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Sábado 22 septiembre de 2018 | Publicado a las 07:02 · Actualizado a las 11:03
La masiva muerte de ballenas en Aysén contada por la mujer que la descubrió en 2015
Publicado por: Christian Leal La información es de: Mongabay Latam
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337 ballenas fueron encontradas muertas en los fiordos del Golfo de Tres Montes, en la Patagonia chilena en 2015. Las investigaciones arrojaron que la causa fue una explosi√≥n de marea roja asociada a la contaminaci√≥n de las aguas y al cambio clim√°tico. A casi tres a√Īos del impactante hallazgo, la cient√≠fica que descubri√≥ la mortandad, Vreni H√§ussermann, directora del Centro Cient√≠fico Huinay, convers√≥ con Mongabay Latam sobre la experiencia de tal hallazgo, las circunstancias descubrimiento y las explicaciones cient√≠ficas.

Häussermann reveló también parte de otras investigaciones que Fundación Huinay, un reconocido centro de investigación que estudia los ecosistemas marinos de la Patagonia, se encuentra realizando.

Ballenas encontradas muertas en 2015, en los fiordos de la Península Taitao, Patagonia, Chile | Foto: Vreni Häussermann
Ballenas encontradas muertas en 2015, en los fiordos de la Península Taitao, Patagonia, Chile | Foto: Vreni Häussermann

¬ŅC√≥mo fue que encontraron las ballenas?

Yo estuve a cargo de esa expedici√≥n. √ćbamos a ir a bucear a los fiordos de la Pen√≠nsula de Taitao en el Golfo de Tres Montes. Salimos de Puerto Ed√©n y desde el Golfo de Penas nos fuimos a los fiordos. En uno de ellos encontramos 25 ballenas muertas. Nos pareci√≥ raro porque el fiordo no es grande. De hecho, en una playa de 100 metros, hab√≠a siete ballenas muertas y una flotando. Quisimos entonces entrar al otro fiordo, pero ya era tarde, se hab√≠a levantado viento y ya no pudimos hacerlo. Me qued√© preocupada por lo que podr√≠a haber ah√≠ y cuando volvimos cont√© todo lo que hab√≠amos visto a la Subsecretar√≠a de Pesca. Les dije que era necesario volver al segundo fiordo y ojal√° hacer un sobrevuelo.

Golfo de Tres Montes al norte del Golfo de Penas
Golfo de Tres Montes al norte del Golfo de Penas

Volvieron con la lancha un mes después, pero entraron al mismo fiordo que nosotros habíamos recorrido. ¡No entraron al segundo! No sé por qué. Era una hora de desvío con la lancha de ellos. Tampoco hicieron el sobrevuelo. Al final Carolina Gutstein y yo hicimos el sobrevuelo en una avioneta privada. Llegamos hasta el fiordo que no había sido revisado y encontramos lo más grave: 155 ballenas muertas.

Luego, si sigues la l√≠nea de costa del Golfo de Penas hacia el sur, en medio camino, hay otra peque√Īa bah√≠a. Es el Seno Escondido. Es muy peque√Īo y dif√≠cil de llegar. Nadie vive ah√≠. Sobrevolamos esa zona y encontramos como 80 ballenas m√°s.

Nos parecía muy raro, e interesante al mismo tiempo, porque esas ballenas son oceánicas, nadan en aguas profundas y la entrada del seno tiene solo dos metros de profundidad y ¡eso es con marea alta!

¬ŅFue inesperado o ya les hab√≠an reportado la situaci√≥n?

Fue totalmente inesperado. Y después, cuando hicimos el vuelo con Carolina, fue un impacto muy grande, aunque las dos sabíamos que tenían que haber más.

Ballenas encontradas muertas en 2015, en los fiordos de la Península Taitao, Patagonia, Chile | Foto: Vreni Häussermann
Ballenas encontradas muertas en 2015, en los fiordos de la Península Taitao, Patagonia, Chile | Foto: Vreni Häussermann

¬ŅPor qu√© sab√≠an eso?

Era obvio. Hab√≠amos visto 25 en el Golfo Tres Montes, pero tambi√©n vimos cuatro muertas al oeste de Puerto Ed√©n, casi 200 km al sur. Entonces era evidente que si hab√≠an tantas en el norte y unas pocas en el sur, ten√≠an que haber m√°s entremedio. Por eso insist√≠ tanto con Subpesca ‚ÄĒSubsecretar√≠a de Pesca‚ÄĒ para que fueran. Cuando no lo hicieron, decidimos con Carolina que ten√≠amos que volver. Conseguimos los fondos con National Geographic porque dijimos ‚Äúeso es algo tan grande que tenemos que saber qu√© pas√≥‚ÄĚ.

La verdad es que yo creo que habían más de 337, pero no pudimos ver la costa expuesta de la península de Taitao y tampoco pudimos ver la costa expuesta al sur del Golfo de Penas. Lo más probable es que hubieran muchas más.

¬ŅLa investigaci√≥n arroj√≥ que murieron por marea roja?

Así es. Son toxinas que paralizan el corazón, la respiración y eso pasa también con el ser humano. Todos los mamíferos pueden sufrir esas consecuencias.

Existen muchas estaciones de monitoreo en toda la regi√≥n de los fiordos donde, una vez al mes, se mide la toxina. Si sobrepasa los 80 microgramos por cada 100 gramos de molusco, es t√≥xico para el hombre y se proh√≠be la venta de recursos como choritos y cholgas. La ballena tiene el mismo problema. Ellas comen el camar√≥n de fiordo, que es una especie pel√°gica que nada en grandes card√ļmenes. Estos a su vez comen el plancton que est√° t√≥xico y as√≠ acumulan toxinas. Las ballenas obviamente no saben y cuando comen los camarones mueren en un d√≠a.

Corales de Patagonia, Chile | Foto: Vreni Häussermann
Corales de Patagonia, Chile | Foto: Vreni Häussermann

En 2015 nos conseguimos los valores de las estaciones de muestreo. Específicamente donde fueron encontradas las ballenas no hay ninguna estación, pero hay un punto un poco más al norte que mostró valores de toxinas de más de 1000 microgramos. Considerando que 80 ya es tóxico para el hombre, 1000 es mucho.

¬ŅPor qu√© ocurri√≥ eso?

No sabemos exactamente cómo aparece la marea roja y dónde. Lo que es claro es que está asociada al cambio climático y a la contaminación. También sabemos que hay cada vez más y más en el mundo y que es cada vez más fuerte y más frecuente.

En 2015 hubo dos fen√≥menos oceanogr√°ficos, asociados al cambio clim√°tico, que se juntaron. El Ni√Īo y otro en la Ant√°rtica, que tambi√©n es c√≠clico. Ambos fen√≥menos coincidieron favoreciendo a la marea roja.

En los a√Īos de El Ni√Īo hay m√°s sol y menos lluvia. Eso provoca que haya un mayor crecimiento de algas en general. Al mismo tiempo, la falta de lluvias provoca que la capa de agua dulce de los fiordos desaparezca. Eso favorece la marea roja puesto que ella vive en agua salada.

Por otro lado, la marea roja tambi√©n est√° asociada a la contaminaci√≥n de los oc√©anos y la Patagonia est√° muy contaminada, desde hace mucho tiempo. Entonces, si combinas la contaminaci√≥n con El Ni√Īo se producen situaciones extremas.

¬ŅLa Patagonia est√° contaminada?

Sí, claramente. Porque la acuicultura está muy expandida en la zona y es una industria reconocida como de extremo impacto debido a que acarrea muchos nutrientes y químicos al agua.

Salmoneras en fiordos patagónicos, Chile | Foto: Vreni Häussermann
Salmoneras en fiordos patagónicos, Chile | Foto: Vreni Häussermann

¬ŅHan vuelto a encontrar varamientos de ballenas?

Siempre encontramos ballenas muertas. Pero es l√≥gico que as√≠ sea si es que ah√≠ viven miles de ellas. Cuando vuelva El Ni√Īo es cuando debemos estar m√°s atentos porque est√° el gran peligro de que se repita lo que ya pas√≥. Pero tambi√©n estamos concentrados en estudiar las ballenas vivas porque la verdad es que encontrar 337 muertas significa que hay miles que est√°n vivas. Obviamente tienen un h√°bito de alimentaci√≥n en el sur de Chile que no se conoc√≠a. Sabemos que hay una gran cantidad de camar√≥n de fiordo, que es parte de su dieta y probablemente por eso entran a los fiordos. Pero hay muy poca informaci√≥n. De hecho la ballena Sei es una de las menos conocidas porque es oce√°nica, vive lejos de la costa. Entonces se trata de una oportunidad √ļnica para estudiarlas.

Estamos empezando un catálogo de fotografías para identificarlas y también el próximo verano tenemos el plan de marcarlas. Conseguimos fondos para traer a una persona profesional experta en marcar.

¬ŅC√≥mo se hace?

Para marcar tiras, con una especie de pistola, una marca sobre la ballena que se queda atrapada en la grasa y mide, durante tres meses, por dónde nada. ¡Porque sabemos muy poco de su comportamiento! Sabemos que se mueven, que en el invierno se van al trópico a tener su cría y en el verano vienen acá a comer, pero no mucho más.

¬ŅHay otras especies que est√©n afectadas por la misma combinaci√≥n de fen√≥menos que mat√≥ a las ballenas?

Estamos estudiando una mortandad de corales en el fiordo Comau.

El di√≥xido de carb√≥n que hay en el aire se disuelve en el agua. Eso significa que a mayor cantidad de di√≥xido de carbono, m√°s √°cido se pone el mar y eso hace que los animales de profundidad, que tienen esqueleto calc√°reo se empiezan a disolver. Es decir, que ya no pueden construir conchas o esqueletos. Eso afecta mucho a los corales de aguas fr√≠as que son el h√°bitat de muchas especies, entre ellas peces que son recursos pesqueros. Se trata de una amenaza muy grande y podemos estudiarla en el fiordo de Comau, porque ah√≠ tenemos un pH de acidez que es el que se prev√© para el a√Īo 2100. Es as√≠ como podemos ver, c√≥mo los corales responder√°n, dentro de 80 a√Īos, a un oc√©ano tan √°cido. Es como un laboratorio real del futuro.

Corales del Fiordo Comau, Patagonia, Chile | Foto: Vreni Häussermann
Corales del Fiordo Comau, Patagonia, Chile | Foto: Vreni Häussermann

¬ŅPor qu√© ocurre eso en el fiordo de Comau?

No se sabe. Est√° asociado probablemente a varios factores. Entre ellos est√° la existencia de termas fr√≠as, que es cuando de la roca sale agua con sulfuro y metano y hacen que el fiordo sea m√°s √°cido. Tambi√©n por los r√≠os que traen sustancias de los bosques. No est√° bien estudiado, pero s√≠ se sabe que es muy √°cido. A pesar de ello los corales viven bastante bien. Se piensa que es porque tienen muchos nutrientes. Sucede que con energ√≠a los corales pueden hacer que su interior sea menos √°cido, porque pueden transportar los iones que producen la acidez hacia fuera. Pero eso les cuesta, entonces tienen que comer mucho. Pero eso no funciona en otros lugares del mundo donde las profundidades tienen menos comida. A√ļn as√≠, desgraciadamente los corales de la mitad del fiordo murieron.

A: corales vivos. B,C Y D: corales muertos. Fiordo Comau, Patagonia, Chile | Foto: Vreni Häussermann
A: corales vivos. B,C Y D: corales muertos. Fiordo Comau, Patagonia, Chile | Foto: Vreni Häussermann

¬ŅPero si normalmente resisten bien por qu√© murieron?

La hipótesis que tenemos es que murieron después de una floración extrema de algas. No es que fueran algas tóxicas, pero cuando hay un boom de algas, después de máximo dos semanas, mueren y son consumidas por bacterias que consumen oxígeno. Eso provoca entonces una baja de oxígeno y los corales mueren. Es decir, mueren por lo que se conoce como eutrofización del agua y eso está a su vez causado por la acuicultura en el fiordo.

¬ŅHay mucha actividad acu√≠cola en Comau?

Si, hay instalaciones de unas 23 concesiones activas.

Anémonas de aguas profundas, Patagonia, Chile | Foto: Vreni Häussermann
Anémonas de aguas profundas, Patagonia, Chile | Foto: Vreni Häussermann

¬ŅEst√°n ustedes finalmente estudiando los impactos de la acuicultura?

En cierta forma, pero no es tan simple estudiar los impactos de la actividad. Ello porque, al mismo tiempo y en el mismo lugar, existen impactos de otras actividades humanas m√°s los del cambio clim√°tico. Eso es un problema muy grande para los estudios de impacto ambiental que el Gobierno quiere tener, porque b√°sicamente no podemos decirle, con total seguridad, que un evento fue causado por un hecho en particular. Si yo digo murieron los corales, la acuicultura dice nosotros no fuimos, fueron los pescadores. Los pescadores dicen no, fue la acuicultura. Otros dicen fue el cambio clim√°tico. No podemos comprobarlo a menos que tengamos √°reas protegidas sin impactos, o √ļnicamente con impactos asociados al cambio clim√°tico, para poder comparar, ver qu√© pasa y entender los efectos de cada actividad.

Esponja de mar, Patagonia, Chile | Foto: Vreni Häussermann
Esponja de mar, Patagonia, Chile | Foto: Vreni Häussermann

Por eso es tan importante tener áreas protegidas. Por otro lado, la Patagonia no es toda lo mismo. Tiene muchas subregiones que se distinguen entre ellas. Entonces no puedo decir que con el estudio que hago en Comau puedo entender lo que pasa en el Golfo de Penas, porque es muy diferente. Habría que tener áreas protegidas en cada región biogeográfica.

Y eso en la práctica no ocurre…

En la Patagonia norte no. En Chile recién hicieron muchas áreas marinas protegidas, pero en aguas lejos de la costa donde no hay industrias, es decir donde no hay conflictos. Entonces, de alguna manera, fue fácil declararlas zonas protegidas. Mientras que en la costa del país, en la Patagonia norte particularmente, hay mucho conflicto y no está protegida. Por otro lado, tampoco basta con proteger un pedazo de fiordo y el otro llenarlo de acuicultura porque es la misma agua, se mezcla y no sale tan fácil del fiordo. Son lugares que tienen un recambio de aguas muy lento y eso los hace frágiles.

Este artículo se publicó originalmente en Mongabay Latam

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