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Telescopio de ESO capta enorme ‘enjambre’ de estrellas desde Chile
Publicado por: Comunicado de Prensa
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En esta nueva imagen de Messier 55, obtenida con el telescopio infrarrojo de sondeo VISTA, podemos ver decenas de miles de estrellas apelmazadas cual enjambre de abejas. Adem√°s de estar concentradas en un espacio relativamente peque√Īo, estas estrellas son de las m√°s viejas del universo. Los astr√≥nomos estudian Messier 55 y otros objetos antiguos, llamados c√ļmulos globulares, para estudiar c√≥mo evolucionan las galaxias y c√≥mo envejecen las estrellas.

Los c√ļmulos globulares se mantienen unidos en un estrecho espacio de forma esf√©rica debido a la gravedad. En Messier 55, las estrellas est√°n especialmente apretadas: aproximadamente cien mil estrellas se ‚Äúhacinan‚ÄĚ en una esfera con un di√°metro de tan solo 25 veces la distancia entre el Sol y el sistema estelar m√°s cercano, Alpha Centauri.

Se han detectado alrededor de 160 c√ļmulos globulares rodeando nuestra galaxia, la V√≠a L√°ctea, la mayor parte hacia la protuberancia central. Los dos √ļltimos descubrimientos, llevados a cabo utilizando VISTA, fueron anunciados recientemente (eso1141). Las galaxias m√°s grandes pueden tener miles de estos grupos de estrellas orbitando a su alrededor.

Observando las estrellas de estos c√ļmulos globulares, se ha descubierto que se originaron en la misma √©poca ‚ÄĒhace m√°s de diez mil millones de a√Īos ‚ÄĒ y de la misma nube de gas. Dado que este periodo formativo tuvo lugar unos pocos miles de millones de a√Īos tras el Big Bang, la composici√≥n de casi todo el gas a mano era la m√°s simple, ligera y com√ļn del cosmos: hidr√≥geno, junto con algo de helio y cantidades muy peque√Īas de elementos qu√≠micos m√°s pesados como ox√≠geno y nitr√≥geno.

El hecho de estar compuestas principalmente de hidr√≥geno distingue a las residentes en los c√ļmulos globulares de las estrellas nacidas en √©pocas posteriores, como nuestro Sol, que cuenta con elementos m√°s pesados creados en generaciones de estrellas m√°s j√≥venes. El Sol se encendi√≥ hace unos 4.600 millones, con lo cual tiene la mitad de la edad de las estrellas m√°s viejas que habitan la mayor parte de los c√ļmulos globulares. La composici√≥n qu√≠mica de la nube de la cual se form√≥ nuestro Sol se refleja en la abundancia de elementos encontrados en nuestro Sistema Solar ‚ÄĒ en los asteroides, en los planetas y en nuestros propios cuerpos.

Los observadores del cielo pueden encontrar a Messier 55 en la constelaci√≥n de Sagitario (El arquero). El enorme c√ļmulo aparece con cerca de dos tercios del ancho de la Luna llena, y, pese a estar a una distancia de alrededor de 17.000 a√Īos luz de la Tierra, no resulta dif√≠cil verlo con un peque√Īo telescopio.

El astr√≥nomo franc√©s Nicolas Louis de Lacaille fue el primero en documentar esta agrupaci√≥n estelar alrededor de 1752 y, unos 26 a√Īos m√°s tarde, otro astr√≥nomo franc√©s, Charles Messier, la incluy√≥ en su conocido cat√°logo astron√≥mico como entrada n√ļmero 55. El objeto tambi√©n se conoce como NGC 6809 en el Nuevo Cat√°logo General (New General Catalogue), un cat√°logo astron√≥mico m√°s extenso y muy citado, creado a finales del siglo diecinueve.

Esta nueva imagen fue obtenida en luz infrarroja por el telescopio de 4,1 metros VISTA (Visible and Infrared Survey Telescope for Astronomy, eso0949) ubicado en el Observatorio Paranal de ESO, en el norte de Chile.

Adem√°s de las estrellas de Messier 55, esta imagen de VISTA tambi√©n muestra numerosas galaxias que se encuentran m√°s all√° del c√ļmulo. Una prominente galaxia espiral especialmente alejada aparece en el centro de la imagen, hacia la parte superior derecha.

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