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Jueves 20 febrero de 2020 | Publicado a las 10:52
Descubren que rayos cósmicos galácticos afectan a la atmósfera de Titán
Por Camilo Suazo
La información es de Comunicado de Prensa
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Gracias al Atacama Large Millimeter/submillimeter Array (ALMA), ubicado en el desierto de Atacama, Chile, un equipo de astrónomos planetarios reveló los secretos de la atmósfera de Titán, la luna más grande de Saturno.

Los investigadores detectaron huellas químicas que indican que los rayos cósmicos provenientes de zonas externas al Sistema Solar afectan a las reacciones químicas que intervienen en la formación de moléculas orgánicas a base de nitrógeno. Esta es la primera observación que confirma la existencia de estos procesos, y contribuye para una mejor comprensión del intrigante medioambiente de Titán.

Esta luna genera mucho inter√©s debido a su atm√≥sfera √ļnica, donde se han detectado determinadas mol√©culas org√°nicas que constituyen un ambiente prebi√≥tico.

El cient√≠fico de la Universidad de Tokio, Takahiro Iino, y su equipo usaron ALMA para revelar los procesos qu√≠micos que ocurren en la atm√≥sfera de Tit√°n. Los astr√≥nomos detectaron se√Īales d√©biles pero sostenidas de acetonitrilo y su raro isotop√≥mero en los datos de ALMA.

‚ÄúDescubrimos que la concentraci√≥n de 14N en el acetonitrilo es mayor que en otras mol√©culas de nitr√≥geno, como el HCN y el HC3N‚ÄĚ, explic√≥ Iino. ‚ÄúEsto coincide con las recientes simulaciones inform√°ticas de procesos qu√≠micos en presencia de rayos c√≥smicos muy energ√©ticos‚ÄĚ, a√Īadi√≥.

Hay dos grandes factores en los procesos qu√≠micos de la atm√≥sfera: la luz ultravioleta (UV) proveniente del Sol y los rayos c√≥smicos provenientes de fuera del Sistema Solar. En la parte superior de la estrat√≥sfera, la luz UV destruye de forma selectiva las mol√©culas de nitr√≥geno que contienen 15N, puesto que la luz UV con la longitud de onda espec√≠fica que interact√ļa con el 14N14N es neutralizada a esa altitud a causa de la fuerte absorci√≥n.

As√≠, las mol√©culas a base de nitr√≥geno producidas all√≠ tienden a contener grandes concentraciones de 15N. Por otro lado, los rayos c√≥smicos penetran m√°s e interact√ļan con mol√©culas de nitr√≥geno que contienen solo 14N. En consecuencia, se produce una diferencia en la cantidad de mol√©culas con 14N y 15N. Los investigadores revelaron que el acetonitrilo de la parte inferior de la estrat√≥sfera contiene m√°s 14N que otras mol√©culas de nitr√≥geno estudiadas anteriormente.

‚ÄúSuponemos que los rayos c√≥smicos gal√°cticos desempe√Īan un importante papel en las atm√≥sferas de otros cuerpos del Sistema Solar‚ÄĚ, coment√≥ Hideo Sagawa, profesor asociado de la Universidad Kyoto Sangyo, quien particip√≥ en la investigaci√≥n. ‚ÄúPodr√≠a ser un proceso universal, con lo cual entender el papel de los rayos c√≥smicos en Tit√°n es fundamental para la ciencia planetaria en general‚ÄĚ, a√Īadi√≥.

Titán es uno de los objetos más observados con ALMA. Los datos recabados con este radiotelescopio deben ser calibrados para eliminar las fluctuaciones causadas por variaciones en las condiciones meteorológicas locales y factores mecánicos.

Así, de vez en cuando el personal del observatorio apunta sus antenas hacia fuentes brillantes como Titán durante las observaciones científicas para realizar mediciones de referencia. Gracias a ello hay una gran cantidad de datos sobre Titán almacenada en el archivo científico de ALMA. Tras hurgar en el archivo y reanalizar los datos de Titán, Iino y su equipo detectaron sutiles huellas de CH3C15N.

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