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Lunes 24 diciembre de 2018 | Publicado a las 08:34
Sonda de la Nasa vuela a una misi√≥n hist√≥rica el d√≠a de A√Īo Nuevo
Por Bernardita Villa
La información es de Agence France-Presse
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Una sonda de la NASA se dirige a toda velocidad para sobrevolar el objeto celeste m√°s lejano jam√°s estudiado, una reliquia helada de los primeros d√≠as del sistema solar llamada Ultima Thule, en un viaje que deber√≠a culminar el d√≠a de A√Īo Nuevo.

La sonda no tripulada llamada New Horizons se dirige a su destino, a unos 6.400 millones de kilómetros de la Tierra, a donde está previsto que llegue para sobrevolar a una distancia de 3.500 kilómetros este objeto espacial a las 05:33 horas del 1 de enero.

Eso es más de tres veces más cerca que la distancia que esta misma sonda se había acercado a Plutón en 2015.

Pero, ¬Ņcu√°l es este extra√Īo objeto celestial, que lleva el nombre de una isla lejana de la literatura medieval, y cuyo sobrevuelo tendr√° su propio himno, compuesto para la ocasi√≥n por el guitarrista de Queen, Brian May?

“Este es realmente el objeto m√°s primitivo que ha encontrado una sonda”, dice Hal Weaver, cient√≠fico del Laboratorio de F√≠sica Aplicada de la Universidad Johns Hopkins. Los cient√≠ficos no est√°n seguros de su tama√Īo exacto, pero creen que es aproximadamente 100 veces m√°s peque√Īo que Plut√≥n, que mide unos 1.500 km de di√°metro.

Ultima Thule se encuentra en una zona helada del espacio, lo que sugiere que est√° bien conservado. “Es realmente un remanente de la formaci√≥n del sistema solar”, dice Weaver.

‘√Ātico del sistema solar

Ultima Thule se encuentra en el Cintur√≥n de Kuiper, un vasto disco que resulta de la √©poca de la formaci√≥n de los planetas que los astr√≥nomos llaman a veces el “√°tico” del sistema solar.

Los cient√≠ficos no sab√≠an que este cintur√≥n de Kuiper exist√≠a hasta los a√Īos noventa.

Está a unos 4.800 millones de kilómetros del sol, incluso más lejos que la órbita de Neptuno, el planeta más alejado del astro.

Este cintur√≥n “est√° literalmente repleto de miles de millones de cometas, millones de objetos como Ultima Thule -que se llaman planetesimales, los elementos a partir de los cuales se formaron los planetas- y un pu√Īado de planetas enanos del tama√Īo de un continente, como Plut√≥n”, explica Alan Stern, investigador de New Horizons.

“Esto es importante para nosotros en la ciencia de los planetas, porque esta regi√≥n del sistema solar, lejos del Sol, conserva las condiciones originales de hace 4.500 millones de a√Īos”, agrega.

“As√≠ que cuando volemos sobre Ultima, podremos ver c√≥mo eran las cosas al principio”.

Muy r√°pido, muy cerca

La nave espacial New Horizons viaja por el universo a una velocidad de 51.500 kilómetros por hora, o alrededor de 1,6 millones de kilómetros por día.

A esa velocidad, si golpea un objeto tan peque√Īo como un grano de arroz, la sonda podr√≠a destruirse al instante.

Pero si sobrevive al viaje, la nave tomará cientos de fotos de Ultima Thule, con la esperanza de revelar su forma y su geología.

New Horizons envió impresionantes imágenes de Plutón en 2015, algunas de las cuales mostraron una forma de corazón en la superficie del planeta nunca vista.

Esta vez, “intentaremos tomar fotograf√≠as a una resoluci√≥n tres veces mayor que la que ten√≠amos para Plut√≥n”, dice Stern.

Pero el sobrevuelo “requiere una navegaci√≥n extremadamente precisa, mucho m√°s que la que hemos experimentado antes. Tal vez lleguemos, tal vez no”.

Respuestas

Ultima Thule fue descubierto por el telescopio espacial Hubble en 2014. Los científicos han notado en 2017 que Ultima Thule no es esférica sino que posiblemente sea alargada. Incluso podría tratarse de dos objetos.

Y no proyecta la luz que los cient√≠ficos esperan ver en un objeto en rotaci√≥n, lo que genera muchas preguntas. Podr√≠a ser que est√© rodeado de polvo c√≥smico. ¬ŅPeque√Īas lunas? ¬ŅOrientado de tal manera que sus polos se enfrentan a la nave que se aproxima?

La agencia espacial estadounidense espera que la misión proporcione respuestas.

Las primeras imágenes deben llegar en la tarde del 1 de enero y ser publicadas al día siguiente.

Aunque no es posible transmitir imágenes en vivo a esta distancia, la NASA planea transmitir en vivo durante el sobrevuelo con la banda sonora de la misión de Brian May, doctorado en astrofísica.

“Reunir estos dos aspectos de mi vida, la astronom√≠a y la m√ļsica, fue un desaf√≠o interesante”
, explic√≥ el excompa√Īero del cantante Freddie Mercury en Queen.

Alan Stern espera que esta misi√≥n no sea la √ļltima para New Horizons, lanzada por la NASA en 2006. Los cient√≠ficos pretenden cazar otros artefactos del cintur√≥n de Kuiper y “sobrevolar m√°s all√° de 2020”, seg√ļn Stern.

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