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S√°bado 18 abril de 2020 | Publicado a las 09:17
Estudios advierten que el coronavirus podría afectar también al cerebro
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Los m√©dicos de Nueva York que tratan a enfermos de Covid-19 observan cada vez m√°s un s√≠ntoma que se suma a la fiebre, la tos y la falta de aliento: muchos de los pacientes est√°n tan desorientados que no saben d√≥nde se encuentran ni en qu√© a√Īo viven.

Esa confusi√≥n se debe a veces a la falta de ox√≠geno en la sangre, pero en algunos casos la desorientaci√≥n parece demasiado alta en relaci√≥n con el da√Īo sufrido en los pulmones.

Para Jennifer Frontera, neuróloga del hospital universitario Langone en Brooklyn, esos casos plantean interrogantes sobre el impacto del nuevo coronavirus en el cerebro y el sistema nervioso.

Varios estudios empiezan a describir ese fenómeno. Uno publicado la semana pasada en la revista de la Asociación Médica Estadounidense indica que el 36% de un grupo de 214 pacientes chinos observados por médicos tuvieron síntomas neurológicos como la pérdida de olfato, neuralgias, convulsiones y accidentes cerebrovasculares.

Y un art√≠culo del New England Journal of Medicine, la revista m√©dica estadounidense m√°s prestigiosa, se√Īala que m√©dicos franceses estudiaron a 58 pacientes con coronavirus y comprobaron que la mitad de ellos estaban desorientados o agitados. Unos esc√°neres cerebrales mostraron posibles inflamaciones.

“Todo el mundo dice que es un problema de respiraci√≥n, pero tambi√©n afecta a lo que m√°s nos importa: el cerebro”, dice a la agencia AFP el jefe del departamento de neurolog√≠a de la universidad de California en San Francisco, S. Andrew Josephson.

“Si te sientes confundido, si tienes problemas para pensar, son buenos motivos para consultar a un m√©dico”, dice. “Es probable que la vieja idea seg√ļn la cual s√≥lo hay que ir al m√©dico si te falta el aliento ya no sea v√°lida”.

Los virus y el cerebro

Los virólogos no están del todo sorprendidos de que el nuevo coronavirus, SARS-CoV-2, pueda afectar el cerebro y el sistema nervioso, ya que eso ya se observó con otros virus como el del sida, el VIH.

Los virus pueden afectar el cerebro sobre todo de dos maneras, explica Michel Toledano, neurólogo en la Mayo Clinic en Minnesota.

La primera ocurre por el inicio de una respuesta inmunitaria anormal llamada tormenta de citocinas, que provoca una inflamación del cerebro denominada encefalitis autoinmune.

La segunda se produce por una infección directa del cerebro, una llamada encefalitis viral. El cerebro está protegido por la barrera hematoencefálica, que se encarga de bloquear las sustancias intrusas, aunque en ocasiones puede fallar y dejar pasar alguna.

Algunos científicos sostienen la hipótesis de que la nariz podría ser la vía de acceso hasta el cerebro, ya que la pérdida de olfato es habitual para numerosos enfermos de Covid-19. Pero esa teoría se ve debilitada por el hecho de que muchos pacientes que pierden el olfato no sufren graves problemas neurológicos.

La principal teoría es que el impacto en el cerebro es fruto de una respuesta inmunitaria excesiva, pero para confirmarla es necesario detectar el virus en el líquido cerebroespinal de un enfermo.

Eso ya ocurri√≥ una vez en un paciente japon√©s de 24 a√Īos, cuyo caso fue publicado en el International Journal of Infectious Diseases.

Ese enfermo se mostr√≥ desorientado, sufri√≥ convulsiones, y el esc√°ner de su cerebro revel√≥ inflamaciones. Pero los cient√≠ficos prefieren ser cautos, ya que se trata del √ļnico caso conocido hasta el momento y que las pruebas para detectar el virus en el l√≠quido cerebroespinal a√ļn no han sido validadas.

Más investigación necesaria

Para confirmar el impacto del coronavirus en el cerebro, Frontera, que da clases en la escuela de medicina de la universidad de Nueva York, colabora en un proyecto de investigación internacional que busca estandarizar la recolección de datos.

Su propio equipo observ√≥ crisis convulsivas en pacientes de Covid-19 que jam√°s hab√≠an sufrido ninguna antes de enfermar, as√≠ como min√ļsculas y “singulares” hemorragias cerebrales.

Ahora, su objetivo es tomar una muestra del l√≠quido cerebroespinal de un quincuagenario con la materia blanca del cerebro gravemente afectada. Pero es complicado hacer esas extracciones en pacientes que necesitan un respirador artificial y, como la mayor√≠a de ellos fallece, no se ha logrado estudiar correctamente los da√Īos neurol√≥gicos.

Quienes sobreviven acaban, sin embargo, consultando a neurólogos.

“Vemos a muchos pacientes desorientados”, dice Rohan Arora, neur√≥logo del hospital Long Island Jewish Forest Hills. Seg√ļn √©l, el 40% de quienes sobrevivieron al coronavirus sufren esos problemas.

Se desconoce si esos trastornos son duraderos. El paso por la reanimación suele crear confusión en los pacientes, debido a los medicamentos que se les administran.

Pero el neurólogo explica que, para los enfermos de Covid-19, el regreso a la normalidad suele llevar más tiempo que a quienes sobrevivieron a un ataque al corazón o un accidente cerebrovascular.

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