Sociedad
Viernes 21 septiembre de 2018 | Publicado a las 16:55
Científicos resuelven masiva muerte de peces en Kenia: se debía a heces de hipopótamos
Publicado por: Christian Leal La información es de: Mongabay Latam
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En el r√≠o Mara en Kenia, miles de peces mueren de vez en cuando. Y el hipop√≥tamo es el culpable, seg√ļn un nuevo estudio.

Los hipopótamos (Hippopotamus amphibius) pasan una cantidad considerable de tiempo en los ríos para refrescar sus cuerpos. También pasan mucho tiempo defecando en el agua, sus colas se balancean como hélices mientras rocían violentamente sus heces.

En la parte de Kenia del r√≠o Mara, que fluye a trav√©s de la Reserva Nacional Maasai Mara, hay m√°s de 4000 hipop√≥tamos. Y hacen muchas heces, arrojando al agua cerca de 8500 kilogramos (18.740 libras) de heces cada d√≠a. Cuando llueve, este abundante excremento fluye r√≠o abajo, a veces causando condiciones de bajo ox√≠geno que terminan matando a un gran n√ļmero de peces, informan los investigadores en el estudio publicado en la revista Nature Communications.

Peces muertos en el río Mara en Kenia | Imagen de Christopher Dutton
Peces muertos en el río Mara en Kenia | Imagen de Christopher Dutton

Fue en 2010 que Christopher Dutton, ec√≥logo acu√°tico de la Universidad de Yale, Estados Unidos, y sus colegas se dieron cuenta por primera vez de que algo extra√Īo estaba sucediendo en el r√≠o Mara. Hab√≠an instalado una sonda de calidad del agua en el r√≠o, una que pod√≠a medir el ox√≠geno disuelto, y lo que vieron les sorprendi√≥.

‚ÄúNotamos que hubo algunas ca√≠das extremas en el ox√≠geno disuelto durante algunos eventos de inundaci√≥n y que, a veces, habr√≠a un evento masivo de muerte de peces‚ÄĚ, le dijo Dutton a Mongabay. ‚ÄúNos sorprendi√≥ mucho la frecuencia en la disminuci√≥n de ox√≠geno disuelto‚ÄĚ.

Dutton agreg√≥ que este fen√≥meno en el Mara previamente no se hab√≠a documentado porque ‚Äúes muy dif√≠cil mantener un sensor de ox√≠geno disuelto trabajando en un r√≠o con cocodrilos del Nilo, hipop√≥tamos y otros animales salvajes grandes‚ÄĚ.

Excremento flotando junto a un grupo de hipopótamos | Imagen de Christopher Dutton
Excremento flotando junto a un grupo de hipopótamos | Imagen de Christopher Dutton

‚ÄúHemos gastado una gran cantidad de tiempo, dinero y recursos simplemente manteniendo ese sensor en funcionamiento‚ÄĚ, dijo Dutton.

Los investigadores pensaron en algunas posibles explicaciones, pero pronto comenzaron a preguntarse si los hipopótamos residentes del río Mara tenían algo que ver con las muertes de peces. Una serie de experimentos más tarde revelaron que los hipopótamos eran realmente los responsables.

Heces de hipopótamos

En general, los investigadores encontraron que durante la estación seca, el flujo de agua en el Mara disminuye, y el agua pobre en oxígeno se acumula en las pozas de hipopótamos. El equipo de Dutton usó un bote a control remoto armado con un sensor para determinar la química del agua de las pozas de hipopótamos, las áreas donde los hipopótamos tienden a congregarse. Descubrieron que las pozas no solo estaban privadas de oxígeno debido a que los microbios usaban gran parte del oxígeno disuelto para digerir las heces de los animales, sino que también estaban llenos de amonio, sulfuro de hidrógeno, metano y dióxido de carbono, subproductos del metabolismo microbiano. El amonio y el sulfuro son potencialmente tóxicos y podrían estar contribuyendo a la muerte de los peces, dicen los investigadores.

Cuando llueve mucho, las aguas cargadas de heces y pobres en ox√≠geno de las pozas de hipop√≥tamos fluyen corriente abajo, causando muertes de peces, hall√≥ el equipo. Durante tres a√Īos, los investigadores registraron 55 flujos de descarga ‚ÄĒcasos cuando la lluvia intensa aumenta el caudal del r√≠o al doble de su velocidad normal‚ÄĒ y descubrieron que los niveles de ox√≠geno disuelto disminuyeron durante 49 de esos eventos. En 13 de estos eventos, los niveles de ox√≠geno fueron extremadamente bajos y duraron horas, una condici√≥n que es fisiol√≥gicamente estresante para los peces, dicen los investigadores. En cuanto a las muertes masivas de peces, el equipo registr√≥ nueve de ellos.

Un grupo de hipopótamos | Imagen de Christopher Dutton
Un grupo de hipopótamos | Imagen de Christopher Dutton

Los investigadores confirmaron a trav√©s de una serie de experimentos que los hipop√≥tamos estaban detr√°s de los bajos niveles de ox√≠geno aguas abajo. Estos experimentos incluyeron mover el excremento de hipop√≥tamos a arroyos artificiales del tama√Īo de una ba√Īera y el uso de bolsas de arena para crear una presa temporal en una poza. Cuando los investigadores ‚Äúrompieron la presa‚ÄĚ para simular el flujo de los desechos de hipop√≥tamo aguas abajo, descubrieron que los niveles de ox√≠geno aguas abajo disminuyeron.

‚ÄúEn el sistema del r√≠o Mara, los flujos agua abajo son importantes para limpiar los desechos de hipop√≥tamos de las pozas, pero los qu√≠micos t√≥xicos acumulados y el agua desoxigenada tienen graves impactos en la vida acu√°tica corriente abajo‚ÄĚ, dijo el coautor David Post, ec√≥logo de la Universidad de Yale en una declaraci√≥n.

Lo que esto muestra, dijo Dutton, es que ‚Äúun r√≠o natural con una gran poblaci√≥n de hipop√≥tamos residentes, puede cargar suficiente materia org√°nica como para provocar frecuentes ca√≠das de ox√≠geno disuelto durante las inundaciones y que las especies acu√°ticas presentes probablemente evolucionaron en respuesta a estos frecuentes disturbios‚ÄĚ.

Estos eventos que matan peces tambi√©n se convierten en una gran fuente de alimento para la comunidad de carro√Īeros en el ecosistema de Mara-Serengeti. ‚ÄúUna vez que ocurre la muerte de peces, por lo general todos son consumidos o lavados r√≠o abajo dentro de uno o dos d√≠as. Los carro√Īeros son capaces de capitalizar muy r√°pidamente un evento de muerte de peces‚ÄĚ, dijo Dutton.

No son solo los hipop√≥tamos los que dan forma al ecosistema del r√≠o Mara de manera sorprendente. El a√Īo pasado, Dutton y su colega de Yale Amanda Subalusky publicaron un estudio que muestra que el ahogamiento de miles de √Īus en el Mara durante su migraci√≥n masiva anual proporciona un incremento de alimentos y nutrientes al ecosistema del r√≠o.

‚ÄúNuestra investigaci√≥n muestra que las aportaciones de los hipop√≥tamos y los √Īus tienen un gran impacto en la red de alimentos fluviales y el ecosistema, e interact√ļan de formas complejas que todav√≠a estamos trabajando para entender‚ÄĚ, dijo Dutton.

Esta nota fue publicada originalmente en Mongabay Latam.

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