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Martes 22 mayo de 2018 | Publicado a las 17:03 · Actualizado a las 17:06
Misión de la NASA medirá con alta precisión cambios que experimenta el agua en la Tierra
Publicado por: César Vega Martínez La información es de: Agence France-Presse
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Si hoy en día es posible cuantificar con precisión cuánto hielo se ha derretido en Groenlandia y la Antártida, es gracias a dos satélites lanzados en 2002 por la NASA y el Centro Alemán de Investigación en Ciencias de la Tierra (GFZ), que son reemplazados este martes por un par más moderno.

Un cohete reutilizable Falcon 9 de la compa√Ī√≠a privada SpaceX despeg√≥ sin problemas desde la base estadounidense Vandenberg, en California, cargado con los dos nuevos sat√©lites, as√≠ como con cinco sat√©lites m√°s de la red de comunicaci√≥n Iridium.

La misión ha sido bautizada como GRACE-FO y toma el relevo de la misión GRACE (2002-2017).

El cohete colocará primero, después de once minutos de vuelo, los satélites de la misión GRACE-FO, y luego los Iridium, aproximadamente una hora más tarde.

 eberhard grossgasteiger (CCO) Pexels
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¬ŅC√≥mo medir el agua desde el espacio?

Una premisa elemental de la física es que la mínima variación de masa en la Tierra modifica la gravedad ejercida sobre los satélites. Los científicos sacarán provecho de ello.

Dos sat√©lites, cada uno del tama√Īo de un autom√≥vil, volar√°n alrededor de la Tierra a una distancia de 220 km el uno del otro y a 490 km de altitud durante los pr√≥ximos cinco a√Īos.

Cuando el sat√©lite de avanzada pase sobre una monta√Īa, se alejar√° por unos momentos del sat√©lite que lo sigue debido a la masa extra en esa ubicaci√≥n y a una gravedad ligeramente mayor. Esta √≠nfima variaci√≥n de distancia es lo que la misi√≥n registrar√° continuamente, porque cada variaci√≥n se√Īalar√° un cambio de masa en el planeta justo debajo.

Ahora bien, sobre un per√≠odo mensual, que ser√° la unidad de referencia, solo el agua tiene la capacidad de cambiar tan r√°pido. Ya sea en estado l√≠quido, s√≥lido o gaseoso, el agua tiene una masa. Cuando se derrite, la masa de los oc√©anos aumenta. Cuando llueve mucho en alguna regi√≥n, el volumen de los acu√≠feros aumenta: los sat√©lites lo sentir√°n porque la masa ser√° en ese lugar mayor que el mes o el a√Īo anterior.

 William Sun (CCO) Pexels
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Los satélites GRACE-FO establecerán así un mapa del agua en la Tierra cada 30 días, mostrando dónde hay más y dónde hay menos, si está arriba o debajo de la superficie terrestre.

Su precisión será tal que detectarán un cambio equivalente a un centímetro de altura del agua en un área de 340 km de diámetro.

¬ŅPara qu√© es?

La misi√≥n anterior, GRACE, permiti√≥ medir que Groenlandia estaba perdiendo m√°s hielo que el que suger√≠an las observaciones desde tierra. De 2002 a 2016 se derritieron 280 gigatones de hielo por a√Īo, lo que hizo crecer los niveles oce√°nicos 0,8 mil√≠metros.

Los satélites también han registrado con exactitud lo que ha perdido la Antártida, una región muy difícil de estudiar.

Sus equipos producen mapas coloreados de rojo y azul; el rojo muestra una pérdida de agua y el azul muestra aumento.

Pixabay (CCO) Pexels
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El mapa de California, por ejemplo, se colore√≥ fuertemente de rojo durante la sequ√≠a que afect√≥ al estado estadounidense hasta hace poco: cient√≠ficos y poderes p√ļblicos pudieron cuantificar el nivel de disminuci√≥n de las aguas subterr√°neas.

Por el contrario, otras regiones del mundo, como el delta del Okavango en Botsuana, vieron subir sus reservas de agua entre 2002 y 2016 debido a las fuertes precipitaciones.

La renovación de la misión confirmará o refutará estas tendencias: aumento de los océanos, derretimiento del hielo, agotamiento de algunos acuíferos.

“El agua es indispensable para la vida en la Tierra, para la salud, la agricultura, toda nuestra forma de vida”, explic√≥ el lunes Michael Watkins, responsable cient√≠fico del proyecto de la NASA. “No conseguiremos gestionarlo hasta que podamos medirlo bien”.

La NASA ha invertido 430 millones de dólares en la misión y los alemanes 77 millones de euros (unos 90 millones de dólares).

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