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Lunes 16 marzo de 2020 | Publicado a las 18:00
¬ŅPor qu√© el lavado de manos con agua y jab√≥n es tan efectivo con virus como el COVID-19?
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Desde que comenzó la pandemia del coronavirus, las autoridades y los expertos han sido enfáticos en la recomendación de lavarse las manos con agua y jabón para prevenir contagios.

De hecho, los expertos llaman a que el proceso de lavado dure 30 segundos, tiempo que permitirá matar la mayoría de las bacterias y virus que existan en las manos.

Y es que el jabón diluido en agua, desde el punto de vista microbiológico, es mucho más poderoso de lo que podríamos pensar y todo gracias a su estructura híbrida.

B√°sicamente, un “virus es una nanopart√≠cula autoensamblada en la que el eslab√≥n m√°s d√©bil es la bicapa lip√≠dica (grasa). El jab√≥n disuelve la membrana grasa y el virus se desmorona como un castillo de naipes y muere, o m√°s bien, deber√≠amos decir que se vuelve inactivo ya que los virus no est√°n realmente vivos”, explic√≥ a The Guardian Palli Thordarson, profesor de qu√≠mica de la Universidad New South Wales.

Seg√ļn el experto, la mayor√≠a de los virus se componen de tres bloques de construcci√≥n claves: √°cido ribonucleico (ARN), prote√≠nas y l√≠pidos. Cuando una c√©lula ha sido infectada por virus, produce muchos de estos bloques que se autoensamblan espont√°neamente para formar el virus.

“Cuando una c√©lula infectada muere, todos estos nuevos virus escapan y luego infectan otras c√©lulas. Algunos terminan tambi√©n en las v√≠as respiratorias de los pulmones”, a√Īaden.

De hecho, cuando tosemos o estornudamos, saltan peque√Īas gotas de saliva con el virus, lo que ser√≠a uno de los principales formas de contagio del coronavirus, pues a pesar que se pueden secar r√°pidamente, el virus se mantiene vivo.

La situaci√≥n se vuelve m√°s compleja cuando una de esas gotitas cae en la piel, “pues las prote√≠nas y √°cidos grasos en las c√©lulas muertas de la superficie interact√ļan con el virus”. Al llevarnos las manos contaminadas a la cara, los ojos, las fosas nasales o la boca, se genera un foco infeccioso casi inevitable.

Por suerte, los enlaces qu√≠micos que mantienen unido al virus no son muy fuertes, y la aparici√≥n de una gota de jab√≥n mezclada con agua, “separas el virus, lo haces soluble en agua y se desintegra”.

El jab√≥n contiene anfif√≠licos, que son sustancias similares a las grasas, que pueden ser estructuralmente similares a los l√≠pidos en la membrana del virus. “Las mol√©culas de jab√≥n ‘compiten’ con los l√≠pidos en la membrana del virus. As√≠ es m√°s o menos c√≥mo el jab√≥n tambi√©n elimina la suciedad normal de la piel”, asegur√≥. “Es casi como una palanca; comienza a separar todas las cosas”.

Finalmente, “cuando te enjuagas las manos, todos los microorganismos que han sido da√Īados, atrapados y matados por las mol√©culas de jab√≥n son arrastrados por el agua”, explica un art√≠culo del New York Times.

¬ŅAlcohol gel o jab√≥n y agua?

Aunque act√ļan de forma similar a nivel molecular, una sola gota de jab√≥n es mucho m√°s eficiente que los productos a base de alcohol, adem√°s de ser menos rudo con piel, ya que recomendaci√≥n es que contengan al menos un 60% de etanol para ser realmente efectivos.

“Los desinfectantes con al menos el 60% de etanol act√ļan de manera similar, al derrotar a las bacterias y a los virus mediante la desestabilizaci√≥n de sus membranas lip√≠dicas. Sin embargo, no pueden remover f√°cilmente los microorganismos de la piel”, asegura el mismo art√≠culo.

“Tambi√©n hay virus que no dependen de membranas lip√≠dicas para infectar las c√©lulas, as√≠ como bacterias que protegen sus delicadas membranas con escudos resistentes de prote√≠na y az√ļcares. Los ejemplos incluyen a las bacterias que pueden causar meningitis, neumon√≠a, diarrea e infecciones de la piel, al virus de la hepatitis A, el de la polio, as√≠ como los rinovirus y los adenovirus (causantes frecuentes del resfriado com√ļn)”, a√Īade y agrega que estos √ļltimos s√≠ pueden ser eliminados con una limpieza intensa con agua y jab√≥n.

A pesar de esto, cuando no contamos con agua y jabón, el alcohol gel puede ser un buen respaldo.

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