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Lunes 10 diciembre de 2018 | Publicado a las 15:57
Vida intraterrestre: los miles de millones de organismos que habitan las entra√Īas de la Tierra
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Cerca del 70% de los microbios de la Tierra vive en sus profundidades, en rocas que fueron consideradas est√©riles pero donde abundan bacterias y organismos unicelulares, seg√ļn varios cient√≠ficos que, por primera vez, han estimado la magnitud de esta vida “intraterrestre”.

Cientos de investigadores internacionales miembros del programa Deep Carbon Observatory publicaron este lunes en la cumbre estadounidense de geof√≠sica, en Washington, la suma de sus trabajos, seg√ļn los cuales la vida profunda representa una masa de 15.000 a 23.000 millones de toneladas de carbono, de 245 a 385 m√°s que los 7.000 millones de humanos.

Eso nunca había sido cuantificado, ya que antes la comunidad científica no disponía de observaciones puntuales.

Los participantes de esta colaboraci√≥n internacional, que se efectu√≥ a lo largo de diez a√Īos, llevaron a cabo cientos de perforaciones bajo continentes y oc√©anos.

Un barco japon√©s perfor√≥ 2,5 km bajo la placa oce√°nica, capturando microbios que nunca hab√≠an sido observados y que viv√≠an en una capa de sedimentos de 20 millones de a√Īos.

“Los microbios viven por todas partes en los sedimentos”, dijo a la AFP Fumio Inagaki, de la Agencia japonesa para Ciencias Marinas y de la Tierra. “Est√°n ah√≠ y esperan… todav√≠a no entendemos sus mecanismos para sobrevivir a largo plazo”, apunt√≥.

Esos organismos viven varios kilómetros debajo de la superficie, en la corteza terrestre, y aparentemente han evolucionado de forma independiente de la vida superficial.

“Son nuevas ramas del √°rbol de la vida que existen en la Tierra desde hace miles de millones de a√Īos, sin que nunca las hayamos tenido en cuenta”, dijo a la AFP Karen Lloyd, de la Universidad de Tennessee.

Estos microbios son principalmente bacterias y microorganismos unicelulares, y algunos de ellos son zombies: utilizan toda su energ√≠a para sobrevivir, sin ninguna actividad, en √°reas aisladas de la superficie desde tiempos inmemoriales, desde hace decenas de millones de a√Īos o m√°s.

Sometidos a una presión extraordinaria y privados de nutrientes, algunos no se reproducen y no tienen ninguna actividad metabólica para recuperarse.

Otras bacterias, por el contrario, tienen una cierta actividad y fascinan a los biólogos porque funcionan en un sistema que no tiene nada que ver con la superficie terrestre, donde toda la cadena alimenticia depende de la fotosíntesis, que hace crecer a las plantas y que permite nutrirse a un conjunto de organismos.

“Su fuente de energ√≠a no es el sol y la fotos√≠ntesis”, se√Īal√≥ a la AFP B√©n√©dicte Menez, responsable del equipo de geomicrobiolog√≠a del Instituto de F√≠sica del Globo de Par√≠s. “Aqu√≠ lo que hace funcionar a las comunidades es la quimios√≠ntesis, obtienen su energ√≠a de las rocas cuando estas se alteran”.

¬ŅPara qu√© sirven?

El r√©cord de las observaciones lo ostenta un organismo unicelular bautizado Geogemma barossii que ha sido hallado en unas fuentes hidrotermales en el fondo de los oc√©anos: vive, crece y se reproduce a 121¬įC.

La vida profunda sigue siendo un misterio cient√≠fico formidable. ¬ŅC√≥mo se propagan los microbios bajo tierra? ¬ŅDescienden de la superficie o se generan en el interior de la Tierra? ¬ŅHasta que profundidad hay vida? ¬ŅCu√°les son sus fuentes de energ√≠a principales? ¬ŅMetano, hidr√≥geno, radiaciones naturales…?

“Los cient√≠ficos todav√≠a no saben c√≥mo afecta la vida subterr√°nea a la vida superficial y viceversa”, dice Rick Colwell, de la Universidad del Estado de Oreg√≥n.

Los humanos acumulan proyectos de explotaci√≥n del subsuelo profundo para almacenar, por ejemplo, CO2 o para enterrar proyectos nucleares, pero hasta ahora estos proyectos consideraban que las profundidades eran “globalmente est√©riles”, dijo B√©n√©dicte Menez. Sin duda las interacciones han sido subestimadas.

Ahora “hay una verdadera toma de conciencia de este impacto de la vida en las profundidades de la Tierra”, a√Īade.

El descubrimiento cambia tambi√©n nuestra percepci√≥n sobre otros planetas como, por ejemplo, Marte, donde sabemos desde hace a√Īos que hay agua l√≠quida pero seguimos buscando indicios de vida.

Saber que a niveles de presi√≥n y de temperatura extremos pueden vivir algunos microbios “puede ayudarnos a buscar mejor en otros planetas”, explica Rick Colwell, que ense√Īa astrobiolog√≠a en Oreg√≥n.

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