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Astrónomo de U. Católica del Norte toma imagen “ultra nítida” de la muerte de una estrella

Contexto | Tomás González
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Imágenes ultra nítidas del proceso de muerte de una estrella obtuvo el astrónomo japonés Dr. Keiichi Ohnaka, investigador del Instituto de Astronomía (IA) de la Universidad Católica del Norte (UCN), en un trabajo que aportará información clave para entender el ciclo de vida de estos cuerpos celestes.

El científico utilizó el instrumento Sphere en el observatorio de Cerro Paranal, herramienta de alta tecnología que fue acoplada a un telescopio de ocho metros de diámetro para obtener los registros.

Imagen real W Hydrae | Keiichi Ohnaka

Imagen real W Hydrae | Keiichi Ohnaka

En total, fueron cinco imágenes captadas en distintas longitudes de onda de la estrella W Hydrae, ubicada en la Constelación de Hidra, aproximadamente a 250 años luz de distancia de la Tierra.

Este cuerpo, que tiene un tamaño 400 veces más grande que nuestro Sol, forma parte de las denominadas “gigantes rojas”, estrellas que están en la fase final de su ciclo de vida, y que aún presentan una serie de interrogantes que los científicos buscan resolver.

Según explica el académico de la UCN, la información recolectada es de gran ayuda para entender el proceso vital de esta y otras estrellas que pueblan el universo. “Sabemos que pierden su masa en la fase final de su existencia, pero no conocemos cómo funciona este proceso físico”. Añade que para comprender a fondo este suceso es necesario mirar las partes cercanas de la estrella, porque es en esa zona “donde debería ocurrir algún proceso que empuja la materia hacia afuera”, explica el investigador.

Nitidez

Observar este tipo de procesos estelares no es fácil, debido principalmente a la lejanía que presentan los cuerpos estudiados. Sobre el particular, el astrónomo de la UCN señaló que un poderoso aliado es la introducción de nuevas tecnologías. “El instrumental que utilizamos es muy nuevo, y entre sus particularidades nos permitió corregir una serie de efectos de la atmósfera terrestre. Gracias a este sistema pudimos obtener imágenes de alta nitidez y calidad”.

Explicó que la información obtenida ya está siendo procesada en las instalaciones del Instituto de Astronomía de la UCN en la Casa Central de esa institución. Además del Dr. Ohnaka, colaboran en este trabajo, científicos del Instituto Max Planck Radio Astronomía (Alemania).

Descubrimientos

El análisis de las imágenes capturadas desde los despejados cielos del norte de Chile, ya entrega información relevante para entender cómo las estrellas se comportan en las etapas finales de su existencia.

“Lo que encontramos en las imágenes fue gas hidrógeno muy caliente y nubes de polvo que están rodeando la estrella. El tamaño del grano de estas nubes es de 0,5 micrones, lo que en astronomía es bastante grande”, precisó el científico.

Al examinar los datos con detención, es posible apreciar los fenómenos claves asociados a distintos colores (es decir, luz en distintos rangos), siendo el anaranjado para identificar el polvo y el verde para señalar la presencia de masas de gas caliente”.

Estos resultados fueron publicados recientemente en una publicación ISI de la revista Astronomy and Astrophysics (A&A).

Proyección

Sobre las perspectivas futuras de la investigación, el Dr. Ohnaka indicó que el objetivo es seguir monitoreando la estrella para ver sus cambios en el futuro, en especial los relacionados con la evolución de sus nubes de polvo.

Añadió que está en consideración estudiar otros cuerpos celestes similares, para tener una visión más clara sobre este proceso, y así obtener una panorámica más precisa de este suceso presente en la naturaleza.

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