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El Desierto de Atacama, campo de pruebas para buscar vida en Marte
Publicado por: Camilo Suazo La información es de: Agence France-Presse
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El desierto de Atacama en Chile, el más árido y antiguo del planeta, esconde las claves que podrían revelar los misterios de Marte, dando luces de eventuales formas de vida en el planeta rojo.

El extenso desierto, donde se recorren kilómetros sin avistar nada más que rocas y arena, con temperaturas que pueden variar hasta 40 grados entre el día y la noche, es uno de los lugares más parecidos a Marte en la Tierra.

Con una humedad de entre 2% y 3%, que la convierte en una de las zonas más áridas del mundo, allí se han desarrollado formas extremas de vida que los científicos creen que podrían albergar secretos de la evolución y la supervivencia tanto en la Tierra como en otros planetas como Marte.

Martin Bernetti | Agence France-Presse
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Son microorganismos (arqueas, bacterias y cianobacterias) que desarrollaron adaptaciones muy específicas para vivir en condiciones extremas: prácticamente sin agua, con una altísima radiación solar y una casi nula presencia de nutrientes.

Su resistencia intriga a los investigadores, que realizan pruebas en una zona conocida como Estación Yungay, en medio de este desierto de 105.000 km2 en el norte de Chile.

“Si logramos entender c√≥mo estos microorganismos viven, c√≥mo obtienen humedad, c√≥mo se adaptan a estas condiciones, probablemente en un futuro cuando tengamos informaci√≥n de formas de vida en otros planetas, tengamos un correlato ac√° en la Tierra”, dice a la agencia informativa AFP la bi√≥loga Cristina Dorador mientras rompe peque√Īas rocas de sal bajo un sol inclemente y un fuerte viento.

Martin Bernetti | Agence France-Presse
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Y si en el lugar más parecido a Marte en la Tierra existe vida en estas condiciones, se cree que formas similares podrían también encontrarse en el planeta rojo.

“Si la vida existiese all√°, probablemente sea muy similar a esta”, reitera Dorador, acad√©mica de la Universidad de Antofagasta, quien analiza las muestras en un laboratorio m√≥vil instalado en una camioneta, con la que recorre zonas √°ridas en busca de microorganismos tambi√©n conocidos como “extrem√≥filos”.

Buen lugar para practicar

Marte, uno de los planetas más cercanos a la Tierra, llama desde hace décadas la atención de los científicos, un interés alimentado también por la ciencia ficción.

El robot Curiosity de la NASA busca desde hace cuatro a√Īos distintas formas de vida, enviando a la Tierra im√°genes de la superficie del planeta rojo muy similares a las de Atacama, con extensas planicies desiertas en las que solo sobresalen formaciones rocosas en tonos grises.

Otro robot de la NASA, el Krex-2, complet√≥ en febrero su segunda temporada de pruebas perforando los suelos en las cercan√≠as de Yungay, una misi√≥n en la que participan investigadores de Chile, Francia, Estados Unidos y Espa√Īa y que tiene previsto alargarse hasta 2019.

Martin Bernetti | Agence France-Presse
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“Las condiciones extremadamente secas han persistido en el Desierto de Atacama por al menos 10 a 15 millones de a√Īos, y posiblemente mucho m√°s. Sumado a la fuerte y persistente radiaci√≥n ultravioleta del sol, esto significa que la poca vida que existe en Atacama es en forma de microbios que viven bajo tierra o en las rocas”, explic√≥ la NASA en un comunicado a prop√≥sito de esa misi√≥n.

“Del mismo modo, si la vida existe o alguna vez existi√≥ en Marte, la sequedad de la superficie del planeta y la exposici√≥n a la extensa radiaci√≥n probablemente la llevar√≠a bajo tierra. Eso hace que lugares como Atacama sean buenos para practicar buscando vida en Marte”, a√Īadi√≥ el reporte.

Misiones habitadas

“Estudiar Marte es quiz√°s entender c√≥mo la vida naci√≥ en la Tierra”, una de las grandes dudas de la humanidad a√ļn sin respuesta, explica a la agencia informativa AFP el astr√≥nomo franc√©s Christian Nitschelm, profesor de astrof√≠sica de la Universidad de Antofagasta.

A diferencia de la Tierra, Marte es un planeta que parece detenido en el tiempo, una especie de estado bloqueado en una época del sistema solar, sostiene, por lo que eventuales hallazgos de vida fósil podrían dar luces del origen de nuestro propio planeta.

Algunos hallazgos recientes de trazos de agua y gas metano alimentan las esperanzas de encontrar aquí alguna forma de vida, algo que sin embargo no se ha podido comprobar.

Martin Bernetti | Agence France-Presse
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Y Nitschelm es categ√≥rico: “Si no hay vida en Marte es seguro que no hay vida en otro lugar” del sistema solar.

Desde que en 1960 la Uni√≥n Sovi√©tica envi√≥ una primera sonda a Marte, varias expediciones de sondas y robots han sido enviadas para desentra√Īar sus secretos, y pese a que hasta ahora no se han conseguido los resultados esperados, no disminuye el inter√©s de la comunidad cient√≠fica.

La NASA anunció para 2018 el envío de un nuevo robot, el InSight, mientras que en 2020 la misión ruso-europea Exomars proyecta enviar otro robot para perforar el suelo marciano.

Y en septiembre pasado, el entonces presidente estadounidense Barack Obama anunció su intención de enviar humanos en la década de 2030, una posibilidad refrendada por su sucesor, Donald Trump, que recientemente despachó una ley que definió como objetivo central de la NASA las misiones tripuladas al espacio lejano, con el planeta Marte en la mira.

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