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Astr√≥nomos descubren un antiguo c√ļmulo de estrellas en el centro de nuestra galaxia
Publicado por: Camilo Suazo La información es de: Comunicado de Prensa
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Un equipo dirigido por Dante Minniti (Universidad Andr√©s Bello, Instituto Milenio de Astrof√≠sica MAS, Centro de Astrof√≠sica y Tecnolog√≠as Afines CATA) y Rodrigo Contreras Ramos (Pontificia Universidad Cat√≥lica de Chile, Instituto Milenio de Astrof√≠sica MAS) ha utilizado observaciones realizadas con el¬†telescopio de rastreo infrarrojo VISTA¬†que forman parte del sondeo p√ļblico de ESO¬†Variables en la V√≠a L√°ctea (VVV), el cual estudia minuciosamente la parte central de la V√≠a L√°ctea.

Observando la luz infrarroja (que nos permite ver a través del polvo cósmico, cosa que no ocurre en el rango de la luz visible), y aprovechando las excelentes condiciones del Observatorio Paranal de ESO, el equipo pudo obtener la visión más clara obtenida hasta el momento de esta región.

Fue así como encontraron una docena de viejas estrellas RR Lyrae en el corazón de la Vía Láctea que no se conocían previamente.

Nuestra V√≠a L√°ctea tiene un centro densamente poblado ‚ÄĒ una caracter√≠stica com√ļn en muchas galaxias, pero √ļnica en tanto en cuanto est√° lo suficientemente cerca como para poder estudiarlo en profundidad.

Estrellas variables cerca del centro gal√°ctico ESO/VVV Survey/D. Minniti
Estrellas variables cerca del centro gal√°ctico ESO/VVV Survey/D. Minniti

Este descubrimiento de estrellas RR Lyrae proporciona una evidencia consistente que ayuda a los astr√≥nomos a decidir entre dos teor√≠as principales sobre c√≥mo se forman los n√ļcleos de los ¬†bulbos gal√°cticos.

Las estrellas RR Lyrae suelen encontrarse en densos¬†c√ļmulos globulares. Son¬†estrellas variables, y el brillo de cada estrella RR Lyrae fluct√ļa regularmente. Observando la longitud de cada ciclo de aumento y disminuci√≥n de brillo en una RR Lyrae, y midiendo el brillo de la estrella, los astr√≥nomos pueden calcular su distancia.

Desafortunadamente, estas excelentes indicadoras de distancia suelen permanecer ocultas por el polvo o pierden su protagonismo porque hay estrellas j√≥venes cercanas que brillan mucho m√°s. Por lo tanto, localizar estrellas RR Lyrae justo en el superpoblado coraz√≥n de la V√≠a L√°ctea no fue posible hasta que se llev√≥ a cabo el sondeo p√ļblico VVV en luz infrarroja.

Aun as√≠, el equipo afirm√≥ que la tarea de localizar ¬†estrellas RR Lyrae entre una multitud de las estrellas m√°s brillantes fue “abrumadora”.

‚ÄúCon los datos del VVV, que mape√≥ por seis a√Īos la zona central de nuestra galaxia, fuimos los primeros en poner √©nfasis en la potencialidad de encontrar estrellas variables muy d√©biles en toda el √°rea central, lo que otros estudios no fueron capaces‚ÄĚ, se√Īala el investigador del MAS Rodrigo Contreras Ramos.

Un esfuerzo que fue recompensado con la identificaci√≥n de una docena de estrellas RR Lyrae. Su descubrimiento indica que los vestigios de antiguos c√ļmulos globulares se encuentran dispersos en el centro del bulbo de la V√≠a L√°ctea.

Estrellas variables cerca del centro gal√°ctico ESO/VVV Survey/D. Minniti
Estrellas variables cerca del centro gal√°ctico ESO/VVV Survey/D. Minniti

Rodrigo Contreras Ramos, agrega: “Por primera vez podemos afirmar sin duda, algo que ven√≠amos hipotizando, es decir, la existencia de viejas estrellas en el centro de la V√≠a L√°ctea. Este descubrimiento de estrellas RR Lyrae tiene importantes implicaciones en la formaci√≥n de n√ļcleos gal√°cticos. La evidencia apoya el escenario en el que el n√ļcleo del bulbo se cre√≥ a partir de la fusi√≥n de unos pocos c√ļmulos globulares”.

La teor√≠a de que los centros de los bulbos gal√°cticos se forman a partir de la fusi√≥n de c√ļmulos globulares es refutada por la hip√≥tesis competidora, que plantea que estas regiones internas de las galaxias son el fruto de una r√°pida acumulaci√≥n de gas.

El descubrimiento de estas estrellas RR Lyrae, que casi siempre se encuentran en c√ļmulos globulares, es una evidencia importante de que la zona m√°s interna del bulbo de la V√≠a L√°ctea se form√≥ a trav√©s de la fusi√≥n. Por extensi√≥n, todos los n√ļcleos gal√°cticos similares podr√≠an haberse formado del mismo modo.

Estas estrellas no son solo una prueba para apoyar un importante modelo de la evoluci√≥n gal√°ctica, sino que adem√°s son una evidencia clara de la existencia de estrellas con edades de al menos 10.000 millones de a√Īos en el centro de nuestra galaxia, lo que significa que, pese a ser tenues, son las tenaces supervivientes del que podr√≠a ser el c√ļmulo de estrellas m√°s antiguo y masivo dentro de la V√≠a L√°ctea.

Nuevas e interesantes posibilidades

Este reciente descubrimiento fue publicado en la prestigiosa revista The Astrophysical Journal Letters. Seg√ļn los investigadores principales, los pasos a seguir en esta investigaci√≥n es confirmar nuevos candidatos a RR Lyrae en esta zona, para sumarse a la docena ya corroborada y estudiar la qu√≠mica de estos verdaderos f√≥siles de nuestra Galaxia.

‚ÄúEstamos muy entusiasmados porque este descubrimiento de las primeras variables RR Lyrae en la zona del n√ļcleo gal√°ctico abre varias posibilidades interesantes. Por ejemplo, planeamos medir los movimientos propios de las estrellas para ver sus √≥rbitas alrededor del centro de la galaxia donde reside un agujero negro supermasivo, 4 millones de veces m√°s pesado que nuestro Sol‚ÄĚ, precisa el subdirector del MAS, Dante Minniti.

“Adem√°s, tenemos tiempo de observaci√≥n en el telescopio VLT para medir las composiciones qu√≠micas de estas estrellas. Tambi√©n planeamos completar el censo de estas estrellas variables RR Lyrae en la regi√≥n del centro gal√°ctico para compararlas con otras poblaciones estelares”, concluye.

Otros investigadores de esta investigaci√≥n son Manuela Zoccali (directora del MAS e investigadora del IA UC), √ďscar Gonz√°lez (Centro de Tecnolog√≠a Astron√≥mica del Reino Unido, Real Observatorio, Edimburgo), Marina Rejkuba y Elena Valenti (Observatorio Europeo Austral, Garching, Alemania) y Felipe Gran (IA UC)

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