Sociedad
Los virus emergentes que amenazan al ser humano
Publicado por: Agencia AFP
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Sida, SRAS, H1N1, √Čbola: regularmente, un nuevo virus ocupa las primeras planas, favorecido por la presi√≥n demogr√°fica, el cambio clim√°tico y los fen√≥menos migratorios.

“Las enfermedades virales emergentes est√°n en aumento, fundamentalmente a causa de la densidad y la movilidad de las poblaciones”, resume Arnaud Fontanet, responsable de la unidad de Epidemiolog√≠a de las enfermedades emergentes del Instituto Pasteur en Par√≠s.

Una opini√≥n compartida por Jean-Fran√ßois Delfraissy, director de la Agencia nacional de investigaci√≥n sobre el sida, quien destaca que los virus emergentes “llegan fundamentalmente de los pa√≠ses del sur es decir de Asia o de √Āfrica” y su propagaci√≥n al resto del mundo se ve facilitada por los viajes en avi√≥n.

Seg√ļn la Organizaci√≥n Mundial de la Salud (OMS), 154 nuevas enfermedades virales fueron descubiertas entre 1940 y 2004, de las cuales las tres cuartas partes son infecciones transmitidas del animal al ser humano (o zoonosis) como fue el caso del virus del sida, transmitido a los hombres por los chimpanc√©s en √Āfrica, provocando una de las epidemias m√°s mort√≠feras de los √ļltimos cincuenta a√Īos que ya dej√≥ unos 40 millones de muertos.

Las enfermedades emergentes pueden tambi√©n ser causadas por “mutaciones o recombinaciones virales” observadas en particular en el virus de la gripe.

Reserva animal

Un virus puede finalmente “emerger” en una regi√≥n donde hasta entonces estaba ausente, porque las enfermedades y los animales atravesaron fronteras y alcanzaron poblaciones no inmunizadas, volvi√©ndose de esa forma m√°s virulentas: el mejor ejemplo sigue siendo el del virus del Nilo occidental, transmitido por los mosquitos.

Aislado en 1937 en Uganda y detectado despu√©s en Oriente Medio en los a√Īos 50, se introdujo en 1999 en Am√©rica del Norte donde se propag√≥ r√°pidamente y caus√≥ cientos de v√≠ctimas, generalmente fallecidas a causa de una meningitis o una encefalitis.

Antes de atacar al ser humano, los virus pueden permanecer mucho tiempo confinados en una reserva animal, por lo general de aves salvajes o murciélagos, destaca Fontanet.

Para ir m√°s lejos necesitan “hu√©spedes intermediarios” m√°s cercanos al hombre como el cerdo, las aves de corral o los mosquitos, y condiciones favorables.

La gripe aviaria H5N1 apareció en el sur de China, en zonas fuertemente pobladas y de fuerte densidad avícola.

El coronavirus que caus√≥ el SRAS (o s√≠ndrome respiratorio agudo severo), responsable de una crisis sanitaria mundial en 2003 que dej√≥ 800 muertos principalmente en Asia, migr√≥ al parecer del murci√©lago al hombre a trav√©s de las ginetas, unos peque√Īos mam√≠feros carn√≠voros que se sirven en los restaurantes de Cant√≥n.

Cambio clim√°tico

La deforestación conduce a acercar a los animales salvajes de las zonas habitadas mientras que el cambio climático favorece la multiplicación de mosquitos en regiones donde hasta entonces eran desconocidos.

Tal es el caso del virus del dengue y la chicungu√Īa transmitidos por dos mosquitos, incluyendo el mosquito tigre (o Aedus albopictus), muchas veces circunscripto al sudeste asi√°tico, pero que actualmente est√° implantado en el continente americano y en una parte de Europa, incluyendo el sur de Francia.

Seg√ļn Fontanet, est√°n reunidas todas la condiciones para que la chicungu√Īa, aparecida inicialmente en √Āfrica oriental y la India y que afecta actualmente al Caribe, se propague en todo el continente americano.

En cuanto al virus del √Čbola, descubierto en 1976 en dos brotes simult√°neos en Sud√°n y Rep√ļblica Democr√°tica del Congo, no preocupaba a los especialistas hasta la epidemia actual.

“Anteriormente, la infecci√≥n estaba limitada a unos pocos pueblos y hab√≠a una mortandad tal que el virus se agotaba y la epidemia se deten√≠a sola”, se√Īala Delfraissy.

Al alcanzar ciudades de varios pa√≠ses del oeste de √Āfrica, el virus se convirti√≥ en una amenaza para las poblaciones afectadas, confrontadas a sistemas de salud muy deficientes, a pesar de que s√≥lo se transmite por contacto directo con las personas infectadas y no por v√≠a respiratoria, como era el caso del SRAS.

Seg√ļn los expertos, por esa raz√≥n, el √©bola tiene pocas probabilidades de extenderse a otras regiones del mundo.

“Si se dedican los medios necesarios y se aislan los enfermos, la epidemia deber√≠a poder contenerse en un plazo de 3 a 6 meses”, asegura Fontanet.

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