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Chilenos crean vacuna contra Metapneumovirus, segunda causa de enfermedades al tracto respiratorio

Dr. Alexis Kalergis, director IMII.
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¿Sabías que el Metapneumovirus (hMPV) es la segunda causa mundial de enfermedades asociadas al tracto respiratorio? Es por esto que los científicos chilenos del Instituto de Inmunología e Inmunoterapia (IMII) de la Universidad Católica, desarrollaron una vacuna para combatir la enfermedad, que afecta principalmente a niños.

“Esta vacuna ya fue evaluada en modelos preclínicos de enfermedad –animales-, y los resultados son muy promisorios, con alto nivel de protección inmunológica contra este virus”, señala el Dr. Kalergis, director del IMII.

Dichos avances, que son el paso clave antes de iniciar los estudios en personas, fueron publicados este año en la revista The Journal of Immunology.

El hMPV, descrito por primera vez en Holanda, el año 2001, es la segunda causa más común de enfermedades asociadas a infecciones al tracto respiratorio, afectando especialmente a niños y ancianos. Su presencia en el organismo, puede conducir a la neumonía y a graves obstrucciones de las vías respiratorias, requiriendo el uso de ventilación mecánica.

Según explica el Dr. Kalergis, el virus tiene la facultad de infectar repetidamente al paciente sin generar memoria inmunológica, debido a que el virus ha creado estrategias para afectar la inmunidad del paciente, más específicamente, la memoria de células T. “Sin embargo, nosotros hemos logrado identificar el mecanismo molecular por medio del cual este virus evade la respuesta inmune o defensiva del individuo infectado”, comenta el inmunólogo de la UC.

Batalla contra el virus

Los investigadores señalan que la infección por hMPV también implica un alto gasto público en diferentes países y que actualmente “no hay tratamientos ni vacunas específicos para éste, pues sólo se tratan los síntomas”. Por esta razón, estiman que el desarrollo del antídoto tendrá un impacto muy positivo en la salud mundial.

Respecto de su funcionamiento, la vacuna generada posee la propiedad de hacer que las células dendríticas –encargadas de defender al organismo ante agentes patógenos- se enciendan y estimulen a los linfocitos T, “los cuales finalmente contribuyen a la eliminación del virus”, indica el especialista.

Dicha función, lograda a través de esta vacuna, ha resultado ser clave contra la infección, ya que según han determinado los mismos investigadores, este virus actúa infectando las células dendríticas, interfiriendo con ello, la activación de las células T lo que a su vez favorece el escape y diseminación del hMPV.

Asimismo, estas condiciones inducen a la generación de inmunidad al largo plazo, problema que afortunadamente podrá ser sorteado gracias a estas herramientas de la medicina. Por otro lado, los científicos también han desarrollado otras estrategias, como son nuevos anticuerpos contra este virus.

Cuadro clínico

Algunos de los síntomas más frecuentes del Metapneumovirus son: fiebre, tos y dificultad respiratoria de las vías altas y bajas. Los estragos de la infección, que van de leve a severo, también pueden ser comprobados mediante radiografía de torax.

Los grupos de mayor riesgo son los menores de cinco años, y especialmente aquellos que bordean los dos años. También, se ven más afectados los ancianos y las personas inmunodeprimidas. Su período de incubación varía entre cinco a seis días y su forma de transmisión, probablemente, se debe a gotas de secreción respiratoria.

Líder mundial en vacunas

El Dr. Kalergis también es autor de la primera vacuna en el mundo contra el virus sincicial, herramienta que está ad portas de ser probada en humanos gracias a la adjudicación de un proyecto Fondef, por parte de él y su laboratorio.

El incentivo será de vital importancia para la población infantil, ya que a nivel mundial, dicho virus es uno de los males que ocasiona mayor hospitalización y fallecimiento en menores de dos años. (Agencia Inés Llambías Comunicaciones).

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