Tecnología
Sonda espacial europea Rosetta llega a su cita con un cometa
Publicado por: Agencia AFP
¬ŅEncontraste alg√ļn error? Av√≠sanos visitas

Tras una odisea de más de una década y 6.000 millones de kilómetros de recorrido en el espacio, la sonda espacial europea Rosetta llegará el miércoles a su cita con un cometa para investigar el origen de estos enigmáticos cuerpos errantes del Sistema Solar.

El encuentro marcar√° una etapa clave en el proyecto m√°s ambicioso jam√°s emprendido por la Agencia Espacial Europea (ESA).

A más de 400 millones de kilómetros de la Tierra, la sonda Rosetta llegará a 100 kilómetros de su objetivo, el cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko.

El encuentro pondrá fin a un periplo iniciado en marzo de 2004, que empezó con la sonda sobrevolando varias veces Marte y la Tierra para tomar impulso utilizando su fuerza gravitacional para ganar velocidad y siguió luego con un período de hibernación que le permitió ahorrar energía.

Tras una serie final de maniobras de frenado, Rosetta estar√° este mi√©rcoles a unos 100 km del cometa, una haza√Īa de navegaci√≥n que, si todo sale bien, ser√° el preludio a una exploraci√≥n cient√≠fica sin precedentes.

“Se necesitaron m√°s de diez a√Īos para llegar hasta all√≠”, explica Sylvain Lodiot, jefe de operaciones espaciales. “Ahora debemos aprender a amarrarnos al cometa y permanecer con √©l durante los pr√≥ximos meses”, asegura.

Brillantes en el cielo nocturno en su carrera solitaria alrededor del sol, los cometas han sido durante mucho tiempo ag√ľero de hechos maravillosos o terribles: el nacimiento o la muerte de reyes y mes√≠as, cosechas fabulosas, hambrunas o desastres.

Los astrof√≠sicos, sin embargo, ven a los cometas con ojos distintos. Estiman que son agregados de polvo y hielo primordial, escombros restantes del proceso de formaci√≥n del Sistema Solar ocurrido hace 4.600 millones de a√Īos.

Estas “bolas de nieve sucia” podr√≠an contener la llave para comprender c√≥mo los planetas se formaron alrededor del Sol.

Una de las teorías, conocida como la hipótesis de panspermia, es que los cometas, al interactuar con la Tierra, ayudaron a sembrar la vida en ella, al traerle agua y moléculas orgánicas.

Un “pato” en el cielo

Hasta ahora, las misiones de exploración de los cometas han sino muy escasas y se han limitado a sobrevolarlos. Fue el caso de la sonda norteamericana Stardust, que trajo de regreso a casa polvo dejado por la traza de un cometa, mientras que la sonda europea Giotto se acercó a 200 km de la superficie de otro.

El 11 de noviembre pr√≥ximo, Rosetta se aproximar√° a unos pocos kil√≥metros del cometa, antes de hacer descender a su superficie un robot de laboratorio del tama√Īo de una heladera, Philae.

Sobre la superficie, Philae realizar√° durante unos seis meses experimentos sobre la qu√≠mica y la textura del cometa. Una vez que Philae concluya su trabajo, Rosetta acompa√Īar√° a “C-G” en su periplo alrededor del Sol mientras se aleja en direcci√≥n de la √≥rbita de J√ļpiter.

Pero antes del “aterrizaje” de noviembre, los operadores de Rosetta tendr√°n sin embargo una monta√Īa de trabajo por delante.

Las primeras semanas, la tarea será ir conociendo al cometa, con órbitas alargadas a su alrededor y el escaneo de su superficie.

La sonda deber√° evitar los cristales de hielo y el polvo que rodean las capas m√°s superficiales del cometa a medida que se acerca al Sol. Luego deber√° buscar un sitio adecuado para el aterrizaje de Philae.

El mes pasado, a medida que Rosetta se aproximaba al cometa, sus c√°maras revelaron que contrariamente a lo que algunos hab√≠an previsto, el cuerpo celeste no tiene la forma de una patata sino m√°s bien la de un pato, con dos l√≥bulos, uno grande y otro peque√Īo, conectados por un “cuello”.

“Hay varias teor√≠as para explicar esta forma, pero la m√°s plausible, incluida en mi libro, es que proviene de dos cuerpos que se fusionaron en momentos en que se formaba el Sistema Solar”, explica Philippe Lamy del Laboratorio de Astrof√≠sica de Marsella (sur de Francia).

La forma inesperada implica que las opciones para el lugar de aterrizaje podr√≠an ser limitadas. “Uno puede razonablemente prever que ese imprevisto agregar√° nuevas limitaciones”, advierte Lamy.

Tendencias Ahora