Tecnología
Lunes 19 noviembre de 2018 | Publicado a las 15:48
Reparación de satélites en órbita, la nueva industria que se proyecta hacia el futuro
Por Camilo Suazo
La información es de Agence France-Presse
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Una especie de aeropuerto donde miles de aviones, sin combustible, quedan abandonados en la pista. Eso es lo que sucede desde hace décadas con los satélites que giran alrededor de la Tierra.

Cuando pierden todo su combustible, no pueden mantener m√°s su √≥rbita y se vuelven in√ļtiles, aunque sus sistemas sigan intactos.

“Literalmente es lanzar cientos de millones de d√≥lares por la ventana”, dijo Al Tadros, vicepresidente de infraestructura espacial de la empresa SSL este mes en un foro en Washington dedicado al creciente sector de reparaci√≥n y mantenimiento de sat√©lites desde el espacio.

En los √ļltimos a√Īos, nuevas empresas aeroespaciales se han lanzado para intentar extender la vida √ļtil de los sat√©lites, esperando que muchos clientes lo vean como una alternativa m√°s barata a relanzar nuevos.

En 2021, SSL lanzará un vehículo, bautizado RSGS, capaz de atender de dos a tres decenas de satélites en órbita geoestacionaria, a 36.000 km de la Tierra, donde se encuentran unos 500 satélites activos, en su mayoría de telecomunicaciones.

La nave podr√° tomar el sat√©lite para inspeccionarlo, abastecerlo de combustible, y eventualmente repararlo, cambiar sus partes, y moverlo a la √≥rbita correcta. Al Tadros lo describe como “un cami√≥n gr√ļa en √≥rbita geoestacionaria”.

“En t√©rminos financieros, representa una oportunidad muy, muy grande”, a√Īade.

El gigante de las telecomunicaciones Intelsat, que opera 50 sat√©lites geoestacionarios, escogi√≥ una opci√≥n diferente y firm√≥ un contrato con Space Logistics, una filial de Northrop Grumman, por su veh√≠culo MEV, un “sistema muy simple” comparable a un “remolque”, explica a AFP Ken Lee, vicepresidente para sistemas espaciales.

Cuando se lance en 2019, el vehículo se acoplará a un satélite averiado, lo transportará y lo mantendrá en la órbita correcta. El MEV seguirá acoplado al satélite y usará su propio motor para mantener a ambos en órbita.

Creciente problema de basura

Estas naves de reparación podrían también ayudar a resolver un problema que preocupa a toda la industria aeroespacial: los desechos espaciales.

De los 23.000 objetos espaciales contabilizados por el ejército de Estados Unidos, solo 1.900 son satélites activos.

El resto -que se desplaza a velocidades de hasta 28.000 km/h- incluye cerca de 3.000 satélites inactivos, 2.000 piezas de cohetes y miles de fragmentos provocados por dos sucesos: la explosión deliberada de un satélite chino por un misil en 2007, y el choque en 2009 entre un satélite Iridium y un antiguo satélite ruso.

No se ha encontrado ninguna soluci√≥n a corto plazo para los desechos peque√Īos, pero algunas compa√Ī√≠as quieren desalojar los sat√©lites vencidos de la √≥rbita baja, a menos de 2.000 km de la Tierra.

Desde 2008, Francia obliga a los operadores a “desorbitar” sus sat√©lites inactivos, program√°ndolos para regresar a la atm√≥sfera terrestre en menos de 25 a√Īos para que se consuman, explica a la AFP Laurent Francillout, jefe de seguridad de vuelos espaciales del Centro Nacional de Estudios Espaciales (CNES), presente en Washington.

Para la √≥rbita geostacionaria, los viejos sat√©lites deben, a la inversa, alejarse de la Tierra a una “√≥rbita cementerio”, 300 km m√°s lejos.

Bill Ingals | NASA | Agence France-Presse
Bill Ingals | NASA | Agence France-Presse

“Tratamos de promover estos principios” en otros pa√≠ses, dice Francillout.

Astroscale, una peque√Īa empresa japonesa fundada de 2013, desarrolla un sistema de imanes para atrapar y reubicar sat√©lites. La clientela no existe a√ļn, pero su director de operaciones, Chris Blackerby, anticipa que el negocio ser√° “muy viable”. Un lanzamiento de prueba est√° previsto para 2020.

El futuro “remolcador espacial” de Airbus, previsto para 2023, har√° descender los viejos sat√©lites a 200 km de altura para que se consuman.

El problema de la basura espacial solo empeorar√°. El n√ļmero de sat√©lites en el espacio aument√≥ 50% en cinco a√Īos, seg√ļn la Satellite Industry Association, y el crecimiento contin√ļa.

Mientras tanto, el debate crece en Estados Unidos sobre la necesidad de una mejor regulación internacional de tráfico espacial, para evitar los accidentes y manejar futuros conflictos.

“No queremos que sea el Salvaje Oeste”, dijo Fred Kennedy, director del despacho de tecnolog√≠a en DARPA, el brazo de desarrollo tecnol√≥gico del Pent√°gono, subrayando que Estados Unidos, con su flota de sat√©lites militares, tiene inter√©s tambi√©n de establecer buenas pr√°cticas m√°s all√° de los l√≠mites de la Tierra.

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