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Miden desde Chile la órbita de Plutón para enviar sonda de la NASA
Publicado por: Agencia AFP
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Mediante el radiotelescopio ALMA, ubicado en el norte de nuestro país, un equipo internacional de astrónomos logró medir con precisión la órbita y ubicación exacta de Plutón, información que ayudará a hacer llegar en 2015 una sonda de la NASA hasta el planeta enano.

A pesar de que este planeta enano se descubrió en 1930, la gran distancia que lo separa de la Tierra (40 veces la distancia de la Tierra al Sol) ha dificultado a los científicos determinar su ubicación y órbita precisa.

La raz√≥n es que, mientras la Tierra tarda un a√Īo en dar la vuelta al Sol, Plut√≥n hace lo mismo en 248 a√Īos, por lo que los cient√≠ficos s√≥lo han podido estudiar en todo este tiempo un tercio de su √≥rbita, aproximadamente.

“Con estos limitados datos de observaci√≥n, nuestros conocimientos sobre la posici√≥n de Plut√≥n podr√≠an errar en varios miles de kil√≥metros, lo que compromete nuestra capacidad para maniobrar de manera eficiente la nave”, explic√≥ en un comunicado Hal Weaver, del Laboratorio de F√≠sica Aplicada de la Universidad John Hopkins, en Maryland (EEUU).

Weaver está a cargo del proyecto New Horizons de la NASA, que tiene como objetivo llegar a Plutón y al Cinturón de Kuiper, un sistema de objetos rocosos y helados situado poco después.

La sonda ya ha sido enviada, y con los nuevos datos, se espera poder precisar su trayectoria y asegurar su destino.

El radiotelescopio ALMA (Atacama Large Millimiter/Submillimeter Array) pudo estudiar la posición exacta de Plutón y uno de sus cinco satélites debido a sus capacidades para detectar las débiles ondas milimétricas y submilimétritas que desprende.

Los objetos del Universo m√°s distantes de la Tierra, que pueden encontrarse hasta 10.000 millones de a√Īos luz, son apenas visibles para los telescopios √≥pticos pero resultan incre√≠blemente brillantes en las longitudes de onda que capta ALMA.

ALMA determinó la posición de Plutón y su satélite más grande, Caronte, captando las emisiones de radio de sus congeladas superficies que se encuentran a -230 grados Celsius.

El equipo midió la posición de Plutón en varias ocasiones, una en 2013 y tres durante 2014.

“Al hacer varias observaciones en diferentes fechas permitimos que la Tierra se desplace por su √≥rbita y, de esa forma, obtenemos diferentes posiciones con respecto al Sol”, se√Īal√≥ Ed Fomalont, astr√≥nomo del Observatorio Radioastron√≥mico Nacional (NRAO) de Virginia, Estados Unidos.

“As√≠, los astr√≥nomos pueden determinar la distancia y la √≥rbita de Plut√≥n”, agreg√≥. Una nueva medici√≥n est√° prevista en octubre de 2014.

New Horizons ayudar√° a comprender los l√≠mites de nuestro Sistema Solar, formado por planetas rocosos como la Tierra, Venus o Mercurio; gigantes de gas, como J√ļpiter, Saturno o Neptuno; y una tercera zona compuesta por planetas enanos y el cintur√≥n de Kuiper.

Plutón es uno de los astros más grandes en esta zona y la sonda permitirá conocerlo de cerca.

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