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Científicos cada vez más cerca de la fuente de la eterna juventud
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La gerociencia est√° movilizada contra los estragos que causa la edad e investiga la manera de prevenir las enfermedades degenerativas ligadas al envejecimiento, para aumentar la cantidad de a√Īos en buena forma e incluso la calidad de vida.

“Los avances m√°s recientes permiten entender mejor los procesos moleculares del envejecimiento, lo cual abre camino a intervenciones que buscan retrasarlo”, explica Luigi Fontana, profesor de medicina de la Universidad Washington en Saint-Louis (Misuri, centro).

El envejecimiento en los países desarrollados significa que los seguros de salud y de jubilación están amenazados de quiebra y necesitan con urgencia prolongar la salud e independencia de los adultos mayores, dice Fontana a la AFP.

Sus investigaciones se centran en el efecto contra la vejez que tiene la reducción de la ingesta calórica, que en animales de laboratorio permite prolongar la vida y preservar la salud.

“En los hechos, el envejecimiento es la acumulaci√≥n del da√Īo de las c√©lulas debido a trastornos del metabolismo”, resume el investigador. “Seg√ļn nuestras predisposiciones gen√©ticas, acumulamos m√°s o menos da√Īo en las c√©lulas”.

La expectativa de vida se ha prolongado significativamente en el √ļltimo siglo, gracias sobre todo a los progresos en la higiene y el descubrimiento de vacunas y antibi√≥ticos.

Pero al vivir más tiempo desarrollamos enfermedades que son resultado del deterioro celular, como el cáncer y las degeneraciones musculares y neurológicas. Y esto se agrava si la alimentación no es sana y no se practica ejercicio, destaca Fontana.

“Con nuestros estudios sobre animales sabemos que estas alteraciones se pueden prevenir o enlentecer”, asegura.

“Podemos manipular los genes y crear ratones transg√©nicos que viven 60% m√°s tiempo, e incluso el doble en el caso de un peque√Īo gusano llamado C. elegans, y con mucha mejor salud”, prosigue Fontana.¬†

Detalló que, al reducir las calorías que se ingieren, se producen en estos genes efectos similares sin necesidad de manipularlos directamente. Tales genes también están presentes en los humanos.

El científico prepara entonces una prueba clínica que hará ayunar a los voluntarios durante dos semanas.

“Estamos intentando demostrar que ayunar durante dos semanas cada cinco a√Īos activa los procesos gen√©ticos que permiten limpiar el organismo“, porque las c√©lulas se dedican a quemar los residuos acumulados para producir energ√≠a, explica.

Preservando los telómeros

Otros investigadores trabajan sobre mol√©culas “restauradoras” del metabolismo, que tendr√≠an los mismos efectos sin pasar por el ayuno.

Y otra l√≠nea de investigaci√≥n se concentra en los tel√≥meros, es decir los extremos de los cromosomas. √Čstos se reducen en cada divisi√≥n celular y tienen un importante papel en la edad biol√≥gica.

Un cromosoma: En su extremo posee los telómeros | meedicina.com
Un cromosoma: En su extremo posee los telómeros | meedicina.com

Carol Greider, premio Nobel de Medicina, estudia los telómeros en un laboratorio en la facultad de medicina Johns Hopkins (Maryland, noreste).

“Muchas patolog√≠as de la edad est√°n vinculadas a la divisi√≥n celular y en este fen√≥meno juega un importante papel la reducci√≥n de los tel√≥meros”, explica la cient√≠fica a la AFP. Cuando los tel√≥meros se reducen a cero, las c√©lulas ya no pueden dividirse y mueren.

“Es posible modificar este proceso para preservar los tel√≥meros y evitar o retrasar las enfermedades causadas por el envejecimiento”, resume Greider.

La reducción de los telómeros es compensada por una enzima, la telomerasa, que los preserva pero que cuando se produce en exceso favorece la aparición del cáncer.

La canela contra la edad

Mahtab Jafari, profesora de farmacología de la Universidad de California en Irvine, estudia por su parte los efectos sobre la longevidad que tienen la canela y la Rhodiola rosea, una planta ártica que ya era conocida por los vikingos.

La Rhodiola rosea | Wikipedia (cc)
La Rhodiola rosea | Wikipedia (cc)

La experta consiguió prolongar un 25% la vida de moscas drosófilas gracias a la rhodiola y 30% gracias a la canela.

Jafari prev√© realizar pruebas cl√≠nicas con octogenarios para constatar si estas plantas “aten√ļan o revierten su degeneraci√≥n”.

Para Greider, al evitar estas enfermedades degenerativas podr√≠amos vivir en bastante buena salud la duraci√≥n m√°xima de la vida biol√≥gica, que seg√ļn ella se sit√ļa entre los 110 y los 120 a√Īos.

Pero la científica es escéptica respecto a la posibilidad de vivir por más tiempo manipulando directamente los genes, porque el envejecimiento es resultado de muchos mecanismos biológicos complejos.

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