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Miércoles 28 agosto de 2019 | Publicado a las 17:00
Impacto por hallazgo de cr√°neo casi completo de antepasado de humanos de hace 3,8 millones de a√Īos
Por Francisca Rivas
La información es de Agence France-Presse
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Un cr√°neo “notablemente completo” de 3,8 millones de a√Īos de antig√ľedad, perteneciente a un especimen de la especie Australopithecus anamensis, fue encontrado en Etiop√≠a, un descubrimiento que podr√≠a hacer cambiar de manera dr√°stica la comprensi√≥n de la evoluci√≥n humana, anunciaron cient√≠ficos este mi√©rcoles.

El cr√°neo, designado con la sigla “MRD”, fue descubierto no lejos de donde fue encontrada la joven Lucy, una Australopithecus afarensis, el ancestro m√°s antiguo de los humanos modernos de hace 3,2 a 3,5 millones de a√Īos de antig√ľedad, lo que demostrar√≠a que dos especies distintas habr√≠an coexistido durante aproximadamente unos 100.000 a√Īos.

“Este cr√°neo es uno de los f√≥siles m√°s completos de hom√≠nido con m√°s de tres millones de a√Īos de antig√ľedad”, destac√≥ el et√≠ope Yohannes Haile-Selassie, reconocido paleoantrop√≥logo del Museo de Historia Natural de Cleveland (Ohio, EEUU), coautor de dos estudios publicados este mi√©rcoles en la revista Nature.

“Todo parece indicar que se convertir√° en otro √≠cono c√©lebre de la evoluci√≥n humana”, que se a√Īade a otros grandes hallazgos de hom√≠nidos de alto perfil, como los famosos Toumai, Ardi y Lucy, escribi√≥ Fred Spoor, del Museo de Historia Natural de Londres, en un comentario que acompa√Īa a los informes.

Australopithecus anamensis | Cleveland Museum of Natural History
Australopithecus anamensis | Cleveland Museum of Natural History
Australopithecus anamensis | Cleveland Museum of Natural History
Australopithecus anamensis | Cleveland Museum of Natural History

A t√≠tulo de comparaci√≥n, Toumai (un sahelanthropus tchadensis), considerado por muchos paleont√≥logos como el primer representante del linaje humano, tiene aproximadamente 7 millones de a√Īos. Fue encontrado en 2001 en Chad.

Ardi (por ardipithecus ramidus, otra especie de hom√≠nido), una hembra encontrada tambi√©n en Etiop√≠a, tendr√≠a 4,5 millones de a√Īos y, Lucy, la famosa australopithecus descubierta en el pa√≠s africano en 1974, unos 3,2 millones de a√Īos.

“Ponerle rostro a un nombre”

Otros f√≥siles de australopithecus menos conocidos datan de al menos 3,9 millones de a√Īos, pero s√≥lo han sido encontrados mand√≠bulas y dientes. Sin un cr√°neo “viejo”, la comprensi√≥n de la evoluci√≥n de estos hom√≠nidos extintos continuaba siendo muy parcial.

Descubierto en febrero de 2016 en el sitio de Woranso-Mille, en la región de Afar en Etiopía (a 55 km de donde se encontró a Lucy), este nuevo fósil MRD pertenece a uno de los primeros australopithecus, el anamensis.

“Creemos que el A. anamensis (MRD) se fue convirtiendo gradualmente en el A. afarensis (Lucy) con el paso del tiempo”, afirma Stephanie Melillo, del Instituto Max Planck de antropolog√≠a evolutiva en Alemania, coautora de ambos trabajos.

Australopithecus anamensis | Cleveland Museum of Natural History
Australopithecus anamensis | Cleveland Museum of Natural History

Pero este √ļltimo descubrimiento relanza la hip√≥tesis de que estas dos especies se habr√≠an cruzado en la sabana de Afar durante aproximadamente unos 100.000 a√Īos.

“Esto cambia nuestra comprensi√≥n del proceso de evoluci√≥n y plantea nuevas preguntas: ¬Ņcompet√≠an por la comida o el espacio vital?”, se interroga Melillo.

A pesar de ser muy peque√Īo, el cr√°neo ser√≠a de un adulto, ‘a priori’ masculino. Las reconstrucciones faciales realizadas a partir de las caracter√≠sticas f√≥siles muestran a un hom√≠nido con p√≥mulos y mand√≠bula prominentes, nariz chata y frente estrecha.

“Es bueno ponerle por fin un rostro a un nombre”, dice entusiasmada la paleoantrop√≥loga.

Para la sorpresa de los investigadores, este cr√°neo se revela como una mezcla de las caracter√≠sticas propias de los sahelanthropus como Toumai con las de los ardipithecus, como Ardi, pero tambi√©n con otras especies m√°s “recientes”.

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