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Bill Gates y Canadá lanzan iniciativa para diagnósticos baratos y rápidos

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La fundación de Bill y Melinda Gates y un organismo financiado por el Estado canadiense invertirán 32 millones de dólares para poner a punto herramientas de diagnóstico médico que funcionan en zonas subdesarrolladas y que podrían salvar un gran número de vidas.

La fundación del creado del gigante informático Microsoft espera gastar en tres años 21,1 millones de dólares estadounidenses y la ONG canadiense Grandes Desafíos, 10,8 millones, anunciaron en un comunicado conjunto divulgado el viernes.

La iniciativa busca alentar a investigadores e inventores a desarrollar instrumentos más baratos para identificar enfermedades que golpean a los países en vías de desarrollo, como la malaria, la tuberculosis, el Sida y varios males tropicales, desde el primer contacto del potencial paciente con un trabajador de la salud, incluyendo las zonas rurales desprovistas de equipos modernos.

“Imagine un aparato a pilas que se pueda tener a mano, que pueda analizar una gota de sangre y determinar, en pocos minutos, si un niño sufre de malaria, de dengue o de una infección bacteriana”, dijo Peter A. Singer, director de Grandes Desafíos Canadá.

“Un diagnóstico rápido solo de malaria podría evitar 100.000 muertes al año. Creemos que esta perspectiva y otros medios para salvar vidas están a nuestro alcance”, añadió Singer.

Se fijaron cinco objetivos para este proyecto: tomar la muestra de sangre (u otra materia biológica), prepararla para ser analizada, identificar enfermedades eventuales, transmitir datos y recibir los resultados, garantizar el funcionamiento del aparato en zonas sin electricidad o refrigeración.

Además, los investigadores deben pensar en crear un aparato poco costoso y de fácil de acceso.

“Nuestro objetivo es tener diagnósticos que cuesten menos de un dólar la unidad, el precio del aparato incluido “, dijo.

Y las diferentes herramientas de diagnóstico deben ser “tan universales como la conexión USB”, que puede introducirse en entradas de cualquier computador.

Uno de los beneficiarios seleccionados, la Bigtec Labs de Bangalore, en India, ya desarrolló un aparato de análisis portátil llamado “mini-PCR” (Polymerase Chain Reaction), capaz de identificar la malaria a partir de rastros de ADN.

Los investigadores de ese laboratorio esperan utilizar los fondos recibidos -1,3 millones de dólares- para mejorar un filtro sofisticado que, gracias a las nanotecnologías, concentrará el ADN patógeno recogido de la sangre, la saliva, la orina, extracciones en la nariz o la garganta. Concentrado, el ADN podrá ser analizado en el mini-PCR.

Otros proyectos van desde trozos de tela de seda utilizados para detección barata de enfermedades en la sangre o la orina a bastoncillos para exámenes de diarrea, causa importante de mortalidad infantil en los países tropicales.

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