Tecnología
Lunes 20 enero de 2020 | Publicado a las 11:07
Astrónomos revelan el viaje interestelar del fósforo, elemento crucial para la vida
Por Camilo Suazo
La información es de Comunicado de Prensa
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El fósforo, presente en nuestro ADN y en nuestras membranas celulares, es un elemento esencial para la vida tal y como la conocemos. No obstante, no había claridad respecto a cómo llegó a la Tierra primitiva, razón por la cual un equipo de astrónomos ha rastreado el viaje del fósforo, desde las regiones de formación de estrellas hasta los cometas, combinando las capacidades de ALMA y de la sonda Rosetta, de la Agencia Espacial Europea.

Su investigación muestra, por primera vez, dónde se forman moléculas que contienen este elemento, cómo se transporta en los cometas, y cómo una molécula en particular puede haber jugado un papel crucial en el inicio de la vida en nuestro planeta.

‚ÄúLa vida apareci√≥ en la Tierra hace unos 4.000 millones de a√Īos, pero todav√≠a no conocemos los procesos que lo hicieron posible‚ÄĚ, afirma V√≠ctor Rivilla, autor principal de un nuevo estudio publicado hoy en la revista Monthly Notices of the Royal Astronomical Society. Los nuevos resultados de la instalaci√≥n ALMA (Atacama Large Millimeter/Submillimeter Array), de la cual es socio el Observatorio Europeo Austral (ESO), y del instrumento ROSINA, a bordo de Rosetta, muestran que el mon√≥xido de f√≥sforo es una pieza clave en el rompecabezas del origen de la vida.

Con las capacidades de ALMA, que permiti√≥ una mirada profunda y detallada de la regi√≥n de formaci√≥n de estrellas AFGL 5142, los astr√≥nomos pudieron identificar d√≥nde se forman algunas mol√©culas portadoras de f√≥sforo, como el mon√≥xido de f√≥sforo. Entre las estrellas, hay regiones de gas y polvo en forma de nubes en las que nacen nuevas estrellas y sistemas planetarios, haciendo de estas nubes interestelares los lugares ideales para iniciar la b√ļsqueda de los ladrillos b√°sicos necesarios para la construcci√≥n de la vida.

Las observaciones de ALMA mostraron que las moléculas portadoras de fósforo se crean a medida que se forman estrellas masivas. Los flujos de gas que emanan de las estrellas masivas jóvenes abren cavidades en las nubes interestelares. En las paredes de esas cavidades, se forman moléculas que contienen fósforo a través de la acción combinada de choques y radiación de la estrella que está naciendo. Los astrónomos también han demostrado que el monóxido de fósforo es la molécula portadora de fósforo más abundante en las paredes de la cavidad.

Vista detallada de la región de formación de estrellas AFGL 5142 | ALMA
Vista detallada de la región de formación de estrellas AFGL 5142 | ALMA

Tras buscar esta molécula en las regiones de formación estelar con ALMA, el equipo europeo pasó a un objeto del Sistema Solar: el ahora famoso cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko. La idea era seguir el rastro de estos compuestos portadores de fósforo.

Si las paredes de la cavidad colapsan para formar una estrella (en concreto una menos masiva, como el Sol), el mon√≥xido de f√≥sforo puede congelarse y quedar atrapado en los granos de polvo helados que permanecen alrededor de la nueva estrella. Incluso antes de que la estrella est√© completamente formada, esos granos de polvo se unen para formar guijarros, rocas y, en √ļltima instancia, cometas, que se convierten en transportadores de mon√≥xido de f√≥sforo.

ROSINA, que proviene de Rosetta Orbiter Spectrometer for Ion and Neutral Analysis (espectr√≥metro orbital de Rosetta para el an√°lisis i√≥nico y neutral), recopil√≥ datos de 67P durante dos a√Īos mientras Rosetta orbitaba el cometa. Anteriormente, equipos de astr√≥nomos ya hab√≠an encontrado indicios de f√≥sforo en los datos de ROSINA, pero no sab√≠an qu√© mol√©cula lo hab√≠a llevado hasta all√≠.

Kathrin Altwegg, investigadora principal de Rosina y una de las autoras del nuevo estudio, ofreci√≥ una pista sobre cu√°l podr√≠a ser esa mol√©cula despu√©s de ser abordada en una conferencia por un astr√≥nomo que estudiaba regiones de formaci√≥n de estrellas con ALMA: ‚ÄúElla dijo que el mon√≥xido de f√≥sforo ser√≠a un candidato muy probable, as√≠ que volv√≠ a nuestros datos y ¬°all√≠ estaba!‚ÄĚ.

Esta primera detección de monóxido de fósforo en un cometa ayuda a los astrónomos a establecer una conexión entre las regiones de formación de estrellas, donde se crea la molécula, hasta la Tierra.

Infografía que muestra los resultados clave del estudio que ha revelado el camino interestelar del fósforo | ALMA
Infografía que muestra los resultados clave del estudio que ha revelado el camino interestelar del fósforo | ALMA

‚ÄúLa combinaci√≥n de los datos ALMA y ROSINA ha revelado una especie de hilo qu√≠mico durante todo el proceso de formaci√≥n estelar en el que el mon√≥xido de f√≥sforo juega el papel principal‚ÄĚ, afirma Rivilla, investigador del Observatorio Astrof√≠sico Arcetri del INAF (Instituto Nacional de Astrof√≠sica de Italia).

‚ÄúEl f√≥sforo es esencial para la vida tal y como la conocemos‚ÄĚ, a√Īade Altwegg. ‚ÄúDado que es muy probable que los cometas proporcionaran grandes cantidades de compuestos org√°nicos a la Tierra, el mon√≥xido de f√≥sforo detectado en el cometa 67P puede fortalecer el v√≠nculo entre los cometas y la vida en la Tierra‚ÄĚ, sostiene.

Este intrigante viaje podr√≠a documentarse finalmente gracias a los esfuerzos de colaboraci√≥n entre profesionales de la astronom√≠a. ‚ÄúLa detecci√≥n del mon√≥xido de f√≥sforo se debi√≥ claramente a un intercambio interdisciplinar entre telescopios basados en tierra e instrumentos situados en el espacio‚ÄĚ, dice Altwegg.

Leonardo Testi, astrónomo de ESO y responsable de operaciones de ALMA en Europa, concluye: “Entender nuestros orígenes cósmicos, incluyendo cuán comunes son las condiciones químicas favorables para el surgimiento de la vida, es un tema importante de la astrofísica moderna.

Mientras que ESO y ALMA se centran en las observaciones de mol√©culas en sistemas planetarios j√≥venes distantes, la exploraci√≥n directa del inventario qu√≠mico dentro de nuestro Sistema Solar es posible gracias a misiones de la ESA como Rosetta. La sinergia entre las instalaciones terrestres y espaciales l√≠deres en el mundo, a trav√©s de la colaboraci√≥n entre ESO y la ESA, es un poderoso activo para los investigadores europeos y da lugar a descubrimientos transformadores como el que se da a conocer en este art√≠culo‚ÄĚ.

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