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Así es la misión que simulará vivir en Marte durante un mes en el desierto de Omán
Publicado por: Nicol√°s Sep√ļlveda
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Temperaturas de hasta 51 ¬įC, suelos rocosos y lechos de r√≠os secos convierten al desierto de Dhofar, al sur de Om√°n, en uno de los lugares m√°s inh√≥spitos de la Tierra. Sin embargo, si eres un astronauta que sue√Īa con ir a Marte, es definitivamente uno de los m√°s atractivos.

Durante todo febrero, 200 científicos de 25 países estarán allí instalados, simulando hallarse en el Planeta Rojo. La misión se llama Amadee-18 y es desarrollada por el Austrian Space Forum (OeWF por su nombre en alemán), una organización conformada por voluntarios que, en base a donaciones y aportes de privados, lleva adelante investigaciones, proyectos y actividades con el objetivo de preparar el viaje a Marte.

‚ÄúEl entorno y el terreno de los desiertos y monta√Īas en Om√°n son casi una r√©plica exacta de lo que encontrar√≠as en Marte‚ÄĚ explic√≥ el doctor Narasimman Sundararajan al medio de Emiratos √Ārabes Unidos The National. El experto trabaja en el departamento de Ciencias de la Tierra de la Universidad Sult√°n Qaboos, instituci√≥n oman√≠ asociada a la misi√≥n.

Karim Sahib | AFP
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Entre los científicos, cinco astronautas análogos están viviendo como si estuvieran en Marte, completamente aislados en las instalaciones de una estación espacial, probando los equipos y trajes espaciales. Ellos serán los encargados de desarrollar 16 experimentos en diversas áreas, como salud física y psicológica, logística, geología, botánica o tecnología.

El estricto protocolo de la simulación incluye el retardo en las comunicaciones que provocarían los 225 millones de kilómetros entre ambos planetas: cada mensaje enviado a la base de control ubicada en Innsbruck, Austria, se demora 10 minutos en llegar.

Las expectativas son altas, pero el optimismo tambi√©n, y no es un secreto que el reciente √©xito de SpaceX con el lanzamiento de su cohete es un factor decisivo. Seg√ļn declar√≥ a ABC News Kartik Kumar, uno de los astronautas, eso ‚Äúnos puso en una situaci√≥n completamente diferente acerca de lo que podemos llevar al espacio profundo, lo que podemos enviar a Marte‚ÄĚ.

Karim Sahib | AFP
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Amadee-18 es la decimosegunda misión análoga que la OeWF lleva a cabo y su desarrollo puede ser seguido a diario a través de la bitácora en el sitio de la organización.

‚ÄúHoy no se realizar√°n experimentos, as√≠ que todos pueden tomarse un descanso y relajarse. Ma√Īana volveremos a toda velocidad con los experimentos‚ÄĚ reza la entrada del 14 de febrero, el s√©ptimo d√≠a desde que comenzara la fase de aislamiento el 8 de este mes.

Tecnología de otro mundo

Aunque sea un lugar com√ļn, vale la pena decirlo una vez: las instalaciones y los equipos de Amadee-18 recuerdan lo que tantas veces hemos visto en innumerables pel√≠culas acerca de Marte. Un buen ejemplo es Rover, un robot ultra r√°pido con un modelo inspirado en la din√°mica de una planta rodadora que usa energ√≠a e√≥lica.

Tambi√©n est√° el traje espacial de √ļltima generaci√≥n que usar√°n los astronautas. Se llama Aouda, pesa 50 kilos y es conocido como ‚Äúnave espacial personal‚ÄĚ, porque su avanzada tecnolog√≠a permite respirar, alimentarse y llevar a cabo experimentos cient√≠ficos dentro de √©l.

Su visor muestra al usuario mapas, información y comunicaciones. Incluso contempla aquello que siempre nos preguntamos al ver a alguien dentro de un traje espacial: qué pasa si le pica la nariz. No hay problema, porque el casco incluye una pieza de espuma azul frente a la mejilla para limpiarse la nariz y la boca.

Las instalaciones consisten en un h√°bitat inflable gigante de 2,4 toneladas con igl√ļs rodeados por contenedores que funcionan como laboratorios y cuarteles del equipo. Esta base fue bautizada Kepler, en honor al astronauta del mismo nombre.

Karim Sahib | AFP
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La misi√≥n replicar√° muchos de los procedimientos geof√≠sicos que los cient√≠ficos usar√≠an en Marte, de entre los cuales el doctor Sundararajan destac√≥ los relativos a la extracci√≥n de agua. En el Planeta Rojo, el l√≠quido no se encuentra disponible en mares o r√≠os, sino que posiblemente en √°reas similares a las del desierto de Dhofar. ‚ÄúCreemos que los m√©todos usados en Om√°n podr√≠an emplearse de la misma forma en Marte‚ÄĚ explic√≥ Sundararajan.

Otra parte importante de los experimentos estará destinada a probar cómo los astronautas se ven afectados física y psicológicamente por las condiciones del Planeta Rojo.

Adem√°s, Amadee-18 servir√° para testear nuevas tecnolog√≠as, como un invernadero hidrop√≥nico dise√Īado para el cultivo de alimentos en Marte, equipos de radiocomunicaci√≥n adaptados para funcionar en √°reas de baja gravedad y un nuevo sistema de navegaci√≥n.

Objetivo final: Marte

Los ambientes m√°s hostiles de la Tierra son apreciados por las agencias espaciales, las que los conocen como ‚Äúan√°logos‚ÄĚ, debido a que emulan las complejidades y riesgos que pueden encontrarse m√°s all√° de nuestro planeta.

Lugares como los oscuros desiertos de la Ant√°rtica, los cr√°teres volc√°nicos de Hawai o Siberia han servido para replicar el aislamiento y las condiciones clim√°ticas extremas de otros planetas y ajustar c√°psulas, trajes y Rovers.

En palabras de Joao Lousada, oficial adjunto que participa como controlador a√©reo en el proyecto de Om√°n, en las locaciones an√°logas ‚Äúpuedes testear los sistemas y determinar d√≥nde est√° el punto de quiebre, puedes ver en qu√© momento las cosas fallan y qu√© decisiones de dise√Īo debes tomar para que no fallen en Marte‚ÄĚ.

Karim Sahib | AFP
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El desierto de Mojave es el lugar escogido por la Nasa para desarrollar pruebas de Rovers y otras tecnolog√≠as, adem√°s de avanzar en el an√°lisis de la adaptaci√≥n de los seres humanos en el clima marciano. De acuerdo con Scott Hubbard, quien dirigi√≥ el primer programa para Marte de la Nasa en 2000, ‚Äúla adaptabilidad de los humanos en un ambiente desestructurado sigue siendo infinitamente mejor que la de cualquier robot que podamos enviar al espacio‚ÄĚ.

Por su parte, la Agencia Espacial Europea (ESA) tiene en su lista de sitios an√°logos proyectos en Per√ļ,¬†Sud√°frica, Italia, Estados Unidos, Rusia, China, India, Alemania y Espa√Īa, entre otros. En Chile, el desierto de Atacama es uno de los lugares elegidos por la ESA para simular el ambiente de Marte. All√≠ fue que en octubre de 2013, la agencia complet√≥ una prueba de cinco d√≠as con un rover llamado SAFER.

Karim Sahib | AFP
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M√°s all√° de las fronteras y las diferencias, todos los esfuerzos se dirigen a un objetivo com√ļn: Marte. A esto apunta Gernot Groemer, presidente del OeWF y jefe de la expedici√≥n en Om√°n, cuando dice que ‚Äúno importa qui√©n va a ir a ese, el m√°s grande viaje que har√° nuestra sociedad; creo que un par de cosas que aprenderemos aqu√≠ se implementar√°n en esas misiones‚ÄĚ.

Groemer ha participado en las 11 misiones an√°logas que precedieron a la Amadee-18, as√≠ que vale la pena escucharlo, sobre todo ahora, cuando la meta se ve m√°s cerca que nunca. Como dice Joao Lousada, ‚Äúla primera persona que caminar√° en Marte ya ha nacido y podr√≠a estar yendo en este momento a la escuela en Om√°n o en Europa, en Estados Unidos o en China‚ÄĚ.

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