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NASA lanzar√° nave para buscar rastros de vida en Marte
Publicado por: Agencia AFP
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El más grande y avanzado vehículo robotizado jamás construido para explorar Marte está listo para ser enviado este sábado en una misión para descubrir los lugares donde pudo existir o existe vida en el planeta rojo, anunció la agencia espacial estadounidense NASA esta semana.

El Laboratorio Cient√≠fico de Marte, de 2.500 millones de d√≥lares, ha sido descrito como una “m√°quina de ensue√Īo” por la agencia espacial debido a sus c√°maras de √ļltima generaci√≥n, su brazo rob√≥tico, su laboratorio qu√≠mico m√≥vil y su rayo l√°ser capaz de destruir rocas.

El lanzamiento del veh√≠culo de 899 kilos est√° previsto para el s√°bado pr√≥ximo a las 10H02 horas locales (15H02 GMT) desde la estaci√≥n de la Fuerza A√©rea de Cabo Ca√Īaveral, en Florida (sureste).

Luego de un viaje de nueve meses, el veh√≠culo rob√≥tico no tripulado, apodado Curiosity, deber√≠a realizar un espectacular aterrizaje propulsado por cohetes antes de comenzar a rodar para recorrer el planeta vecino m√°s pr√≥ximo a la Tierra, en b√ļsqueda de rocas interesantes.

“Realizar√° una evaluaci√≥n profunda. ¬ŅD√≥nde est√°n los buenos lugares de estudio de Marte? ¬ŅD√≥nde puede haber microbios viviendo o alg√ļn tipo de vida?”, dijo Mary Voytek, directora del programa de Astrobiolog√≠a de la NASA.

El lugar donde aterrizar√° el veh√≠culo ser√° el cr√°ter de Gale, elegido porque contiene cinco kil√≥metros de altas monta√Īas y porque se cree que alberga bajas capas de sedimentos y de arcillas que podr√≠an haber contenido agua, y por tanto, vida.

“Este parece un sitio muy prometedor, que tuvo agua en alg√ļn momento de su pasado y que lo podr√≠a haber convertido en un sitio habitable”, dijo Michael Meyer, cient√≠fico principal del programa de Exploraci√≥n de Marte de la NASA.

En la Tierra, la vida microbial existe en todos los lugares donde hay agua, así que los científicos esperan que lo mismo suceda en Marte.

En agosto, la NASA afirmó que había encontrado pruebas de flujo de agua salada en las empinadas pendientes marcianas, que de confirmarse, sería el primer descubrimiento de agua líquida activa en el planeta rojo.

Los datos parecían mostrar movimientos de agua salada desplazándose bajo la superficie, captados por el Mars Reconnaissance Orbiter. Sin embargo, el Curiosity no explorará esas áreas y no se encontrará en posición de confirmar este supuesto.

Todavía no se ha encontrado agua líquida en Marte aunque sí se ha descubierto hielo en los polos.

La NASA ve el vehículo de exploración como un punto medio en el largo camino de exploración del planeta, que comenzó con el aterrizaje del dispositivo espacial Viking en 1976 y podría culminar con una misión de exploración humana en 2030.

Cualquier pista que pueda enviar sobre la habitabilidad del planeta situado en cuarto lugar de distancia del Sol, y sobre los niveles de radiación que existen allí, será de vital importancia para la NASA y las futuras misiones de exploración.

“Estamos, b√°sicamente, leyendo la historia de la evoluci√≥n ambiental en Marte”, se√Īal√≥ John Grotzinger, encargado de proyecto del Laboratorio Cient√≠fico de Marte en el Instituto de Tecnolog√≠a de California (suroeste).

“Empezamos desde el fondo, donde est√°n las arcillas, luego pasamos a los sulfatos, llegamos hasta lo alto del mont√≠culo y obtenemos rocas que pensamos est√°n formadas en entornos donde principalmente no hay agua y que representan la fase m√°s seca y reciente de Marte”, dijo.

Uno de los instrumentos claves a bordo ser√° un proyecto desarrollado de manera conjunta entre Estados Unidos y Francia, denominado “la investigaci√≥n de Qu√≠mica y C√°mara”, que puede enviar rayos l√°ser con la energ√≠a de un mill√≥n de bombillas para revelar de qu√© est√°n hechas las rocas marcianas.

“¬ŅQue si pensamos que aprenderemos mucho sobre Marte? Desde luego. ¬ŅQue si sabemos espec√≠ficamente de qu√© se trata? Ni idea”, expuso Pam Conrad, adjunto al investigador principal del An√°lisis de muestras de Marte, MSL.

“Pero aprenderemos mucho m√°s de lo que sabemos en el presente sobre el entorno marciano”, a√Īadi√≥.

Por supuesto, todos aquellos involucrados en el lanzamiento tienen reservas sobre la misión a causa de su complejidad y porque una serie de iniciativas rusas, estadounidenses y europeas fracasaron al aterrizar como era esperado en el planeta rojo en décadas pasadas.

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