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Martes 01 enero de 2019 | Publicado a las 12:16
NASA celebra a√Īo nuevo con hist√≥rico sobrevuelo al cuerpo celeste m√°s distante observado
Por Denisse Charpentier
La información es de Agence France-Presse
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La sonda New Horizons de la NASA celebr√≥ el nuevo a√Īo con un sobrevuelo hist√≥rico del cuerpo celeste m√°s distante y tal vez el m√°s antiguo jam√°s observado de cerca, Ultima Thule, a unos 6.400 millones de kil√≥metros de la Tierra.

“¬°Vamos New Horizons!”, exclam√≥ el cient√≠fico jefe de la misi√≥n Alan Stern mientras numerosas personas explotaron de euforia en el Laboratorio John Hopkins de F√≠sica Aplicada en Maryland a las 05:33 GMT del martes cuando la sonda New Horizons orient√≥ sus c√°maras hacia esa formaci√≥n rocosa.

“Nunca antes una nave explor√≥ algo tan lejano”, dijo Stern.

La transmisi√≥n de im√°genes en directo resulta imposible a esta distancia y la primera se√Īal deber√≠a recibirse unas diez horas despu√©s del sobrevuelo (14:45 GMT). Solo entonces los cient√≠ficos sabr√°n si el pasaje de la sonda sobre Ultima Thule result√≥ exitoso.

La sonda deberá tomar unas 900 imágenes en cuestión de segundos mientras recorre unos 3.500 kilómetros.

“Ahora a esperar que lleguen los datos, es cuesti√≥n de tiempo”, dijo el subdirector del proyecto John Spencer.

“Una noche que ninguno olvidar√°!”, exclam√≥ el guitarrista de Queen, Brian May, doctorado en astrof√≠sica que realiz√≥ un tributo musical para la ocasi√≥n.

Un primer click de Ultima Thule, tomado a “solo” 1,9 millones de kil√≥metros, ya mostraba una primer sorpresa: el objeto de tama√Īo peque√Īo (20 a 30 km de di√°metro) parece tener una forma alargada y no redonda. Otras fotograf√≠as deber√≠an llegar√°n a la Tierra en los pr√≥ximos tres d√≠as.

Primera imagen | NASA
Primera imagen | NASA

*La imagen arriba fue grabada por las c√°maras de la nave espacial New Horizons cuando se acercaba a Ultima Thule.

El objetivo de esta misión es comprender cómo se formaron los planetas, explicó Stern.

“Este objeto est√° tan helado que se conserva en su forma original”, dijo.

“Todo lo que aprenderemos sobre Ultima (su composici√≥n, su geolog√≠a, c√≥mo se form√≥, si tiene sat√©lites o la atm√≥sfera) nos informar√° sobre las condiciones de formaci√≥n de los objetos del sistema solar”, a√Īadi√≥.

Cuidado con la velocidad

Ultima Thule, descubierto en 2014, se encuentra en el cintur√≥n de Kuiper, un enorme disco c√≥smico que se remonta a la √©poca de la formaci√≥n de los planetas que los astr√≥nomos llaman a veces “granero” del sistema solar.

Los cient√≠ficos decidieron enviar a la sonda New Horizons a estudiarlo despu√©s de que √©sta acometiera con √©xito en 2015, nueve a√Īos despu√©s de su lanzamiento, su misi√≥n principal: enviar a la Tierra im√°genes extremadamente detalladas de Plut√≥n.

Esta vez “vamos a tratar de obtener im√°genes de Ultima con tres veces m√°s resoluci√≥n que las im√°genes de Plut√≥n”, explica Stern. “Si lo conseguimos ser√° espectacular”.

Pero la misi√≥n es peligrosa. New Horizons recorre el universo a 51.500 kil√≥metros por hora y a esa velocidad si le impacta un fragmento del tama√Īo de un grano de arroz se destruir√≠a instant√°neamente.

NASA  | Agence France Presse
NASA | Agence France Presse

Una isla lejana

Ultima Thule debe su nombre a una isla lejana de la literatura medieval. “Significa ‘m√°s all√° de Thule’, m√°s all√° de los l√≠mites conocidos de nuestro mundo, lo que simboliza la exploraci√≥n m√°s all√° del cintur√≥n de Kuiper”, explic√≥ la agencia espacial en un comunicado.

Descubierto en los a√Īos 1990, este cintur√≥n se encuentra a unos 4.800 millones de kil√≥metros del Sol, m√°s all√° de la √≥rbita de Neptuno, el planeta m√°s alejado del sistema solar.

“Es la frontera de la astronom√≠a”, indica el cient√≠fico Hal Weaver, de la universidad estadounidense Johns Hopkins.

“Por fin hemos llegado a los l√≠mites del sistema solar”, se entusiasma. “Esos objetos est√°n ah√≠ desde el principio y creemos que no han cambiado. Vamos a verificarlo”.

A pesar del cierre parcial de las administraciones federales, a causa de un forcejeo entre el presidente Donald Trump y la oposición demócrata sobre la financiación del muro en la frontera con México, la NASA, que depende de fondos federales, ha prometido que seguirá en funcionamiento.

Su administrador, Jim Bridenstine, ha prometido noticias también de otra sonda: OSIRIS-REx, que se pondrá en órbita alrededor del asteroide Bennu la noche de San Silvestre.

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