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El impresionante campo magnético de una estrella enana que ALMA captó
Publicado por: Comunicado de Prensa
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Gracias al Atacama Large Millimeter/submillimeter Array (ALMA), un equipo de astrónomos descubrió que una estrella enana fría y tenue genera un campo magnético sorprendentemente poderoso, que nada tiene que envidiarle a las zonas magnéticas más intensas de nuestro propio Sol.

El extraordinario campo magn√©tico de esta estrella podr√≠a estar relacionado con una seguidilla de erupciones similares a las del Sol. Al igual que nuestro Sol, estas erupciones trazar√≠an l√≠neas de fuerza que actuar√≠an como aceleradores c√≥smicos de part√≠culas y curvar√≠an la trayectoria de electrones que, de esa forma, emitir√≠an las caracter√≠sticas se√Īales de radio que ALMA puede detectar.

Seg√ļn los astr√≥nomos, estas intensas erupciones estar√≠an bombardeando a los planetas cercanos con part√≠culas cargadas.

(Animaci√≥n de una representaci√≥n art√≠stica de la estrella TVLM 513-46546. Seg√ļn las observaciones realizadas con ALMA, esta estrella tiene un campo magn√©tico incre√≠blemente intenso, probablemente generado por erupciones similares a la del Sol. Cr√©ditos: NRAO/AUI/NSF; Dana Berry / SkyWorks)

‚ÄúSi vivi√©ramos alrededor de una estrella como esta, no tendr√≠amos comunicaciones satelitales. De hecho, en un ambiente tan tormentoso ser√≠a extremadamente dif√≠cil que la vida evolucionara‚ÄĚ, afirma el autor principal del estudio, Peter Williams, del Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics (CfA), en Cambridge, Massachusetts (EE.UU.).

El equipo us√≥ ALMA para estudiar la conocida enana roja TVLM 513-46546, que se encuentra a unos 35 a√Īos luz de la Tierra, en la constelaci√≥n del Boyero.

La estrella tiene una masa equivalente a apenas un 10% de la de nuestro Sol, y es tan peque√Īa y fr√≠a que se encuentra entre ser una estrella (que fusiona el hidr√≥geno) y una enana caf√© (donde no hay fusi√≥n de hidr√≥geno). Una de las principales particularidades de esta peque√Īa estrella es que gira muy r√°pido, pues completa una rotaci√≥n cada dos horas aproximadamente. En comparaci√≥n, nuestro Sol tarda 25 d√≠as en completar un giro en su ecuador.

(Animación de una representación artística de la estrella TVLM 513-46546 sin sus líneas de campos magnéticos. Las observaciones realizadas con ALMA indicarían que esta estrella posee poderosos campos magnéticos asociados a continuas erupciones similares a las de nuestro Sol. Crédito: NRAO/AUI/NSF; Dana Berry / SkyWorks)

Seg√ļn datos recabados anteriormente por el Karl G. Jansky Very Large Array del Observatorio Radioastron√≥mico Nacional de Estados Unidos en Socorro (Nuevo M√©xico, EE.UU.), esta estrella ostenta un campo magn√©tico comparable a las zonas con radiaciones magn√©ticas m√°s extremas de nuestro Sol y varios cientos de veces m√°s intenso que el campo magn√©tico promedio del Sol.

Esto intrig√≥ a lo astr√≥nomos, pues los procesos f√≠sicos que generan el campo magn√©tico del Sol no debieran producirse en una estrella tan peque√Īa.

‚ÄúEsta estrella es muy diferente de nuestro Sol desde el punto de vista magn√©tico‚ÄĚ, se√Īala Edo Berger, astr√≥nomo del CfA y coautor del estudio.

Al estudiar la estrella con ALMA, los investigadores detectaron emisiones a una frecuencia particularmente alta (95 GHz, o cerca de 3 mil√≠metros). Esta se√Īal de radio es generada por un proceso conocido como emisi√≥n sincrotr√≥n, donde los electrones se desplazan alrededor de poderosas l√≠neas de campos magn√©ticos. Mientras m√°s intenso es el campo magn√©tico, mayor es la frecuencia.

Esta es la primera vez que se detectan emisiones similares a erupciones en frecuencias tan altas en una enana roja. También es la primera vez que se detecta una estrella de este tipo en longitudes de onda milimétricas, un logro que abre nuevas posibilidades de investigación para ALMA.

Aunque son similares, las emisiones generadas por las erupciones de nuestro Sol son intermitentes. Es más: las emisiones de esta estrella son 10.000 veces más luminosas que las de nuestro Sol, a pesar de que la estrella tiene menos de un décimo de la masa del Sol. Y el hecho de que ALMA haya podido detectar estas emisiones en apenas cuatro horas de observación indica que la enana roja está permanentemente activa.

Las implicaciones

Esto tiene importantes implicaciones para la b√ļsqueda de planetas habitables fuera del Sistema Solar. Como son las estrellas m√°s comunes de nuestra galaxia, las enanas rojas son objetos de estudio ideales para buscar planetas. Sin embargo, como son tan fr√≠as, los planetas tendr√≠an que orbitar muy cerca de ellas para ser lo suficientemente calientes como para contener agua en estado l√≠quido en su superficie.

Tama√Īa proximidad expondr√≠a a estos planetas a una radiaci√≥n que podr√≠a penetrar su atm√≥sfera y destruir cualquier mol√©cula compleja presente en su superficie, seg√ļn teorizan los astr√≥nomos.

A partir de ahora los astrónomos estudiarán otras estrellas similares para determinar si esta es una excepción o un ejemplar de un tipo característico de estrella tormentosa. Estos hallazgos han sido aceptados para ser publicados en The Astrophysical Journal.

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