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Luna de Júpiter podría tener enormes lagos debajo del hielo que la recubre

Britney Schmidt / Dead Pixel FX/ U. de Texas
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Vastas superficies de agua, tan grandes como los Grandes Lagos de América del Norte, podrían hallarse debajo del hielo que recubre a una luna brillante y misteriosa de Júpiter llamada Europa, anunciaron astrónomos, entusiasmados ante la posible existencia de vida.

Este descubrimiento, de ser confirmado por una misión robótica futura, supondría la existencia de agua, un elemento esencial para la vida, al menos tal como se la conoce, según el estudio publicado el miércoles en la revista británica Nature.

Completamente cubierto por un océano congelado, Europa es el segundo satélite más cercano a Júpiter, un enorme planeta gaseoso y el mayor del sistema solar.

Imágenes de Europa transmitidas por la sonda estadounidense Galileo durante el período de exploración 1995-2003 revelaron una superficie deformada por grietas y hielo borroso.

Los científicos, sorprendidos por esta topografía inusual en un lugar tan frío y donde la luz del sol es débil, creen que esto es comparable al fenómeno de “terreno caótico” que ocurre en la Tierra.

Un “terreno caótico” es provocado cuando placas de hielo flotante y debajo de los glaciares se encuentran en la parte superior de los volcanes, produciéndose interacciones entre el hielo y los penachos de agua caliente, explican los investigadores.

Según sus cálculos, el espesor de la capa de hielo que cubre Europa es de aproximadamente 10 km, con gigantes ‘bolsillos interiores’ de agua situados hasta a tres kilómetros de la superficie.

El agua caliente en estos lagos se eleva a la superficie en forma de penachos y agrieta el hielo, que se derrite.

Este ciclo del hielo podría ser una prueba más de la presencia de vida en este satélite.

“La comunidad científica cree que si la capa de hielo que cubre Europa es gruesa, la posibilidad de que exista vida es baja, ya que significaría una ausencia de intercambios con el océano situado por debajo de la superficie”, dijo Britney Schmidt, investigadora geofísica de la Universidad de Texas (sureste), principal autora del estudio.

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