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¬ŅNuestra segunda casa? Los atractivos de Pr√≥xima b, el nuevo planeta descubierto desde Chile
Publicado por: Pablo Bustos
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El futuro de la humanidad no va a ser ac√° en la Tierra“, se√Īala tajante a BioBioChile la astr√≥noma y Premio Nacional de Ciencias Exactas, Mar√≠a Teresa Ruiz, cuando explica los alcances del nuevo exoplaneta encontrado esta semana con datos recogidos en Chile.

“La astronom√≠a ha logrado establecer que nuestro Sol tiene una biograf√≠a igual a la de cualquier ser vivo, en que cuando se le acaba el combustible fallece. Con eso, la vida en la Tierra ser√≠a bastante inviable”, afirma.

Pr√≥xima b consiste en una masa rocosa un 30% m√°s grande que nuestro planeta. “La primera gracia que tiene es que gira en torno a la estrella m√°s cercana que tenemos, que se llama Pr√≥xima Centauro“, explica la doctora Ruiz.

“Otra de las cosas que llama la atenci√≥n es su √≥rbita, que es de 11 d√≠as y que su movimiento es similar a nuestra Luna, en el sentido que mantiene siempre la misma cara mirando hacia el sol, por lo que las estaciones ser√≠an diferentes”, a√Īade.

Descubren nuevo planeta potencialmente habitable.
Dra. María Teresa Ruiz | Agencia UNO

¬ŅQu√© tan dif√≠cil es viajar a Pr√≥xima b?

Si hubiese alguien all√°, le podr√≠amos mandar un Whatsapp y lo recibir√≠a en 4 a√Īos m√°s. Ser√≠an 8 a√Īos para tener una respuesta. Nos parece atroz, pero es maravilloso en el contexto del universo donde las distancias son tan, tan grandes”.

As√≠, la doctora¬†explica la distancia de 4 a√Īos luz a los que se encuentra el nuevo planeta, un¬†trayecto¬†que con la actual tecnolog√≠a s√≥lo se podr√≠a recorrer en decenas de miles de a√Īos. “Est√° fuera del alcance, pero si alguna vez podemos llegar a alg√ļn lado, va a ser all√°”.

¬ŅC√≥mo hacen para mirar tan lejos?

La investigadora explica que no se trata de objetos que sean visibles a simple vista ni tampoco con un telescopio. Próxima b nunca ha sido visto, pero sí detectado a través de las fluctuaciones de energía que deja su movimiento y luminosidad.

En este caso, se utiliz√≥ el espectr√≥grafo HARPS, instalado en el Telescopio de 3,6 metros ESO en el observatorio La Silla, en la Regi√≥n de Coquimbo. Se trata del instrumento m√°s exitoso a la hora de cazar exoplanetas de tama√Īo peque√Īo.

Chile: clave en lo que viene

Nuestro país seguirá siendo escenario de relevantes observaciones para conocer más sobre Próxima b. El siguiente paso es determinar si tiene agua en estado líquido, una atmósfera para que el agua no se evapore y un clima habitable.

Para ello, en el norte de Chile se hará uso de los proyectos E-ELT (European Extremely Large Telescope) y Gigante de Magallanes. El primero de ellos contará con un espejo de 39 metros de diámetro, mientras que el otro alcanzará los 25 metros.

“Esto es como pescar: mientras m√°s grande la red, m√°s peces. La gracia de tener un espejo m√°s grande es que vas a poder interceptar m√°s fotones de ese objetito all√° lejos que apenas emite luz“, explica Ruiz.

“Es genial que podamos dar esta noticia desde Chile”, agrega la doctora, quien adem√°s dirige el Centro de Astrof√≠sica y Tecnolog√≠as Afines, entidad que financi√≥ la investigaci√≥n que en Chile estuvo a cargo de James Jenkins, de la Universidad de Chile y Andr√©s Jord√°n, de la Universidad Cat√≥lica, quienes actuaron en una amplia red de astr√≥nomos a nivel mundial denominada Pale Red Dot (Punto rojo p√°lido).

“Es un grupo s√ļper activo y yo creo que Chile deber√≠a estar orgulloso de tener ciencia como esa, que va realmente marcando el paso y abriendo nuevas fronteras“, recalca la doctora.

“Estamos buscando una nueva casa para la humanidad”

El hallazgo de Próxima b se suma al de otros exoplanetas que han sorprendido a los astrónomos por sus condiciones. Se sospecha que algunos de ellos tienen el medioambiente necesario para albergar vida, lo que se resume en 2 exigencias mínimas: una masa de 1 a 10 veces la Tierra, que le permita tener la gravedad suficiente para sostener una atmósfera, y no estar ni muy lejos ni muy cerca de su estrella, de modo que el agua pueda mantenerse en estado líquido y no se evapore ni se congele.

En Pr√≥xima b, por ejemplo, uno de las situaciones que podr√≠an impedir la vida, son los poderosos rayos c√≥smicos a los que se expone al estar relativamente cerca de Pr√≥xima Centauro. “En la Tierra, contamos con un escudo que es el campo electromagn√©tico, que no sabemos si existe en este nuevo objeto. Al humano, eso le destruir√≠a el ADN”, advierte Ruiz.

Potencial habitable

La Universidad de Puerto Rico se encargó de organizar un catálogo de planetas en la zona habitable, donde Próxima b es por lejos el más cercano, con un índice de similitud con la Tierra (IST) de un 87%.

El siguiente en la lista por su cercan√≠a es el Tau Ceti e, un exoplaneta cuya existencia a√ļn no est√° confirmada, pero todo indica que se encuentra a 12 a√Īos luz, con una masa de 4,3 veces la Tierra. Su √≥rbita ser√≠a de 178 d√≠as y su similitud con nuestro planeta alcanzar√≠a¬†un 78%. Luego, existen otros con 13 y 14 a√Īos luz de distancia.

Puedes ver aquí el listado completo (en inglés)

El m√°s lejano es el Kepler-443 b, una mole de hasta 19,5 veces el tama√Īo de la Tierra y ubicado a 2540 a√Īos luz. Su √≠ndice de similitud¬†es del 71%.

En dicha lista, el exoplaneta m√°s parecido a la Tierra es el Kepler-438 b. Con un √≠ndice de similitud del 88% y a 473 a√Īos luz de distancia, fue confirmado en enero de 2015 tras observaciones realizadas con el telescopio espacial Kepler. Tiene una √≥rbita de 35 d√≠as y se estima que su temperatura media es de 37¬įC.¬†Su tama√Īo, en tanto, es un 12% mayor al de nuestro planeta.

Lamentablemente, la alta radiación a la que está sometido, haría imposible el desarrollo de la vida.

A los astr√≥nomos nos encanta conocer otros planetas, porque as√≠ podemos entender c√≥mo funciona nuestro propio sistema solar. No sabemos si alg√ļn d√≠a va a cambiar su √≥rbita o quiz√°s qu√© comportamiento desconocido pueda tener en el futuro”, dice la doctora.

La investigadora destaca que se podr√≠an detectar fluctuaciones como la “huella de clorofila” que se aprecia en la Tierra si se mira desde lejos, o la creaci√≥n de ozono, indicadores que permitir√≠an determinar si algo vivo se encuentra en esos lugares.

La “cercan√≠a” de Pr√≥xima b, alimenta las esperanzas.

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