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El lugar m√°s seco del mundo se ubica en Chile y es similar al planeta Marte
Publicado por: Agencia SINC
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Investigadores chilenos han encontrado el lugar m√°s seco del mundo en el desierto de Atacama, al norte del pa√≠s. Se trata de Mar√≠a Elena, comuna que presenta unas condiciones similares a las del planeta Marte. Adem√°s, han hallado una sorprendente variedad de bacterias capaces de sobrevivir con una humedad de tan solo un 14% a un metro de profundidad, seg√ļn los datos publicados en la revista Environmental Microbiology Reports.

“En primera instancia nosotros busc√°bamos un lugar tan seco que nada fuera capaz de sobrevivir en √©l. Por lo tanto, nos caus√≥ cierta sorpresa que en el sitio descrito pudi√©ramos encontrar distintos tipos de bacterias a gran profundidad“, afirma Armando Az√ļa-Bustos, investigador de la Pontificia Universidad Cat√≥lica de Chile y del Blue Marble Space Institute of Science (EE.UU.).

Su línea de investigación pasa por entender la íntima relación entre el agua y la vida en la Tierra. Atacama es el desierto más seco y el más antiguo del mundo, pero hasta ahora se consideraba que el lugar exacto con menor humedad era Yungay, ahora desbancado por María Elena.

Para los investigadores, los microorganismos encontrados en estos parajes mediante t√©cnicas de biolog√≠a molecular “son interesantes no s√≥lo desde el punto de vista de la ciencia b√°sica, sino tambi√©n en el √°mbito de la astrobiolog√≠a y para potenciales aplicaciones biotecnol√≥gicas y biom√©dicas”.

Chile Satelital (cc) / Flickr

Chile Satelital (cc) / Flickr

En el nuevo lugar más seco del mundo los científicos han encontrado nuevas especies de bacterias, aunque relacionadas con especies ya descritas. Además de su increíble capacidad para tolerar la extrema desecación, varias de ellas producen pigmentos de un color rojizo anaranjado, lo que sugiere que fabrican compuestos del grupo de los carotenos descritos en trabajos anteriores por este grupo de investigación. Asimismo, tienen una alta tolerancia a la radiación ultravioleta.

El art√≠culo tambi√©n guarda diversas implicaciones. Por una parte, encontrar microorganismos viables en circunstancias tan extremas plantea la cuesti√≥n de cu√°les son las condiciones m√≠nimas necesarias para la vida. “No tengo claro a√ļn si en sitios m√°s secos todav√≠a, si es que existen, podr√≠a o no encontrarse vida”, comenta Az√ļa-Bustos. Cualquiera de las dos posibilidades, tendr√≠a una enorme relevancia cient√≠fica.

Como en el cr√°ter Gale de Marte

Por otra parte, contar con un lugar en la Tierra análogo a Marte genera muchas oportunidades para la investigación científica. En concreto, los datos de humedad de María Elena coinciden con los que la misión de la NASA Mars Science Laboratory, con el famoso robot Curiosity, ha tomado en el cráter Gale del planeta rojo.

Si en la Tierra existe un ambiente an√°logo en el que hemos detectado microorganismos viables, las condiciones de disponibilidad de agua parecen no ser limitantes para la vida en Marte“, se√Īala el cient√≠fico chileno. Seg√ļn explica, las futuras misiones est√°n considerando tomar muestras en el suelo marciano de hasta un metro de profundidad en b√ļsqueda de vida. En ese sentido, “nuestro trabajo servir√≠a como un buen patr√≥n de comparaci√≥n para estos futuros hallazgos”, asegura.

Hasta ahora, la b√ļsqueda de vida en otros planetas se basa en estimaciones con respecto a la zona habitable en la que se encuentran estos cuerpos celestes, que a su vez se centra en las estimaciones sobre la cantidad de agua l√≠quida disponible para las potenciales formas de vida.

Chile Satelital (cc) / Flickr

Chile Satelital (cc) / Flickr

“Trabajos como el nuestro empujan la frontera de los requerimientos de agua por parte de los microorganismos extremos de la Tierra y, por ende, ampl√≠an los horizontes respecto a d√≥nde se podr√≠a encontrar vida basada en agua, como es en el caso terrestre”, afirma. En otras palabras, “se podr√≠an encontrar nuevos planetas muy secos que bien podr√≠an tener vida”.

Probar nuevas generaciones de robots

Para el mundo de la astrobiología, esta investigación puede derivar en numerosas aplicaciones prácticas. María Elena ofrece ahora un lugar más cercano a las condiciones existentes en Marte para poder probar las nuevas generaciones de robots y las nuevas metodologías de detección de vida que se pueden enviar a este planeta.

Por otra parte, “si uno entiende las bases moleculares de esta alta tolerancia a la desecaci√≥n, podr√≠a pensar en traspasar estas capacidades a otros organismos, como las plantas, por ejemplo, para hacer que estos organismos tambi√©n sean altamente tolerantes a la sequ√≠a o a la radiaci√≥n ultravioleta”, se√Īala el experto.

Además, varias de las especies encontradas pertenecen a géneros de bacterias como Streptomyces.

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