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Descubren planeta potencialmente habitable cerca de nuestro sistema solar
Publicado por: Denisse Charpentier La información es de: Agence France-Presse
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Un grupo de cient√≠ficos anunci√≥ este mi√©rcoles haber descubierto un peque√Īo planeta potencialmente habitable, que se encuentra en √≥rbita en torno a la estrella m√°s cercana a nuestro sistema solar, Pr√≥xima Centauri, en un estudio publicado en la revista Nature.

Bautizado Pr√≥xima b, este exoplaneta rocoso, dotado de una masa cercana a la de la Tierra, est√° ubicado en una zona considerada “habitable” o “templada”, lo que permite al menos en teor√≠a inferir la presencia de agua l√≠quida en su superficie, una condici√≥n necesaria para la vida, seg√ļn los investigadores.

A causa de su cercan√≠a, “Pr√≥xima b podr√≠a ser el primer exoplaneta que reciba la visita de una sonda espacial el d√≠a en que el ser humano alcance a desarrollar las tecnolog√≠as necesarias”, declar√≥ a la AFP uno de los autores del estudio, Julien Morin, del Laboratorio Universo y Part√≠culas del CNRS (Centro Nacional de la Investigaci√≥n Cient√≠fica) en la Universidad de Montpellier.

Descubren exoplaneta cerca del Sistema Solar
ESO

Desde 1995, los científicos han descubierto miles de exoplanetas (es decir, planetas ubicados fuera de nuestro sistema solar), decenas de los cuales parecen potencialmente habitables. No obstante, se encuentran muy lejos.

Pr√≥xima b, en cambio, est√° casi ante nuestras narices a escala universal. Orbita alrededor de Pr√≥xima Centauri (o Pr√≥xima del Centauro), una estrella enana roja muy conocida de los astr√≥nomos y de los fan√°ticos de la ciencia ficci√≥n, que se encuentra a apenas 4,2 a√Īos luz del Sol. Un a√Īo luz equivale a 9.461.000 millones de kil√≥metros.

Próxima Centauri tiene una luminosidad muy débil para ser captada a simple vista.

Un equipo internacional de astr√≥nomos, coordinado por Guillem Anglada-Escud√© de la Universidad Queen Mary de Londres, descubri√≥ Pr√≥xima b gracias a una campa√Īa de investigaci√≥n que dur√≥ dos a√Īos, y que se intensific√≥ en el primer semestre de este a√Īo.

La investigación contó con la contribución del espectrógrafo HARPS instalado sobre un telescopio del Observatorio Europeo Austral (ESO) que se encuentra en Chile. Los investigadores se basaron también en una serie de mediciones realizadas entre 2000 y 2014 con telescopios del ESO.

Próxima Centauri, la estrella a la que órbita "Próxima b", es muy débil para poder ser detectada a simple vista
Próxima Centauri | ESO

Los astr√≥nomos revelaron la existencia de Pr√≥xima b al lograr detectar la muy d√©bil oscilaci√≥n de la estrella, resultante de la atracci√≥n gravitatoria generada por el peque√Īo planeta en su √≥rbita.

A intervalos regulares, Próxima Centauri se nos acerca (su luz vira hacia el color azul) y luego se aleja (la luz se vuelve rojiza) a una velocidad de 5 km/hora, o sea, al ritmo de caminata de un ser humano.

Los investigadores se ocuparon en verificar que este fenómeno no podría estar vinculado a la actividad magnética de la estrella.

“La se√Īal es peri√≥dica, se repite”, indic√≥ Anglada-Escud√© durante un encuentro con la prensa. “Estad√≠sticamente no hay dudas”, dijo. “Hemos encontrado un planeta orbitando alrededor de Pr√≥xima Centauri”, asever√≥.

En la investigaci√≥n particip√≥ el astr√≥nomo de la Universidad de Chile, James Jenkins, qui√©n indic√≥: “Entregar este resultado a la humanidad es sencillamente un sue√Īo hecho realidad. Los datos que manejamos nos dejan la puerta abierta para que en siguientes investigaciones busquemos trazos de agua l√≠quida”.

Jenkins, quien adem√°s es investigador del Centro de Astrof√≠sica CATA, agreg√≥: “Si eso ocurriera, la posibilidad de hallar vida se acercar√≠a aun mas‚Äú.

Una radiación intensa

Próxima b completa su órbita alrededor del astro en 11,2 días. Se encuentra a unos 7 millones de kilómetros de su estrella (o sea, apenas el 5% de la distancia Tierra-Sol) que es 700 veces menos luminosa que el Sol.

Esto permite a Pr√≥xima b encontrarse “en la zona habitable que rodea a su estrella, puesto que la temperatura en su superficie permite inferir la presencia de agua en estado l√≠quido” sobre la misma, subraya el ESO.

Los cient√≠ficos estiman que la masa del planeta Pr√≥xima b es 1,3 veces la de la Tierra. “Se trata muy probablemente de un planeta rocoso y no gaseoso”, subraya Pedro Amado, del Instituto de Astrof√≠sica de Andaluc√≠a (sur de Espa√Īa).

Sin embargo, Pr√≥xima b es sin lugar a dudas bastante diferente a la Tierra. “Se encuentra claramente en un medio ambiente bastante ex√≥tico comparado al de nuestro planeta”, subraya Morin.

“El nuevo planeta orbita muy cerca de su estrella, pensamos que las fuerzas de las mareas tienden a sincronizar la rotaci√≥n del planeta sobre s√≠ mismo y alrededor de su astro”, subraya. “Sin lugar a dudas muestra siempre la misma fase a su estrella como la Luna” a nosotros, a√Īade.

La cuestión de saber si el planeta posee atmósfera es crucial para determinar sus chances de albergar alguna forma de vida.

Con una atm√≥sfera “es plausible que las temperaturas sean de -30 grados Celsius en la parte a la sombra y de +30 sobre la expuesta a la luz”, declara Anglada-Escud√©.

Pero hay sobre la mesa un aspecto sombr√≠o a destacar: a causa de la proximidad con su estrella, que est√° bastante activa, Pr√≥xima b recibe muchos m√°s rayos X y ultravioletas extremos que los que la Tierra recibe del Sol (alrededor de 100 veces m√°s, seg√ļn los investigadores).

Y, sobre la Tierra, la atmósfera y la presencia de un campo magnético nos protegen de las radiaciones y las partículas solares.

Para observar si hay agua y una atm√≥sfera sobre el planeta Pr√≥xima b, “habr√° probablemente que esperar a desarrollar nuevos instrumentos astron√≥micos, que ver√°n la luz durante la pr√≥xima d√©cada”, indic√≥ Franck Selsis, director de investigaci√≥n del CNRS en la Universidad de Burdeos, Francia, que ha participado en estudios complementarios sobre Pr√≥xima b.

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