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Sonda Cassini de la Nasa se sumerge en los anillos de Saturno
Publicado por: Bernardita Villa
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La sonda Cassini de la NASA se sumergirá este miércoles en el espacio entre Saturno y sus misteriosos anillos, en un viaje pionero que puede ofrecer una perspectiva sin precedentes sobre este planeta.

La primera de las 22 inmersiones previstas entre Saturno y su anillo más cercano está agendada para las 05H00 locales de Florida, informó la NASA. Luego vendrá la dramática espera de noticias.

Las comunicaciones entre la nave no tripulada y la Tierra quedarán cortadas durante la inmersión y no se restablecerán hasta un día después.

Si Cassini sobrevive al viaje, podr√≠a hacer contacto v√≠a radio hacia las 07 de la ma√Īana del 27 de abril. “Las im√°genes y otros datos (de Saturno) comenzar√°n a llegar poco despu√©s de que se restablezca la comunicaci√≥n“, se√Īal√≥ la NASA.

Cassini es una misi√≥n de 20 a√Īos que se ha desarrollado conjuntamente entre la agencia espacial estadounidense, la agencia espacial europea y la agencia espacial italiana.

La sonda de 6,7 metros de largo fue lanzada en 1997 y comenzó a orbitar Saturno, el sexto planeta desde el Sol, en 2004.

Ya se est√° quedando sin combustible y har√° una √ļltima exploraci√≥n suicida en la superficie de Saturno el 15 de septiembre.

La decisi√≥n de acabar con esta misi√≥n fue tomada en 2010 con la intenci√≥n de evitar la contaminaci√≥n de sat√©lites como Enceladus, que en el futuro podr√≠an ser sujeto de exploraci√≥n en busca de se√Īales de vida.

Un peligroso momento

Aventurarse a inspeccionar por primera vez este planeta y sus anillos es “un peligroso momento en la misi√≥n”, dijo Luciano Iess, miembro del equipo de Cassini en la universidad Sapienza de Roma, en una reuni√≥n de la Uni√≥n Europea de Geociencias en Viena.

Cuando roce Saturno a una altitud de cerca de 3.000 kilómetros, la nave estará más cercana que nunca a la banda de hielo y rocas espaciales que rodean el planeta.

Los escombros en esas regiones se desplazan a unos 109.000 Km/hora.

Los anillos que rodean Saturno, un gigante de gas, tienen miles de kilómetros de ancho, pero sólo nueve a 90 metros de profundidad.

Las √ļltimas inmersiones de Cassini buscan ofrecer una mirada in√©dita sobre estos anillos y revelar m√°s informaci√≥n sobre su masa y su edad.

“Si los anillos son masivos, esto significa que son viejos. Pueden datar de la √©poca en que se form√≥ el sistema saturniano”, dijo Iess.

Pero “si la masa es poca, entonces los anillos son j√≥venes y se habr√°n formado en un proceso distinto”.

Algunos científicos creen que los anillos pueden haberse formado a partir del choque de los asteroides con las lunas de Saturno, lo que habría dejado un rastro de escombros. El planeta tiene más de 60 lunas.

Recientemente Cassini detectó hidrógeno en emanaciones surgidas de fisuras de la espesa capa de hielo de Encelade, lo que evidenciaría reacciones hidrotermales propicias a la presencia de vida.

“Aunque no detectamos vida, encontramos una fuente de alimentaci√≥n de la vida”, explic√≥ Hunter Waite, del Southwest Research Institute de San Antonio (Texas).

El sobrevuelo también proveerá más información sobre el interior de Saturno.

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