Internacional
Domingo 16 diciembre de 2018 | Publicado a las 07:10 · Actualizado a las 07:11
La lepra prevalece entre armadillos de la Amazonía y amenaza a consumidores de su carne
Por Mongabay Latam
La información es de Shreya Dasgupta
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Los investigadores han encontrado una alta prevalencia de lepra entre los armadillos de nueve bandas en el oeste de Brasil, donde el consumo de su carne es com√ļn.

Los armadillos son una carne de caza popular en la Amazonia brasile√Īa,
pero la manipulaci√≥n y el consumo de estos mam√≠feros escamosos podr√≠an poner a los humanos en riesgo de lepra, seg√ļn un nuevo estudio publicado en PLOS Neglected Tropical Diseases.

Los humanos usualmente contraen lepra, tambi√©n conocida como enfermedad de Hansen y causada por la bacteria Mycobacterium leprae, de otras personas infectadas cuando tosen o estornudan, esparciendo la bacteria. La mayor√≠a de las personas tienen una inmunidad natural contra la lepra, pero en algunas personas la infecci√≥n progresa a una enfermedad, causando lesiones en la piel, da√Īo a los nervios y p√©rdida √≥sea.

Existe otra fuente potencial de infección por lepra: armadillos de nueve bandas (Dasypus novemcinctus). Estos animales se encuentran entre las pocas especies silvestres que se sabe que albergan la bacteria de la lepra y se ha demostrado que son responsables de algunos casos de lepra humana en el sur de los Estados Unidos.

Sin embargo, la lepra en los EE.UU. sigue siendo muy rara (alrededor de 200 casos nuevos cada a√Īo) y las posibilidades de contraer lepra por un armadillo son extremadamente bajas.

Brasil, por el contrario, tiene m√°s de 25 000 nuevos casos de lepra humana cada a√Īo. Las comunidades locales en la regi√≥n amaz√≥nica de Brasil tambi√©n interact√ļan con armadillos m√°s que en otros lugares, cazando, cocinando y comiendo los animales regularmente.

Un técnico de campo extrae sangre y obtiene una muestra de la piel del lóbulo de la oreja para la prueba. Imagen de John Spencer
Un técnico de campo extrae sangre y obtiene una muestra de la piel del lóbulo de la oreja para la prueba. Imagen de John Spencer

Para ver si la lepra prevalece entre los armadillos en la Amazonía, un equipo de investigadores examinó tejidos del hígado y bazo de 16 armadillos de nueve bandas en el estado de Pará, en el oeste de Brasil. Diez de estos animales, equivalente al 62 %, mostraron signos de infección por lepra, una tasa de infección más de tres veces superior a la que las investigaciones anteriores encontraron entre los armadillos en el sur de los EE.UU.

Los investigadores tambi√©n encuestaron a 146 personas de dos comunidades en Par√°, y encontraron que el 65 % de ellos ten√≠a alg√ļn tipo de interacci√≥n regular con armadillos, ya sea al cazar, limpiar o preparar a los animales para cocinarlos, y al comerlos.

Cuando el equipo comparó a todas las personas que comieron o manipularon armadillos con los que no lo hicieron, no encontraron diferencias entre sus niveles de exposición a la lepra.

Sin embargo, observaron que un subconjunto de personas estaba en mayor riesgo. Las personas que comieron armadillos más de una vez al mes, en algunos casos incluso dos veces por semana, mostraron signos más altos de exposición a la infección por lepra en comparación con las personas que consumían armadillos con menos frecuencia o nunca.

La mayoría de las personas a las que les gustaba mucho comer armadillos eran cazadores, dijo a Mongabay John Spencer, profesor asociado de la Universidad Estatal de Colorado (EE.UU.) y coautor del estudio.

‚ÄúAlgunos de ellos tambi√©n limpiaron la carne, eliminando partes del animal que no son comestibles, y en el proceso se exponen a la sangre y otros fluidos corporales dentro del animal. Algunos de ellos participaron en la cocci√≥n de la carne, mientras que otros participaron en todas estas actividades‚ÄĚ, dijo Spencer. ‚ÄúEntonces, este grupo en particular al que realmente le gustaba comer armadillos parec√≠a tener muchos m√°s factores de riesgo, y esta podr√≠a ser la raz√≥n por la que los niveles de anticuerpos [las prote√≠nas que responden a los pat√≥genos] en este grupo son mucho m√°s altos‚ÄĚ.

Richard Truman, exjefe de investigaci√≥n del Programa Nacional de Enfermedades de Hansen en Louisiana, EE.UU., quien ha estudiado extensivamente la lepra en armadillos pero que no particip√≥ en el estudio de Spencer, dijo: ‚ÄúLo que este estudio ha hecho diferente a otros estudios en Sudam√©rica fue detectar la infecci√≥n de armadillos por m√ļltiples m√©todos [‚Ķ] luego mostrar que las personas que tienen una mayor interacci√≥n con los armadillos tambi√©n tienen un mayor riesgo de lepra‚ÄĚ.

Sin embargo, Truman advirti√≥ que 16 armadillos era un tama√Īo de muestra peque√Īo, y los animales no fueron recolectados sistem√°ticamente. ‚ÄúPor lo tanto, el porcentaje de resultados positivos no es muy significativo en este momento‚ÄĚ.

Un armadillo de nueve bandas en el Pantano Verde, en el centro de Florida. Imagen de http://www.birdphotos.com a través de Wikimedia Commons (CC BY 3.0)
Un armadillo de nueve bandas en el Pantano Verde, en el centro de Florida. Imagen de http://www.birdphotos.com a través de Wikimedia Commons (CC BY 3.0)

Spencer, sin embargo, dijo que sent√≠a que el tama√Īo de la muestra era lo suficientemente grande como para llegar a las conclusiones que tomaron. Obtener muestras de armadillo fue un gran desaf√≠o log√≠stico, agreg√≥. Los investigadores necesitaron muestras de tejidos frescos para su an√°lisis, lo que significaba que ten√≠an que depender de los armadillos reci√©n cazados. Matar armadillos salvajes para el consumo est√° prohibido en Brasil, y solo algunos cazadores estuvieron dispuestos a ayudarlos.

‚ÄúSi cazaban al animal en alg√ļn momento entre la medianoche y las 5 a.m., nos llamaban y lleg√°bamos a la ubicaci√≥n y tom√°bamos muestras del h√≠gado y bazo antes de que los tejidos comenzasen a decaer, porque sino es dif√≠cil buscar marcadores de ADN de las bacterias‚ÄĚ, dijo Spencer.

De humanos a armadillos a humanos

Los armadillos no siempre estuvieron asociados con la lepra.

Los animales blindados son nativos de las Am√©ricas, y el Nuevo Mundo no tuvo lepra hasta que llegaron los exploradores europeos, lo que significa que los armadillos adquirieron la lepra de los seres humanos en los √ļltimos 400 a 500 a√Īos. Desde entonces, los animales se han convertido en una fuente de infecci√≥n.

En el 2011, Truman publicó un artículo que muestra una coincidencia entre la secuencia de ADN de las cepas de M. leprae entre personas infectadas y armadillos en el sur de los EE.UU., lo que proporciona un vínculo definitivo entre los dos.

‚ÄúSi nunca has estado en contacto con un paciente con lepra que no ha sido tratado, y tienes lepra, es muy probable que lo hayas adquirido de alguna fuente ambiental como los armadillos‚ÄĚ, dijo Spencer. ‚ÄúLa dificultad es que Brasil tiene mucha lepra‚ÄĚ.

Brasil tiene una tasa de incidencia de lepra de 1.2 casos por cada 10,000 personas, o m√°s de 25,000 casos nuevos de una poblaci√≥n de 207 millones. Es el √ļnico pa√≠s del mundo con m√°s de 1 caso nuevo por cada 10,000 habitantes.

‚ÄúEso significa que hay una gran cantidad circulando y mucho de eso es humano a humano‚ÄĚ, continu√≥ Spencer. ‚ÄúSin embargo, si interact√ļas con armadillos y lo haces de manera bastante frecuente, eso generalmente aumentar√° tu riesgo de contraer lepra de esa fuente‚ÄĚ.

Ceviche de hígado y cebolla de armadillo

La bacteria de la lepra afecta a los humanos y armadillos de manera ligeramente diferente.

En los humanos, las bacterias se limitan a la piel y los nervios y, por lo general, no causan la muerte, dijo Spencer. La bacteria prefiere la piel humana porque es un poco m√°s fr√≠a que los √≥rganos internos. ‚ÄúLa temperatura interna del cuerpo, 37 grados Celsius (98.6 grados Fahrenheit), es demasiado caliente y letal para las bacterias‚ÄĚ, agreg√≥.

En contraste, el cuerpo del armadillo, que incluye órganos internos como el hígado y el bazo, tiene una temperatura de alrededor de 34 grados centígrados (93.2 grados Fahrenheit), lo que lo convierte en un entorno de crecimiento ideal para las bacterias. Esto no solo hace que la enfermedad sea letal para los armadillos, sino que también proporciona otro riesgo de exposición para las personas que cazan, pelan o manipulan la carne de armadillo para el consumo.

Por ejemplo, en ciertas áreas de Pará, algunas personas consumen hígado de armadillo crudo en forma de ceviche de hígado y cebolla. Puesto que el hígado es uno de los órganos principales donde el crecimiento de las bacterias de la lepra es mayor, comer hígado crudo puede ser un comportamiento de alto riesgo, escriben los autores, uno que podría conducir a una infección.

Da√Īo a los nervios y p√©rdida √≥sea en un ni√Īo de 12 a√Īos debido a la lepra. Imagen de Sabrina Bandeira
Da√Īo a los nervios y p√©rdida √≥sea en un ni√Īo de 12 a√Īos debido a la lepra. Imagen de Sabrina Bandeira

Seg√ļn los expertos, sin embargo, el v√≠nculo entre el armadillo y las infecciones por lepra humana en la Amazon√≠a brasile√Īa todav√≠a necesita m√°s investigaci√≥n.

Juliano Vilaverde Schmitt, de la Universidad Estatal de São Paulo, Botucatu, Facultad de Medicina, dijo que si bien el estudio era interesante, la conexión entre la alta prevalencia de infección por lepra en armadillos y la mayor prevalencia de casos de lepra humana en la región no era muy consistente.

Truman estuvo de acuerdo en que se necesitaba más investigación.

‚ÄúEl siguiente paso para estos investigadores es realizar estudios sistem√°ticos para describir la prevalencia real de la infecci√≥n en los armadillos, la naturaleza resistente de la enfermedad y vincular la presencia de la enfermedad en los armadillos con los humanos mediante la identificaci√≥n de los tipos de cepa que ‚Äúson compartidos y manifestados por armadillos y humanos en la regi√≥n‚ÄĚ, dijo.

Este artículo se publicó originalmente en Mongabay Latam

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