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Sonda de la NASA indica que antiguos ríos de lava formaron llanuras de Mercurio
Publicado por: Agencia AFP
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Grietas volc√°nicas estallaron hace miles de millones de a√Īos en Mercurio, el planeta m√°s cercano al Sol, y derramaron la lava que form√≥ sus suaves llanuras, indic√≥ un estudio divulgado este jueves, que describe los hallazgos de una sonda de la NASA que orbita el astro desde marzo.

Entre 3.500 y 4.000 millones de a√Īos atr√°s, grietas volc√°nicas se abrieron en la corteza de Mercurio y expulsaron lava, formando las llanuras que ocupan 6% del peque√Īo y caliente planeta, las cuales cubren una superficie equivalente al 60% de Estados Unidos, dijo el estudio publicado en la revista Science.

Una serie de informes en Science describen los hallazgos de la sonda MESSENGER de la agencia espacial estadounidense NASA desde que comenzó a orbitar Mercurio a mediados de marzo.

Las grietas que derramaron lava no eran como los volcanes de monta√Īa, que se forman gradualmente a lo largo del tiempo, como los de Hawai, por ejemplo, sino profundos cortes que expulsaron r√≠os de lava ardiente que en algunos lugares fluyeron hasta a dos kil√≥metros de profundidad.

“Estos respiraderos enormes, de hasta 25 kil√≥metros de longitud, parecen ser la fuente de enormes vol√ļmenes de lava muy caliente que salieron a la superficie de Mercurio”, dijo uno de los autores del estudio, James Head, profesor de ciencias geol√≥gicas en la Universidad Brown, en la costa este de Estados Unidos.

Los flujos de lava salieron a la superficie “tallando valles y creando crestas en forma de l√°grima en el terreno subyacente”, dijo Head.

“Uno de estos dep√≥sitos es tan enorme que el vulcanismo tiene que ser importante en otros lugares”, explic√≥.

Los volcanes han contribuido a la formación de planetas, incluido Marte, y ayudan a estos cuerpos celestes a liberar su calor interno.

En la Tierra, erupciones volc√°nicas similares conformaron el terreno a lo largo del r√≠o Columbia en los estados de Washington y Oregon, en el noroeste de Estados Unidos, hace unos 12 a 17 millones de a√Īos, seg√ļn el Servicio Geol√≥gico de Estados Unidos (USGS).

Los científicos vislumbraron algo de la superficie de Mercurio a partir de un trío de sobrevuelos de MESSENGER. La sonda fue lanzada en 2004 y entró en la órbita de Mercurio el 18 de marzo.

La sonda Mariner 10 fue la primera en acercarse a Mercurio en 1974 y 1975 y hacer un mapa de 45% de la superficie del planeta.

La NASA espera que MESSENGER arroje más luz sobre la composición de la superficie de Mercurio mientras orbita el planeta cada 12 horas a una altura mínima de 200 km.

Los instrumentos de la sonda MESSENGER tambi√©n mostraron que Mercurio es golpeado por vientos solares. Mercurio no tiene atm√≥sfera, lo que significa que puede alcanzar temperaturas de 430¬ļ Celsius, pero tambi√©n perder todo el calor cuando se aleja del Sol, alcanzando los -170¬ļ C.

El peque√Īo planeta es el √ļnico adem√°s de la Tierra que tiene un campo magn√©tico a su alrededor, pero Mercurio no genera el mismo escudo resistente contra la radiaci√≥n solar.

“Nuestros resultados indican que la d√©bil magnet√≥sfera de Mercurio ofrece muy poca protecci√≥n del planeta frente a los vientos solares”, dijo otro de los autores del estudio, Thomas Zurbuchen, un profesor de la Universidad de Michigan (norte).

Mercurio, cuyo nombre proviene del dios romano mensajero, tiene muchos cr√°teres que hacen que su superficie se asemeje a la Luna.

El m√°s peque√Īo de los ocho planetas del Sistema Solar es alrededor de un tercio del tama√Īo de la Tierra y casi tan denso, y orbita alrededor del Sol aproximadamente cada 88 d√≠as terrestres.

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