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Misión ruso-europea comienza su viaje a Marte
Publicado por: Agencia AFP
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La misión ruso-europea ExoMars 2016 entró este lunes en órbita, iniciando la primera fase de su largo viaje desde el cosmódromo de Baikonur, en Kazajistán, hacia el planeta Marte, para buscar posibles pruebas de actividad biológica en su superficie.

La misi√≥n, montada pese a las persistentes tensiones y las rec√≠procas sanciones adoptadas entre la Uni√≥n Europea y Rusia, permite a los europeos volver a Marte, tras un primer √©xito en 2003, y a los rusos concretar su sue√Īo de explorar un d√≠a el planeta rojo.

El cohete Prot√≥n, que despeg√≥ de ma√Īana desde las estepas de Kazajist√°n, transporta una sonda capaz de detectar gases a nivel de vestigios, llamada TGO (Trace Gaz Orbiter), que “ser√° como una gran nariz en el espacio”, ilustra el argentino Jorge Vago, responsable cient√≠fico de este programa para la Agencia Espacial Europea (ESA).

El cohete lleva adem√°s un m√≥dulo de prueba de aterrizaje, bautizado Schiaparelli, nombre del astr√≥nomo italiano del siglo XIX Giovanni Schiaparelli, c√©lebre por haber observado los llamados “canales” de Marte.

ExoMars est√° actualmente en √≥rbita alrededor de la Tierra y va a encender tres veces sus propulsores para tomar velocidad y dirigirse a Marte, seg√ļn la ESA.

Si todo va bien, tras un viaje de siete meses en el que recorrerá 496 millones de kilómetros, el módulo de aterrizaje se separará de la sonda el 16 de octubre para posarse sobre el planeta rojo tres días después.

ExoMars 2016 Launch / ESA

ExoMars 2016 Launch / ESA

El m√≥dulo Schiaparelli pesa 600 kilos y tiene las dimensiones de un coche peque√Īo. Ante la ausencia de paneles solares, su vida √ļtil ser√° de entre dos y cuatro d√≠as. Est√° equipado con una estaci√≥n meteorol√≥gica b√°sica.

Una vez lanzado el módulo de aterrizaje, la sonda TGO entrará en una órbita elíptica e irá disminuyendo su velocidad para ubicarse en una órbita circular a 400 km de altitud sobre Marte.

Hacia fines de 2017 comenzará su tarea científica. Equipada con instrumentos europeos y rusos, la sonda TGO buscará vestigios de gases en la atmósfera del planeta, especialmente aquellos con base de carbono, como el metano.

Ese gas interesa particularmente a los científicos porque en la Tierra aparece en el 90% de los orígenes biológicos. Además, su vida tiene una duración limitada. En consecuencia, su eventual detección por la TGO podría ser un índice posible de la presencia actual de una vida a nivel de microorganismos en Marte.

¬ŅVida pasada en Marte?

La misión Exomars 2016, que inicialmente se contempló en colaboración con Estados Unidos, fue finalmente realizada junto a Rusia tras la defección de la NASA en 2011 por razones presupuestarias.

Luego vendr√° el turno de otra misi√≥n ruso-europea, ExoMars 2018, que enviar√° un veh√≠culo para que busque se√Īales de vida pasada sobre Marte. Prevista para 2018, podr√≠a sufrir retrasos.

Esta es la segunda vez que Europa pone rumbo a Marte. En 2003 lanzó con éxito Mars Express, que cumplió con su misión científica.

Pero el peque√Īo m√≥dulo de aterrizaje brit√°nico Beagle 2 lanzado por Mars Express nunca dio se√Īales de vida. Fue ubicado, once a√Īos despu√©s, parcialmente desplegado sobre la superficie del planeta.

Por su parte, Rusia, heredera de la Uni√≥n Sovi√©tica –que envi√≥ el primer hombre al espacio y el primer robot a la luna–, sue√Īa con explorar Marte y reverdecer anteriores laureles espaciales, pese a la crisis econ√≥mica y a algunos reveses recientes.

El futuro “Objetivo Marte” tambi√©n ha impulsado experiencias como la llevada a cabo por el astronauta estadounidense Scott Kelly y el cosmonauta ruso Mijail Kornienko, que regresaron a la Tierra el 2 de marzo pasado, tras pasar casi un a√Īo en √≥rbita.

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