Región de Atacama
Martes 28 enero de 2020 | Publicado a las 14:04
Atacama: explotación de litio deja sin agua a comunidades indígenas y pobladores
Por Luciano Veloso
La información es de Deutsche Welle
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En medio del desierto m√°s √°rido del mundo hay una enorme √°rea con estanques de agua color turquesa. Cada una de estas enormes piscinas tiene el tama√Īo de 20 canchas de f√ļtbol y contiene agua salada extra√≠da de las profundidades de la tierra del desierto.

Dicha salmuera contiene carbonato de litio, la base del metal ligero y plateado que se encuentra en las baterías de casi todos los computadores, teléfonos y autos eléctricos de la actualidad.

A primera vista, el desierto de Atacama parece un lugar estéril e inhóspito. A pesar de esto, la flora, la fauna y los habitantes de la zona han podido adaptarse bien a las condiciones de su entorno por muchas generaciones.

Lo anterior ahora est√° en duda debido a que los pueblos de la zona tienen un nuevo y poderoso competidor por los escasos recursos de agua del desierto: las compa√Ī√≠as mineras.

“El agua es vida”

Coyo es una de las doce aldeas en los dispersos oasis del desierto. Los miembros de la comunidad se turnan para sacar agua del río San Pedro. Tras dos semanas de espera, Hugo Díaz pudo finalmente irrigar sus campos.

“Antes de que llegaran las mineras ac√° hab√≠a mucha agua. La miner√≠a ha consumido las napas subterr√°neas, sacan agua de un r√≠o de otro sector tambi√©n y no llega ac√° el agua que corresponde”, dijo D√≠az a DW

Para los atacame√Īos, el agua no solo tiene un valor material sino tambi√©n cultural y espiritual. “Para nosotros como likan-antai (etnia atacame√Īa) es muy importante el agua. No solamente el agua en relaci√≥n a lo que es mantener nuestras costumbres mediante la agricultura, sino que tambi√©n porque el agua es vida”, explic√≥ Vladimir Reyes, uno de los mayores de la comunidad de Coyo.

El agricultor ense√Ī√≥ las marcas en el canal de riego que muestran los niveles de agua m√°s altos en tiempos pasados. “Muy pocos campesinos pueden vivir de la agricultura. En la actualidad, los j√≥venes han tratado de ir aprendiendo sobre la agricultura, pero se ven con el obst√°culo de que el agua es cada vez menos. Ese es principal da√Īo que nos est√°n haciendo las empresas mineras”, afirm√≥ Reyes.

La Arabia Saudita del litio

Chile tiene una de las mayores reservas de litio del mundo. Sus exportaciones cubren el 40% de la demanda mundial de este valioso metal. Por eso se le llama la “Arabia Saudita del Litio”. Adem√°s, se espera que la demanda global se triplique en los pr√≥ximos seis a√Īos.

Para extraer el litio, el líquido bombeado se deja expuesto al sol del desierto hasta que se haya evaporado el 95% del agua. El litio se separa del residuo mediante un proceso químico y se convierte en los compuestos para las baterías recargables.

2 mil litros por segundo

Las dos compa√Ī√≠as mineras que operan en Atacama, la chilena SQM y la estadounidense Albemarle, extraen cada a√Īo m√°s de 63 mil millones de litros de agua salada de las capas m√°s profundas del desierto, es decir, casi 2 mil litros por segundo. Adem√°s, la industria consume una cantidad considerable de agua dulce.

Seg√ļn los operadores de la mina, la extracci√≥n de agua salada del desierto no tiene ning√ļn efecto en el suministro de agua dulce de la zona. “La salmuera, rica en minerales, no es adecuada para el uso agr√≠cola o como agua potable. Y estamos trabajando muy de cerca con las comunidades locales para asegurarnos de que estamos actuando de manera sostenible”, dijo a DW Hailey Quinn, gerente de comunicaciones de Albemarle.

Alteración del ecosistema

Existen pocos estudios científicos independientes sobre la cantidad de agua consumida durante el proceso de evaporación o sobre los efectos de la extracción de salmuera en el ecosistema.

Una de las pocas expertas en este campo es la microbióloga Cristina Dorador, quien ha estudiado los microorganismos de los salares del desierto de Atacama.

“Los microorganismos son la base de todo… La explotaci√≥n de la salmuera que ha tenido lugar en los √ļltimos 10 o 20 a√Īos ha reducido la cantidad de microorganismos y ha afectado al ecosistema”, declar√≥ la bi√≥loga.

Los microbios que viven en el agua proveen alimento para el plancton y los crust√°ceos. Estos son consumidos por animales m√°s grandes, como por ejemplo, los flamencos, la especie m√°s emblem√°tica de la zona.

Pocos derechos sobre al agua y la tierra

A varios cientos de kil√≥metros al sur del salar de Atacama se encuentra el salar de Maricunga, que tambi√©n se est√° explotando para la producci√≥n de litio. Actualmente, casi toda la miner√≠a de litio en Chile se realiza en Atacama, pero se cree que Maricunga (m√°s peque√Īo) alberga las segundas reservas de litio m√°s grandes del pa√≠s.

Adem√°s de SQM, la compa√Ī√≠a australiano-canadiense Salar Blanco est√° desarrollando un proyecto de litio en la misma zona junto a Codelco, operador de minas de cobre chileno de propiedad estatal.

Las proyecciones de expansión de la minería de litio preocupan a los miembros de la comunidad indígena Colla Pai-Ote. Los pueblos indígenas de Chile apenas tienen derechos de propiedad formales sobre sus tierras ancestrales.

“Nadie le pregunt√≥ al pueblo Colla si quer√≠an miner√≠a en su territorio. Nadie le dijo al pueblo Colla cual era el impacto que podr√≠a tener la miner√≠a en las fuentes de agua en el salar de Maricunga”, se√Īal√≥ a DW el abogado Ariel Le√≥n, quien asesora a la comunidad.

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