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Chilena fue la primera en observar punto de luz tras colisión de estrellas de neutrones
Publicado por: Camilo Suazo
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Bastante expectación generó el anuncio de la primera observación de la fusión de dos estrellas de neutrones, uno de los fenómenos más violentos del universo que aportó respuestas a varios misterios, como el origen del oro sobre la Tierra.

‚ÄúPor primera vez, tenemos una prueba inequ√≠voca de la existencia de una mina c√≥smica que forj√≥ alrededor de 10 masas terrestres de elementos pesados como el oro, el platino y el neodimio‚ÄĚ, explic√≥ Mansi Kasliwal del Instituto de Tecnolog√≠a de California, seg√ļn consign√≥ la agencia informativa AFP.

De acuerdo a los expertos, este acontecimiento permitió alcanzar una nueva manera de ver el universo, logro en el que tiene participación una chilena.

Se trata de Natalie Ulloa, licenciada en Física con mención en Astronomía de la Universidad de La Serena y que actualmente estudia un magíster en Astronomía en la misma institución.

La astrónoma, quien participa como observadora para el proyecto de supernovas Swope Supernova Survey, fue la primera en observar el punto de luz generado por la colisión de estrellas de neutrones.

En conversación con BioBioChile, Ulloa contó cómo fue su experiencia.

Recreación artística de la fusión de dos estrellas de neutrones | Observatorio Europeo Austral
Recreación artística de la fusión de dos estrellas de neutrones | Observatorio Europeo Austral

“Luego que LIGO/VIRGO (interfer√≥metros ubicados en Italia y EEUU) simult√°neamente detectaran una onda gravitacional generada por la colisi√≥n de dos estrellas de neutrones, se descubri√≥ una emisi√≥n de una fuerte explosi√≥n en rayos gamma, por los telescopios espaciales FERMI e INTEGRAL. Se alert√≥ en todo el mundo y as√≠ los astr√≥nomos comenzaron la b√ļsqueda de este objeto”, comenz√≥ se√Īando.

Asimismo expres√≥ que “esa noche estaba a cargo de esa misi√≥n (con el telescopio Swope del Observatorio Las Campanas, en la regi√≥n de Atacama) y sin saberlo cumpl√≠ el objetivo, tom√© la primera imagen en luz visible, es decir, en el rango visible del espectro electromagn√©tico tambi√©n llamado √≥ptico”, agreg√≥.

“Esta fue la primera imagen tomada despu√©s de la detecci√≥n de rayos gamma, para unos investigadores de la Universidad de California, Santa Cruz (UCSC)”, expres√≥.

“Fue una locura”

Ulloa admite que si bien los especialistas de la universidad norteamericana le hab√≠an informado que era una jornada con un proyecto especial y “muy importante”, no sab√≠a con mayores detalles de qu√© se trataba el evento. Y aunque ten√≠a en claro que no ser√≠a una noche com√ļn y corriente, jam√°s pens√≥ en ser parte de algo hist√≥rico.

“Esa noche ten√≠a una larga lista de regiones (con galaxias candidatas) a observar, la pauta estaba dise√Īada para observar constantemente, por lo que esa jornada fue una locura. Hay un momento, como ya cont√© en otros medios, en el que la gente de la UCSC me pide que volviera a tomar una imagen de una galaxia llamada NGC 4993. Debido a la gran cantidad de trabajo, no sospech√© nada raro y luego continu√© con la pauta”, cont√≥.

“Imagino que ellos ya hab√≠an notado que yo hab√≠a observado algo especial… Esa galaxia result√≥ ser aquella que hospedaba (Host Galaxy) estas estrellas de neutrones que colisionaron”, sentenci√≥.

Pese a que despu√©s de unos d√≠as le informaron que hab√≠a observado algo “especial”, el tema se trat√≥ con el m√°ximo hermetismo, al punto que ni siquiera Ulloa ten√≠a muy claro de qu√© se trataba.

Eso, hasta que un mes despu√©s recibi√≥ un correo de Ryan Foley, l√≠der del proyecto Swope Supernova Survey, quien le confirm√≥ que hab√≠a observado la primera contraparte √≥ptica de una fuente de onda gravitacional. “Fue muy emocionante e inspirador”, reconoci√≥.

Sin embargo, y a pesar de su alegría, le pidieron que tratara el tema con la máxima confidencialidad.

Importancia de la observación

La astrónoma chilena sostiene que la relevancia de este hallazgo reside en que jamás se había detectado algo similar.

“Gracias a la sensibilidad de los instrumentos de LIGO y VIRGO fue posible detectar ondas gravitacionales producidas por una colisi√≥n de dos estrellas de neutrones. Como consecuencia, muchos telescopios en el mundo pudieron captar lo que estaba ocurriendo, con diferentes instrumentos, y en diferentes rangos del espectro electromagn√©tico, por lo que este fen√≥meno se pudo analizar desde diferentes perspectivas”, enfatiz√≥.

De la mano de estas observaciones obtenidas se logr√≥ confirmar “las predicciones te√≥ricas acerca de este evento, como por ejemplo, que los elementos m√°s pesados de la tabla peri√≥dica no se generan principalmente en las explosiones de supernovas, sino que en las colisiones de estrellas de neutrones (entre ellos el oro y el platino)”. En palabras de Ulloa, esto abrir√° un nuevo campo en la astronom√≠a.

Pero no s√≥lo eso, ya que adem√°s -explica- este avance deja un precedente en la metodolog√≠a de b√ļsqueda de estos eventos con telescopios “normales”, y ayudar√° a “mejorar las estrategias en futuras detecciones de ondas gravitacionales de este tipo de colisiones”.

Por el momento, la académica piensa terminar su tesis de magíster, tomarse unas vacaciones y luego pensar en las postulaciones para hacer un doctorado.

En tanto, se mostró totalmente dispuesta a participar de charlas alusivas al tema, especialmente en aquellas relacionadas a la difusión.

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