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Domingo 19 mayo de 2019 | Publicado a las 16:35
Not Company: la compa√Ī√≠a de alimentos chilena que conquist√≥ al hombre m√°s millonario del mundo
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¬ŅTe imaginas comer huevo, helado, mayonesa o incluso carne sin que contengan ingredientes de origen animal? ¬ŅY que tengan el mismo sabor y nutrientes, pero sin sus desventajas… y que adem√°s estos sean productos chilenos? As√≠ es la propuesta de NotCo (The Not Company), una empresa de food tech (productos preparados con innovaci√≥n tecnol√≥gica) que usa inteligencia artificial para crear alimentos “deliciosos, sustentables y accesibles”, usando s√≥lo plantas y nada de animales.

Probablemente ya te hayas topado con su producto “estrella” hasta el momento, la Not Mayo (la marca usa el “not” como prefijo en sus “no productos”), que ya se ha instalado en varios supermercados chilenos y que cumple las caracter√≠sticas que forman parte de la misi√≥n de la empresa. La verdad, es que esta se comercializa desde 2017 y no es el √ļnico producto de la marca.

As√≠ cuenta a BioBioChile Matias Muchnick, CEO y cofundador de la NotCo, de quien surgi√≥ la inquietud sobre la realidad que est√° detr√°s de cada uno de los alimentos que se consumen a diario. “Existe una desconexi√≥n total entre lo que creemos estar comiendo y lo que realmente estamos comiendo. Hay productos que para producirse generan un impacto ambiental brutal y que nos hacen mal”, dice el ingeniero.

NotCo
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“La industria alimentaria pas√≥ a ser el com√ļn denominador a todas las grandes enfermedades medioambientales conocidas por el humano: deforestaci√≥n, uso de tierra, escasez de agua, contaminaci√≥n de los oc√©anos, micropl√°stico, entre otras”, sostuvo. Es as√≠ como Muchnick se percat√≥ de lo anterior, y pens√≥: “romper con una industria obsoleta significaba sacar al animal de la ecuaci√≥n, pues as√≠ es como generamos el cambio para las futuras generaciones”.

Bajo esta pol√≠tica de sustentabilidad el chileno comenz√≥ a estudiar la industria, fortaleciendo a√ļn m√°s su idea: “Hemos alimentado a nuestros animales para que generen nuestra carne, queso, leche y huevos… ¬Ņpor qu√© no sacamos al animal de la ecuaci√≥n y hacemos nuestra carne, queso, leche y huevos a partir de plantas“. Junto a ello, el ingeniero tiene otra premisa: la tecnolog√≠a es capaz de hacer pr√°cticamente lo que uno quiera.

A√ļn as√≠, no era tarea f√°cil materializar esta idea. “Ten√≠amos que conseguir los mismos sabores, colores, texturas y aromas de alimentos que nos encanta comer y a√ļn nadie lo hab√≠a logrado, al menos no al punto en donde la gente pueda comer mejor sin siquiera darse cuenta”, se√Īala.

En este escenario, se aboc√≥ a explorar el reino de las plantas y de crear una tecnolog√≠a que le permitiera descubrir formulaciones eficientes que resultaran en copias de los alimentos de base animal. Ante esto, Mat√≠as Muchnick viaj√≥ a la Universidad de California en Berkeley (Estados Unidos) para hacer un posgrado y relacionarse con cient√≠ficos que lo instruyeran. “Entend√≠ la capacidad de la tecnolog√≠a que las empresas de alimentos no hab√≠an ni siquiera considerado y me pareci√≥ que esa era la llave para cambiar todo”, dice.

Un grupo de ingenieros y cient√≠ficos… fabricando comida

Para lograr su objetivo Muchnick necesitaba expertos. En su b√ļsqueda en el √°rea del Machine Learning (rama cient√≠fica que usa la Inteligencia Artificial para crear sistemas que aprenden con autonom√≠a), dio con Karim Pichara, doctor en ciencias de la computaci√≥n de la PUC (Pontificia Universidad Cat√≥lica de Chile), con postdoctorado y t√≠tulo de investigador asociado de la Universidad de Harvard.

“Su expertise estaba en las estrellas y en el universo pero la l√≥gica era similar a lo que yo quer√≠a lograr en alimentos: darle valor a datos que nunca han sido explorado antes”, dice.

Por otra parte, busc√≥ un experto en plantas. “Hab√≠a tenido la oportunidad de conocer al √ļnico cient√≠fico chileno trabajando en la NASA y le pregunt√© si me pod√≠a ayudar con alguien del √°rea de la biolog√≠a y las plantas. Eduardo Bendek me apunt√≥ a Pablo Zamora y lo llam√©. En un principio no le interes√≥, pero unas semanas despu√©s me llam√≥ y me dijo: ‘estoy in”, record√≥ sobre el experto en gen√©tica de plantas, bioqu√≠mico y doctor en Biotecnolog√≠a de UC Davis. Es as√≠ como a finales de 2015, constituyeron NotCo.

NotCo
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El algoritmo “secreto”

Aunque no era su intención inicial, el primer producto de la NotCo es la Not Mayo: una mayonesa que sabe igual o mejor que la tradicional y que no tiene huevo, siendo reemplazado por garbanzo.

Sobre este producto, que comenzó a distribuirse en marzo de 2017 en todos los supermercados Jumbo, Muchnick contó que fue creado con una tecnología y ciencia totalmente nuevas.

“Not Mayo es una mayonesa que reemplaza al huevo con garbanzos. Con esta tecnolog√≠a, y con la ayuda de nuestro equipo cient√≠fico, nos dimos cuenta que la estructura aminoac√≠dica del huevo es muy similar a la del garbanzo cuando es cocinado de una manera particular. Esto nos dio la raz√≥n al corroborar que no es necesario el huevo para generar una emulsi√≥n suave y estable que tenga un sabor delicioso, pero lo mejor de todo es que se puede hacer sin tener que adicionar ingredientes complejos”, revel√≥.

En s√≥lo ocho meses de existencia, este producto logr√≥ apoderarse de un 8% de participaci√≥n en el mercado de la categor√≠a de mayonesa, compitiendo derechamente con marcas como Hellmans, Kraft y Heinz. El empresario explic√≥ que, a diferencia de otras mayonesas vegetales, √©sta no es una alternativa a la “mayo” tradicional, sino que es un reemplazo directo.

NotCo
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Para lograr sustituir los ingredientes de origen animal, NotCompany usa una tecnolog√≠a √ļnica: el algoritmo Giuseppe. “Es un algoritmo que ocupa inteligencia artificial que predice qu√© ingredientes vegetales tenemos que combinar para resultar en algo sensorialmente igual que una leche, que una mayonesa, que una carne… explorando todas las posibles combinaciones de plantas. Giuseppe entiende que la mezcla indicada de ciertos ingredientes en cuant√≠as y procesos dados deber√≠an generar el mismo color, olor, sabor y textura de un alimento de base animal”, detall√≥.

En efecto, la marca no s√≥lo ha trabajado con mayonesa. Muchnick explic√≥ que adem√°s est√°n trabajando con leche y helados, como tambi√©n en quesos y yogures, seg√ļn revel√≥ el a√Īo pasado al medio La Tercera.

“No falta nada para que lancemos los Not Foods que nos van a permitir a todos ir comiendo m√°s productos ricos y a la vez eficientes, naturales y sustentables”, se√Īal√≥.

Una gran idea, un gran financiamiento

La innovadora misi√≥n de NotCompany no s√≥lo conquist√≥ el paladar de quienes han probado la marca, sino que tambi√©n convenci√≥ a Jeff Bezos, fundador y director ejecutivo de Amazon, quien actualmente es el hombre m√°s rico del mundo, con una fortuna estimada en 153 mil millones de d√≥lares, seg√ļn Forbes.

En una entrevista de marzo pasado con el programa Expreso Bío Bío de La Radio, Muchnick se refirió a la inversión de Amazon a la empresa chilena.

‚ÄúHasta que la plata est√© en el banco, uno no celebra‚ÄĚ, indic√≥ en aquella oportunidad, agregando que para que el multimillonario pusiera sus fichas en Not Company, se fij√≥ en el equipo y si es que este pod√≠a extenderse globalmente. Y no solo eso, ya que adem√°s se centr√≥ en el uso de la tecnolog√≠a para la creaci√≥n de los productos.

“Hemos tenido un crecimiento a pasos agigantados, lo que nos tiene muy contentos pero tambi√©n sabemos que tenemos una gran responsabilidad por delante. Queda mucho por trabajar y tenemos un equipo profesional incre√≠ble que d√≠a a d√≠a va creciendo”, cuenta Mat√≠as desde sus oficinas y laboratorios en Quil√≠n (Santiago), donde trabaja con 75 personas.

NotCo
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Seg√ļn indic√≥ el empresario, cada uno de los integrantes de NotCo tiene la gran motivaci√≥n de detener el maltrato animal, demostrando que “usando fuentes sustentables de ingredientes, amigables con el medio ambiente, eficientes de producir y, lo m√°s importante, que generen un producto extraordinariamente rico, podemos ayudar a cambiar un destino bastante oscuro de la humanidad”.

Muchnick cuenta que la empresa adem√°s tiene un comit√© de reciclaje interno. “Reciclamos todo los desechos y estamos asociados a la fundaci√≥n Todos Reciclamos que nos permite hacernos cargo de nuestra huella de pl√°stico en la cadena de suministro y envases”, a√Īadi√≥.

Respecto a la mis√≥n de la NotCo, Mat√≠as enfatiza: “Nuestro objetivo es reemplazar a un 100% los productos de origen animal. Es un gran desaf√≠o”.

NotCo
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“NotCo naci√≥ para reinventar la forma en que nos alimentamos. Nuestra motivaci√≥n a seguir trabajando, es que logramos usar fuentes sustentables de ingredientes que son amigables con el medio ambiente para hacer los alimentos que amamos comer d√≠a a d√≠a”, profundiz√≥ el chileno.

Respecto a los productos que ser√°n lanzados con el capital de Jeff Bezos, Mat√≠as Muchnick s√≥lo puede adelantar una cosa: “Ser√°n realmente exquisitos”.

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