Notas
¬ŅUn cometa en el √°rbol de Navidad?
Publicado por: Agencia AFP
¬ŅEncontraste alg√ļn error? Av√≠sanos visitas

Astr√≥nomos y simples terr√≠colas sue√Īan desde hace meses con un inesperado regalo de Navidad: un cometa tan brillante que ser√° visible a simple vista a finales de diciembre… siempre y cuando el gran bloque de hielo c√≥smico sobreviva a su pasaje cerca del Sol.

Desde que fue identificado por astr√≥nomos aficionados rusos en septiembre de 2012, el cometa ISON es objeto de mucha atenci√≥n. Pero aunque ha sido examinado por expertos de todo el mundo -600 observaciones en las √ļltimas dos semanas- restan muchas incertidumbres sobre su tama√Īo, densidad, composici√≥n y el destino que le espera.

Una cosa es cierta: su trayectoria colocar√° a ISON m√°s cerca del Sol el 28 de noviembre, a s√≥lo 1,17 millones de kil√≥metros de su superficie. El cometa se someter√° entonces a una temperatura de unos 2.700 grados Celsius, seg√ļn el Instituto de mec√°nica celeste (IMCCE) del Observatorio de Par√≠s.

Y si logra, sin romperse, escapar a la Nube de Oort en los confines del sistema solar, soportar el horno que supone la cercan√≠a al Sol y resistir a sus fuerzas de marea, “se convertir√° en un espectacular cometa que se podr√° observar despu√©s de la puesta del sol a principios de diciembre, y toda la noche despu√©s”.

Seg√ļn los √ļltimos c√°lculos de la NASA, ISON pasar√° m√°s cerca de la Tierra el 26 de diciembre, a unos 64 millones de kil√≥metros del planeta.

Mientras tanto, los astrónomos se limitan a hacer predicciones a veces contradictorias.

Para Ignacio Ferrín, astrofísico de la Universidad de Antioquia en Medellín (Colombia), la luminosidad de ISON indica que el cometa está a punto de fracturarse.

“Esta desintegraci√≥n se producir√° antes de que llegue a su perihelio”, el punto de pasaje m√°s cercano al Sol, dijo a la AFP.

El brillo de los cometas en general aumenta a medida que se acercan al Sol, cuyo calor derrite el hielo, produciendo agua, polvo y gas que forman su larga cola brillante, explicó el astrofísico.

Pero la curva luminosa de ISON ha disminuido hasta casi estabilizarse, una se√Īal encontrada en cuatro cometas que se han fracturado, se√Īal√≥.

“Cara o cruz”

La NASA, recién salida de su letargo impuesto por la parálisis administrativa en Estados Unidos, lanzó el viernes una nueva foto del cometa, tomada el 9 de octubre por el telescopio espacial Hubble.

Seg√ļn la agencia espacial estadounidense, esta imagen prueba que el n√ļcleo helado segu√≠a intacto a pesar de los augurios m√°s pesimistas.

Y m√°s all√° de todas las inc√≥gnitas sobre el cometa, otros investigadores de Estados Unidos realizaron c√°lculos cient√≠ficos probabil√≠sticos y llegaron a la conclusi√≥n de que es “muy probable” que ISON sobreviva a su encuentro con el Sol.

Adem√°s, “se rompa o no, el pedazo m√°s grande que quede ser√° bastante imponente como para resistir la evaporaci√≥n y garantizar que ISON siga siendo un cometa viable despu√©s del perihelio”, se√Īal√≥ Matthew Knight, astr√≥nomo del Observatorio Lowell en Flagstaff, Arizona (suroeste de Estados Unidos), que particip√≥ en esa simulaci√≥n.

Esto depender√° principalmente del tama√Īo del n√ļcleo de hielo del cometa. El di√°metro de ISON, inicialmente estimado entre uno y cuatro kil√≥metros, podr√≠a en √ļltima instancia ser mucho menor, en torno a los 200 metros.

Pero los cometas con un diámetro menor a 200 metros casi siempre se destruyen cuando también pasan cerca del Sol.

“No tenemos la menor idea de lo que va a pasar con su perihelio (…) Hubo muchas mediciones, pero no necesariamente confirmadas, esto un poco de cara o cruz”, reconoci√≥ Patrick Roher, astr√≥nomo del IMCCE.

“La √ļnica manera es esperar y ver. Paciencia. Se fij√≥ como fecha principios de diciembre, pero probablemente sea antes”, agreg√≥.

Tendencias Ahora