico escocés Alex Ferguson se fijó por primera vez en él en un partido entre el Wigan y el Manchester en 2006, en el que jugó 20 minutos.

Ferguson tuvo una primera idea de la letalidad que podían tener los pases cruzados y los regates de Valencia, dueño además de una poderosa pegada, por lo que desde entonces siguió de cerca sus progresos.

Y al confirmarse que Ronaldo dejaría el plantel al final de la temporada 2008-2009, el entrenador no dudó en que el ecuatoriano debía ser su sustituto para asistir a Wayne Rooney.

La rapidez y habilidad de Valencia no se hicieron esperar: en su estreno con el Manchester marcó un gol en un partido de pretemporada contra el argentino Boca Juniors.

Si bien lejos del registro de Ronaldo (71 goles en sus dos últimas temporadas en el Manchester), ‘Toño’ cumplió con sus asistencias dotadas de perfección, que pronto desataron los elogios de Ferguson y el propio Rooney.

De hecho, la prensa inglesa lo ha catalogado como “el mejor pasador del mundo”, y en 2010 un análisis del diario News of the World determinó que era más efectivo que David Beckham o Cristiano Ronaldo poniendo balones en el área.

“Todos adoran a Valencia en la plantilla”, afirmó en una ocasión Sir Alex, añadiendo que el ecuatoriano “deja la piel en cada partido”.

Valencia fue elegido futbolista del mes del Manchester en noviembre y diciembre de 2009 y mejor jugador extranjero del equipo ese mismo año, cuando fue incluido en el onceno ideal de la Premier League. En 2010 fue distinguido como el segundo latinoamericano más destacado de la Liga inglesa.

El centrocampista nació en la ciudad amazónica de Lago Agrio (noreste) el 4 de agosto de 1985 y debió dejar el colegio para dedicarse al fútbol, en el que debutó como profesional en 2003 con El Nacional de Quito.

En 2005 saltó al Villarreal de España, desde donde pasó al Recreativo de Huelva -con el que ascendió a la primera división española- y luego fichó por el Wigan.

Su debut con la selección ecuatoriana fue el 28 de abril de 2004 en un amistoso ante Honduras, y el 27 de marzo de 2005, en su primer partido de las eliminatorias sudamericanas al Mundial de Alemania-2006, marcó dos goles contra Paraguay en Quito (5-2).

En la lid teutona, Valencia jugó los cuatro partidos de Ecuador, que alcanzó los octavos de final, pero la travesía a Sudáfrica-2010 le dejó un sabor amargo al no lograr la tricolor el boleto que tuvo en el bolsillo.

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