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Jueves 16 mayo de 2019 | Publicado a las 12:01
Los humanos modernos se separaron de los neandertales mucho antes de lo que se cre√≠a, seg√ļn estudio
Por Camilo Suazo
La información es de Agence France-Presse
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Los científicos que investigan los orígenes de los humanos han hecho enormes avances con las mejoras recientes en las técnicas de análisis del ADN antiguo. Un nuevo estudio se basa en un método alternativo para retroceder en el tiempo: el análisis de los dientes humanos fosilizados.

El estudio, publicado el mi√©rcoles en la revista Science Advances, ubica en una fecha anterior al consenso cient√≠fico actual la edad del √ļltimo ancestro com√ļn del Homo sapiens (nuestra especie) y los neandertales, en 800.000 a√Īos de antig√ľedad en lugar de los 400.000 a 600.000 a√Īos.

No obstante, este trabajo, dirigido por Aida Gomez-Robles de la University College de Londres, genera debate entre antropólogos, algunos de los cuales cuestionan la precisión de la metodología utilizada por la investigadora.

El estudio se hizo a partir de unos 30 molares y premolares encontrados en el yacimiento arqueol√≥gico Sima de los Huesos, en Espa√Īa, que pertenecieron a los primeros hombres y mujeres de Neandertal. Tambi√©n analiz√≥ los f√≥siles de otras siete especies humanas antiguas.

Los dientes de Sima de los Huesos fueron datados en 2014 por t√©cnicas confiables en hace 430.000 a√Īos.

Esta dataci√≥n ya indic√≥ que la “divergencia” entre los sapiens y los neandertales, por lo tanto, hab√≠a ocurrido antes de hace 400.000 a√Īos. ¬ŅPero cu√°ndo?

Para calcular a cu√°ndo se remonta este ancestro com√ļn, la investigadora us√≥ un modelo estad√≠stico que parte del principio de que la forma de los dientes humanos evoluciona a un ritmo constante.

El objetivo era ir atr√°s en el tiempo lo suficiente para encontrar un ancestro que pudiera haber conducido a los dientes de los humanos de Sima de los Huesos y a la vez, de los humanos modernos.

Con este c√°lculo, Gomez-Robles llega a la conclusi√≥n de que nuestros ancestros y los neandertales “divergieron” hace 800.000 a√Īos.

La consecuencia inmediata de este trabajo es que eliminar√≠a al hombre de Heidelberg (Homo heidelbergensis) como el tan buscado ancestro com√ļn.

Divergencia lenta

Esta investigaci√≥n no zanjar√° por s√≠ sola el debate sobre los or√≠genes de la humanidad, pero la profesora dijo a la AFP que el estudio de las variaciones anat√≥micas “nos da una imagen m√°s precisa”, en particular debido a que la extracci√≥n de ADN de f√≥siles muy antiguos sigue siendo muy dif√≠cil, a menudo imposible.

El hecho de que el ADN y los dientes arrojen fechas diferentes también apoya la idea de que las especies no se separaron de una vez, sino que la divergencia se produjo durante períodos muy largos, durante los cuales los individuos comienzan a diferenciarse pero siguen mezclándose y reproduciéndose.

“La divergencia entre los neandertales y los humanos modernos, o las divergencias entre cualesquiera de las especies, no ocurren en un momento espec√≠fico en el tiempo”, dijo la autora del estudio. “Hoy sabemos que ha habido una hibridaci√≥n entre neandertales y humanos modernos”, a√Īadi√≥.

Mirjana Roksandic, antrop√≥loga de la Universidad de Winnipeg, public√≥ recientemente un art√≠culo de investigaci√≥n que describe a H. heidelbergensis como un “no neandertal”.

Roksandic alab√≥ el trabajo realizado por su colega. “Ella encuentra el momento en que los neandertales comenzaron a trazar su propio camino, es un resultado muy, muy importante”, dijo a AFP. “Los dientes son f√≥siles, contienen una enorme cantidad de informaci√≥n”, sostuvo.

Otros son m√°s cautos. La antrop√≥loga Bridget Alex, de Harvard, describe la nueva metodolog√≠a como “√ļtil”, pero subraya que genera tensi√≥n entre los cambios gen√©ticos y los cambios f√≠sicos y fisiol√≥gicos en la evoluci√≥n, que pueden producirse a ritmos diferentes.

En cambio Susan Cachel, profesora de evoluci√≥n humana en la Universidad de Rutgers, critica el estudio. “Si los ancestros de los humanos anat√≥micamente modernos y los neandertales no provienen del Homo heidelbergensis, ¬Ņde d√≥nde vienen? ¬ŅUn ancestro desconocido y misterioso?”, expuso.

“Hay variaciones dentales extraordinarias entre los seres humanos vivos”, sostiene, lo que socavar√≠a una de las hip√≥tesis del modelo de Gomez-Robles. Por ejemplo, dice, ind√≠genas americanos actuales tienen un tipo de premolar muy raro, que “sin duda apareci√≥ en los √ļltimos 15.000 o 20.000 a√Īos”.

“Por lo tanto, cuestiono que los ritmos de la evoluci√≥n dental sean invariablemente lentos”, puntualiz√≥.

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